Amerikanere går konkurs av å bli syke

Legeregninger spiller en rolle i 60 prosent av personlig konkurs.

Milliard bilder / Shutterstock / Atlanterhavet

I april 2016 var Venus Lockett i ferd med å holde en tale på et arrangement hun hadde meldt seg frivillig til i nærheten av hjemmet sitt i Atlanta. Hun var allerede stresset. Den forrige natten hadde hun vært oppe sent og holdt presentasjonen sin, og deretter slettet den ved en feiltakelse. Da hun gikk opp på talerstolen for å gi sine bemerkninger, la hun merke til at ordene hennes var slørete. Hun prøvde å snakke inn i mikrofonen, men ordene som kom ut ga ikke mening.



En venn gikk opp og tok Lockett i armen. Noen få mennesker, som la merke til at noe ikke stemte, gikk Lockett til et annet rom og ringte en ambulanse. Lockett, som var 57 på det tidspunktet og uforsikret, visste ikke om hun kunne eller burde nekte ambulanseturen eller bestemme hvilket sykehus den ville ta henne til.

Ambulansepersonell kjørte henne noen kilometer til Emory University Hospital Midtown, hvor hun ble holdt over natten. Det viste seg at hun hadde fått et forbigående iskemisk anfall, eller et minislag. Sykehuset utførte tester og sendte henne hjem, hvor hun ble helt frisk.

I mai kom sykehusregningen. Lockett hadde blitt belastet $26 203,62 totalt for observasjon, som regningen instruerte henne om å betale innen 20 dager. Lockett gikk i en endeløshet. Dang, jeg visste at jeg ikke burde ha dratt til sykehuset, husker hun at hun tenkte. Men samtidig var det veldig skummelt for meg, å ikke kunne snakke.

Lockett var i ferd med å slutte seg til rekkene av amerikanere som lever med lammende mengder medisinsk gjeld.


Medisinsk gjeld er et unikt amerikansk fenomen, en byrde som ville vært ufattelig i mange andre utviklede land. Ifølge en undersøkelse publisert dette måned i American Journal of Public Health , nesten 60 prosent av personer som har begjært konkurs sa at en medisinsk utgift i stor grad eller noe bidro til deres konkurs. Det var mer enn prosentandelen som oppga hjemmeforeclosure eller studielån. (Respondentene i undersøkelsen kunne velge flere faktorer som bidro til deres konkurs.)

Funnet var bare det siste i en lang rekke statistikker som tyder på at mange amerikanere som har møtt store helseskrekk, står overfor betydelige økonomiske tilbakeslag etterpå. EN 2016-studie funnet at en tredjedel av kreftoverlevende hadde satt seg i gjeld som følge av medisinske utgifter, og 3 prosent hadde begjært seg konkurs. I følge en studie fra Consumer Financial Protection Bureau fra 2014, er medisinske regninger den vanligste årsaken til ubetalte regninger sendt til inkassobyråer. Omtrent en femtedel av amerikanerne har en medisinsk påstand på kredittrapporten deres, og samme andel har for tiden en medisinsk regning forfalt.

Det er bare livet, sier Deborah Thorne, en sosiolog ved University of Idaho som var medforfatter av den siste konkursstudien. Det er ikke som om de har gjort noe galt.

Det er like mange årsaker til den medisinske gjeldskrisen som det er diagnostiske koder som styrer verden for medisinsk fakturering. I intervjuer fortalte et halvt dusin forbrukeradvokater meg at de er bekymret for at problemet vil bli verre siden prisen på uforsikrede stiger , og flere mennesker registrerer seg for billigere, men sparsommelige helseforsikringsplaner introdusert av Trump-administrasjonen. Flere amerikanere er nå også på helseplaner med høy egenandel , hvorav mange krever at pasienter betale tusenvis før forsikringen starter. Nettverk av leger har vokst smalere , noe som betyr at flere leverandører sannsynligvis er utenfor nettverket.

