Amazonas mysterium: Hva USAs merkeligste teknologiselskap egentlig driver med

Investorer elsker Jeff Bezos sin globale alt-butikk, selv om de ikke tjener penger på den ennå - og det er ikke klart hvordan de vil gjøre det.

Amazons logistikkmaskin tilbakekaller Sears, Roebucks pneumatiske rørdrevne lager. Selskapet kan bli dette århundrets Sears.(Ross D. Franklin / AP)

Hvis det er en setningsom oppsummerer Amazon, det merkeligste store teknologiselskapet i Amerika, det er et som kom fra sin egen administrerende direktør, Jeff Bezos, som talte på Aspen Institute's 2009 Annual Awards Dinner i New York City: Invention krever en langsiktig vilje til å bli misforstått.



Med andre ord: hvis du ennå ikke får det jeg prøver å bygge, fortsett å vente.

Fire år senere har Amazons årlige inntekter og aksjekurs nesten tredoblet seg, men for mange tilskuere fortsetter den lange ventetiden på forståelse. Bezos sitt selskap har vokst fra sin ydmyke begynnelse i Seattle til å bli ikke bare den største bokhandelen i verdenshistorien, men også verdens største nettforhandler, det største webvertsselskapet i verden, den mest seriøse konkurrenten til Netflix innen streaming av video. , den fjerde mest populære nettbrettprodusenten, og et omfattende internasjonalt nettverk av oppfyllelsessentre for selgere over hele verden. Det ryktes nå å være nær å lansere sin egen smarttelefon og TV-set-top-boks. Hver-bokhandelen har blitt butikken for alt, med den globale ambisjonen om å bli butikken for overalt.

Seriøst: Hva er Amazon? Et detaljhandelsselskap? Et medieselskap? En logistikkmaskin? Mysteriet med strategien fordypes av to faktorer. Først er selskapets kommunikasjonsavdeling, som berømt utmerker seg ved å ikke kommunisere. (Tre forespørsler om å snakke med Amazon-tjenestemenn for denne artikkelen ble forsinket og, uunngåelig, avslått.) Dette flytter diskusjoner om selskapets intensjoner inn i tankelesingsområdet, ofte forsøkt av analyseavdelingene til investeringsbankene, der til og med bullish analytikere er ikke helt sikker på hva Bezos driver med. Det er veldig vanskelig å definere hva Amazon er, sier R.J. Hottovy, analytiker hos Morningstar, som likevel forkjemper selskapets fremtid.

For det andre har investorer utviklet en tilsynelatende ubetinget kjærlighet til Amazon, til tross for selskapets tilbakeholdenhet og, mer til poenget, dets økonomiske resultater. Omtrent 19 år etter grunnleggelsen, tjener Amazon fortsatt knapt – når det i det hele tatt tjener penger. Selskapet er i klem mellom sine lave marginer som lavprisforhandler og sine høye kapitalutgifter som et globalt logistikkselskap. I fjor tapte det 39 millioner dollar. Til sammenligning annonserte Apple i sin siste årsrapport et overskudd på nesten 42 milliarder dollar – nesten 22 ganger det Amazon har tjent i hele sin levetid. Og likevel er Amazons markedsverdi, verdien investorer setter på selskapet, mer enn en fjerdedel av Apples, og plasserer Amazon blant de største teknologiselskapene i USA.

Hvis Amazon ikke virker helt sammenhengende i sammenheng med sine samtidige rivaler – det ser ut til å konkurrere med Walmart, eBay, Netflix, Microsoft og Apple, for det første – gir det betydelig mer mening i den historiske konteksten for amerikansk shopping. Jeg tror Amazons innsats, selv de tilsynelatende eksentriske, er sentrert om å sikre kundeforholdet, sier Benedict Evans, en konsulent hos Enders Analysis. Kindle Fire-nettbrettet og den mye ryktede telefonen er ikke useriøse eksperimenter, fortalte han meg, men snarere å kjøpe enheter som setter Amazon på salongbordet slik at forbrukere aldri kan unnslippe den fristende gløden fra en shoppingskjerm.

På en måte er ikke denne strategien ny i det hele tatt. Den er revet fra de muggede lekebøkene til de første nasjonale detaljbutikkene i amerikansk historie. Amazon ser ut til å bygge intet mindre enn en global Sears, Roebuck fra det 21. århundre – en storstilt operasjon som tar sikte på å dominere fremtiden for shopping og frakt. Spørsmålet er, kan det lykkes?


Selskapets varehus vokser, og muliggjør begrenset levering samme dag til urbane områder – men vil det gi et varig konkurransefortrinn? (Charles Ommanney/Getty)

På slutten av 1800-tallet, kort tid etter at et nettverk av jernbanelinjer og telegrafledninger hadde satt sammen et landlig land, bygde postordreselskaper som Sears de første nasjonale detaljhandelsselskapene. I dag virker Sears-katalogen omtrent like nyskapende som den forhistoriske håndsagen, men på 1890-tallet populariserte den 500 sider lange Consumer's Bible et virkelig radikalt shoppingkonsept: posten ville bringe butikker til forbrukerne.

