40 år senere er noen overlevende etter det første ebolautbruddet fortsatt immune

Antistoffene i blodet deres kan være nøkkelen til fremtidige vaksiner.

En skuespiller med

En skuespiller spiller rollen som ebola i en bevissthetskampanje i Abidjan.(Luc Gnago / Reuters)

I august 1976 kom en 44 år gammel rektor ved navn Mabalo Lokela tilbake til byen Yambuku i Den demokratiske republikken Kongo, etter to uker på turné med en lokal misjon. Noen dager etter hjemkomsten sjekket han inn på det lokale sykehuset med neseblod, dysenteri og feber. Legene behandlet ham for malaria, men til ingen nytte. Lokela ble verre. I begynnelsen av september, to uker etter de første symptomene hans, døde han. Og i mellomtiden begynte andre som hadde kommet i kontakt med ham å bli syke.



I løpet av de neste tre månedene ble 318 mennesker smittet, og 280 av dem døde. Det utbruddet, og et annet som fant sted samtidig i Sør-Sudan, varslet verden om eksistensen av en dødelig ny sykdom, som til slutt tok navnet på vannveien som Yambuku ligger på - Ebola-elven.

Ebola er kjent dødelig, men ikke uunngåelig. Rundt 12 prosent av de som ble smittet i Yambuku-utbruddet overlevde sykdommen, og mange av dem er fortsatt i dag. De har levd gjennom syv flere dokumenterte ebola-utbrudd i DRC, hvorav det siste fant sted i mai, mindre enn 350 kilometer unna Yambuku. De har sett på lang avstand som største ebola-utbruddet i historien herjet Vest-Afrika.

Sammenlignet med den epidemien, har DRCs utbrudd vært mindre og mer isolert, sier Anne Rimoin ved University of California, Los Angeles, og det samme har disse overlevende. De har ikke hatt kontakt eller oppfølging. De bærer fortsatt arrene og det sosiale stigmaet etter deres erfaring med viruset. Men de bærer også forsvar mot det.

Rimoin har vist at de opprinnelige overlevendes blod fortsatt inneholder antistoffer mot ebola. I noen tilfeller hadde folk antistoffer som kan ødelegge viruset direkte, selv etter 41 år. De bør være immune mot ebola, sier Rimoin.

Bare å finne de overlevende var en herkulisk oppgave. Medisinske journaler fra det utbruddet i 1976 var ingen steder å finne, så Rimoin måtte be forskerne som var på stedet om å rote gjennom filene deres. Når hun hadde en liste, tok teamet hennes flere turer til Yambuku for å søke etter personene bak navnene. Og siden byen er så avsidesliggende, innebar hver tur et charterfly og en slitsom kjøretur. Det tok kanskje 9 timer i den tørre årstiden, og 20 timer i regntiden, sier Rimoin.

Teamet sporet etter hvert opp 14 overlevende som ifølge Rimoin var ivrige etter å delta i en ny studie. De var veldig glade for at det var folk der ute som var interessert i å høre historiene deres og forstå hva de hadde vært gjennom, sier hun. Det kan ha vært lenge siden, men de lever fortsatt konsekvensene av det de har lidd. De fleste av dem mistet familiemedlemmer. Og da de kom ut av sykehuset, etter å ha overlevd en skremmende nær-døden-opplevelse, fant de ut at hjemmene deres var brent ned til grunnen i frykt for forurensning. Alt de eide var forsvunnet.

Selv nå må de leve med det sosiale stigmaet ved å ha hatt ebola en gang for fire tiår siden. Frykten rundt viruset er så stor at sykehuset i Yambuku i utgangspunktet var motvillige til å la Rimoin hente sine frivillige inn for å ta blodprøver. Til i dag, hvis du sier at du er en ebola-overlever, vil folk trekke seg tilbake, sier hun.

Tidligere, et annet lag funnet at ebolapasienter beholder en viss immunitet mot viruset etter 14 år, men Rimoins team har vist at denne beskyttelsen strekker seg i flere tiår. Alle de 14 personene de studerte har fortsatt antistoffer som gjenkjenner minst ett av ebolavirusets proteiner, og fire hadde antistoffer som kunne fullstendig nøytralisere viruset. Det er den typen responser du ønsker å se i en vaksine - langvarig og robust, sier Rimoin, noe som betyr at disse antistoffene er av stor verdi for vitenskapen.

Anbefalt lesing

  • Hvordan Den demokratiske republikken Kongo slo ebola på 42 dager

    Ed Yong
  • Skjuler ebola seg i øynene til overlevende?

    Emily Baumgaertner
  • Du aner ikke hvor vanskelig det er å drikke en hamster full

    Sarah Zhang

Det er tydelig at ebolaviruset kan holde seg lenge etter at symptomene avtar, ved å gjemme seg på uvanlige steder som øyeepler. En mann bar fortsatt viruset i sæden 565 dager etter at han ble frisk . Ebolas utholdenhet kan forklare hvorfor overlevende fortsetter å produsere antistoffer mot den, lenge etter at de endelig har fjernet den fra kroppen.

Det er godt dokumentert at akutte virusinfeksjoner som meslinger og kopper gir livslang immunitet, sier Mohan Natesan fra U.S. Army Medical Research Institute for Infectious Diseases. Ebola-infeksjoner kan helt klart føre til tilsvarende langvarige antistoffer, men det er vanskelig å forutsi om disse antistoffene vil beskytte mot reinfeksjoner, eller infeksjon med en annen ebola-art. Ytterligere studier med disse overlevende er berettiget for å svare på disse spørsmålene.'

Det er også vanskelig å si hvorfor fire av de 14 personene utviklet så potente antistoffer. De kan ha hatt et naturlig kraftig immunsystem. De kan allerede ha blitt utsatt for lignende virus tidligere, og konfrontert ebola med delvis immunitet. Det er vanskelig å si hvorfor med en så liten gruppe, men det er bemerkelsesverdig at 14 mistenkte overlevende ble sporet og funnet i utgangspunktet, sier Lauren Cowley fra Harvard University. Utbruddet i 1976 var mye mindre enn det nylige vestafrikanske utbruddet, så en mye større gruppe overlevende vil nå være tilgjengelig for fremtidige studier på langtidsvirkningene av ebola.

Rimoin planlegger nå flere turer til DRC for å fortsette å studere de overlevende, inkludert de som kom seg gjennom senere epidemier. Hun er på klokka: Gjennomsnittlig levealder i DRC er 62 år for kvinner og 58 år for menn. Mange mennesker som var tenåringer under den første epidemien, nærmer seg nå slutten av livet. Faktisk identifiserte Rimoin opprinnelig 16 overlevende fra utbruddet i 1976, men to av dem døde før hun fikk sjansen til å ta blodet deres. Blenderåpningen for å studere disse menneskene lukker seg, sier hun.