Legevaktbesøk og planlagte kirurgiske prosedyrer er de vanligste årsakene til store medisinske regninger som pasienter rett og slett ikke har råd til å betale, fortalte talsmenn meg. Ofte kan et sykehus være dekket av en persons forsikringsnettverk, men de enkelte legene som jobber der og ambulanseselskapet som yter det er ikke det, en situasjon som kan føre til noe som kalles saldofakturering. Noen ganger slår bisarre smutthull inn i de mørkeste øyeblikkene, som det faktum at en baby ville være det dekket ved fødsel under Medicaid eller Children's Health Insurance Program, statens forsikringsprogram for barn, men en dødfødsel er kanskje ikke dekket, sier Simon Sandoval-Moshenberg, juridisk direktør ved Legal Aid Justice Center. (En studie fant faktisk at gjennomsnittlige sykehuskostnader for dødfødsler er mer enn $750 høyere enn for levendefødte.)

I noen stater er sykehus pålagt å yte veldedighetshjelp til visse lavinntekter og uforsikrede pasienter , men flere advokatgrupper fortalte meg at disse pasientene noen ganger får vanlige regninger i stedet. Vi så at sykehus sendte debitorer til inkasso uten å si noe til inkassatorene om veldedig omsorg, sier Emilia Morris, juridisk direktør for Central California Legal Services. Inkassatorene prøver å samle inn denne gjelden uten å gjøre veldedig omsorg tilgjengelig. Pasienten blir noen ganger saksøkt, får avsagt en dom mot seg, uten noen gang å ha hørt om veldedighetshjelp.

I en uttalelse fortalte en talsperson for American Hospital Association meg at i 2017 ga sykehus mer enn 38 milliarder dollar i omsorg til pasienter som ellers ikke hadde råd til det. Sykehus over hele landet streber etter å finne måter å hjelpe under- og uforsikrede pasienter med å navigere i helsesystemet, sa talspersonen. Sykehus tilbyr veldedige omsorgsprogrammer, sjekk offentlig hjelp for å se om pasienten kvalifiserer og gir rabatter til disse pasientene når det er mulig. Hver dag behandler amerikanske sykehus pasienter som bare kan betale minimalt, eller ingen betaling i det hele tatt.

Likevel ender noen pasienter opp med medisinsk gjeld, noe som fraråder dem fra å søke medisinsk behandling, fordi de frykter at de vil pådra seg enda mer gjeld hvis de går til legen igjen. Gjelden kan også forverre folks kreditt, noe som kan gjøre det vanskelig for dem å leve sunnere ved for eksempel å flytte til bedre nabolag. Til slutt blir de sykere, og risikerer å sette seg enda lenger i gjeld.


26 203 dollar-regningen var ikke den siste Lockett fikk fra hendelsen den april. En egen regning, for to legers konsultasjoner under Locketts sykehusopphold, kom 28. april, for 1301 dollar. (Hun ga disse regningene til Atlanteren for verifisering.) Dette beløpet ble lagt til flere avgifter, for ulike røntgenbilder og andre diagnostiske tester, for en ny regning på totalt $2617, som kom en måned senere.

En annen regning, i mai, kom fra Grady EMS, en ambulansetjeneste, på 1807 dollar for å ha hentet henne fra stedet, samt kjørelengde. Denne regningen oppmuntret henne til å gi tilbakemelding i en nettundersøkelse for sjansen til å vinne et $50 Kroger-kort. Lockett sier at hun ringte selskapet for å prøve å finne en avtale, og en måned senere sendte Grady EMS henne en ny, redusert regning på 1084 dollar. (Grady EMS svarte ikke på flere forespørsler om kommentar.)