Men på begynnelsen av 1900-tallet, da familier strømmet fra gårder og inn i byer, dukket kjeder som J. C. Penney og Woolworth opp for å hilse på dem. Sears fulgte etter, og bygget mer enn 300 butikker mellom 1925 og 1929 som spesialiserte seg på harde varer som husholdningsapparater og reservedeler for en mobil teknologi som revolusjonerte detaljhandelen: den raskt spredende bilen. Selskapets fokus på det fremvoksende middelklassemarkedet lønnet seg så godt at Sears' omsetning ved midten av århundret nærmet seg 1 prosent av hele den amerikanske økonomien. Men dens dominans hadde deflatert på slutten av 1980-tallet, etter at flere konkurrenter dukket opp og som den blåsnippede forbrukerbasen den hadde støttet seg på kollapset.

Nå som internettkabler har erstattet telegrafledninger, går amerikanske forbrukere tilbake til sine handlevaner fra århundreskiftet. Bilen blekner i den amerikanske fantasien. Kjøpesentre legges ned. Familier har i mellomtiden gjenoppdaget Forbrukerbibelen mens de sitter på sofaen, og denne gangen er den i en nettleser. E-handel har nesten doblet seg de siste fire årene, og Amazon tar nå inn inntekter på mer enn 60 milliarder dollar årlig. Internett betyr for det 21. århundre hva posttjenesten betydde på slutten av 1800-tallet: det ønsker forhandlere som Amazon velkommen inn i hver stue.

Sears utnyttet det amerikanske postsystemet og jernbanene på begynnelsen av 1900-tallet akkurat da transportkostnadene falt, sier Richard White, en historiker ved Stanford, og Amazon har gjort det samme med nettet. Dens nasjonale logistikkmaskin etterligner Sears sitt pneumatiske rørdrevne lager i Chicago, men er kraftigere og mye raskere. Dets instinkt for å selge nettbrett fylt med e-bøker gjenspeiler Sears sin beslutning om å opprette Allstate for å kombinere forsikring med selskapets bildeler. Og det siste trikset ville ha forbløffet selv Richard Sears selv: levering samme dag av produktene du velger fra stuen din.

Som postordregigantene gjorde for et århundre siden, flytter Amazon til byen. I løpet av de siste årene har selskapet lagt til varehus i de mest folkerike metroene for å redusere leveringstiden til urbane kunder. Folk som abonnerer på Amazon Prime eller AmazonFresh (som i bytte mot en årlig betaling gir rask levering av de fleste varer eller dagligvarer du ønsker å bestille) forplikter seg økonomisk, og Prime-medlemmer bruker dobbelt så mye som andre kjøpere. Hvis disse abonnementene vokser mange nok, kan Amazons søkefelt bli den foretrukne detaljhandelsmotoren. Noen analytikere antyder til og med at dette setter selskapet på kollisjonskurs med Google for søkeannonsering. Tross alt, hvis Amazon hadde alt du kunne ønske deg – og kapasiteten til å sette det på dørstokken på bare timer – hvorfor ville du Google et produkt igjen?

Det er i hvert fall visjonen. Forsvarere sier at Amazon handler nåtiden for fremtiden, og bruker alle sine inntekter på en global spredning av varehus som vil gjøre selskapet ukuelig. Til slutt, sier teorien, forventer investorer at Amazon skal fullføre byggeprosjektet sitt og, etter å ha svaiet nok kunder og ødelagt nok rivaler, å snu bryteren, noe som øker prisene og fortjenesten betraktelig. I mellomtiden fortsetter de gjerne å kjøpe aksjer, og tilbyr en ukvalifisert tommel opp for store utgifter.

Men denne teorien antar en praktisk talt uendelig levetid for Amazon. Den moderne historien om innovasjon i detaljhandelen antyder at til og med gigantene kan bli forbigått plutselig. Sears var fortsatt USAs største forhandler i 1982, men bare ni år senere var dens årlige inntekter knapt halvparten av Walmart. Det økonomiske landskapet er strødd med kadaver av selskaper som trodde de hadde et [varig] konkurransefortrinn, sier Alex Field, en økonomisk historiker ved Santa Clara University. Bare se på BlackBerry eller AOL.

Amazon er ikke så isolert fra sine rivaler som noen tror det er. Walmart, eBay og en mengde oppkomlingar er alle i kappløpet om å dominere netthandelen. Amazons rasende utgifter til nye bygninger og utstyr er ikke et valgfritt tiltak; det er en overlevelsesplan. Sannheten er at selskapet drar nytte av en vakker, men delikat tautologi: Amazon har vunnet investorenes tillit med et rykte for å bruke alle i hjel, og det kan bruke alle i hjel fordi det har vunnet investorenes tillit. For nå.

Amazon, så godt jeg kan fortelle, er en veldedig organisasjon som drives av elementer fra investeringsfellesskapet til fordel for forbrukerne, Skifer Matthew Yglesias spøkte tidligere i år. Selvfølgelig er ikke Amazon en veldedighet, og investorene er ikke filantroper. I dag satser de på å oppfylle drømmene til detaljhandelskongene fra århundreskiftet: å bygge den perfekte personlige handleopplevelsen for den moderne urbane husholdningen. For en gangs skyld høster familier utbyttet av Wall Streets generøsitet. Jo lenger investorer venter på at Amazon skal oppfylle ordrene sine, jo mindre må vi vente på at Amazon skal oppfylle våre.