Locketts forsøk på å forhandle med sykehuset var mindre vellykkede. 26. april mottok Lockett et brev fra Chamberlin Edmonds, en tjeneste som sa at den samarbeider med Emory Healthcare og hevdet at den kunne hjelpe henne med å finne offentlige fordeler, som Medicaid eller Medicare, for å betale regningen hennes. Dette kan ha ført til litt forvirring. Lockett sier at hun ikke hadde eller kvalifiserte seg til verken Medicare eller Medicaid. (Georgia utvidet ikke Medicaid under Affordable Care Act, etterlater ca kvart million voksne med lav inntekt i et såkalt Medicaid-gap. ) Men hun tror at hennes første samtale da hun mottok regningene ikke var til sykehuset, men til Chamberlin Edmonds, som hun feilaktig antok kunne bidra til å få ned den totale sykehusregningen. (Chamberlin Edmonds nettsted eksisterer ikke lenger, og selskapet som kjøpte det svarte ikke på forespørsler om kommentar.)

Siden Chamberlin Edmonds bare tilbød å hjelpe henne med å finne statlig forsikring, som Lockett ikke kvalifiserte for, var ikke selskapet i stand til å redusere sykehusregningen hennes eller utarbeide en betalingsplan. Lockett antok at dette betydde at hun var i en blindvei med sine nesten 30 000 dollar i sykehusregninger. De sa at det ikke var noe de kunne gjøre, fortalte hun meg. Hun bestemte seg for å legge regningene til side og prøve å komme til dem etter at hun fant jobb.

Et år senere deltok Lockett på et møte med representanter for Georgia Watch, en ideell gruppe, som en del av hennes frivillige arbeid. Da en av Georgia Watch-representantene nevnte at organisasjonen har en guide for mennesker som ønsker å forhandle ned sykehusregningene sine, tok Lockett tak i en kopi. Hun ringte tilbake til sykehuset. Denne gangen, sier hun, fortalte de henne at hele regningen hennes var slettet.

Emory Healthcare fortalte meg at den ikke kunne kommentere individuelle pasienter, men la til at pasienter noen ganger vil motta to regninger for samme dato for tjenesten: én regning for tjenester utført av legen; den andre for et sykehusopphold, forsyninger, tjenester og utstyr levert. Emory Healthcares kundeserviceavdeling jobber med pasienter for å etablere en gjensidig akseptabel avtale for betaling av regninger for innleggelse eller poliklinisk pasient.

Realiteten er at medisinske kostnader ikke er objektive, reelle kostnader, sier Berneta L. Haynes, direktør for egenkapital og tilgang hos Georgia Watch. En dag kan en MR-undersøkelse koste 19 000 dollar. Det neste kan ikke koste noe.

Selv om hun fortsatt var ansvarlig for den reduserte ambulanseregningen, var Lockett heldig. Andre er ikke det. Dana Peterman, en fysioterapeut i Forsyth, Georgia, skyldte mer enn $4000, etter forsikring, da sønnen hennes ble hastet til sykehuset med en anafylaktisk peanøttallergi-reaksjon i 2017. Hun prøvde å forhandle ned regningen, men hun sier sykehuset , ambulanseselskapet og akuttlegene ga henne ikke rabatt. Hun betalte fullt ut, og ville ikke at regningene skulle påvirke kreditten hennes.


For å forhandle med et sykehus, anbefalte forbrukeradvokater jeg snakket med å spørre om økonomisk bistand, inkludert veldedighetsomsorg for uforsikrede. Hvis det mislykkes, kan pasienter spørre om de kan betale det sykehuset ville ha belastet noen som var på Medicare - vanligvis en lavere pris. Sykehus og til og med inkassobyråer vil ofte godta betalingsplaner, eller en rabatt i bytte mot en engangsbetaling.

Likevel krever dagens system at folk selvstendig forhandler på egne vegne med gigantiske selskaper over titusenvis av dollar, ofte mens de blir friske etter en alvorlig sykdom. For de som ikke har gjort det før, kan prosessen være forvirrende. Kanskje jeg ikke sa det rette før, fortalte Lockett meg.

Hvis pasienten ikke betaler, kan en medisinsk gjeld sendes til en inkassator. Noen pasientforkjempere sier at små medisinske gjeld nå selges til gjeldskjøpere, selskaper som prøver å samle inn så mye de kan på forsinket gjeld. Nå ser vi at småmedisinske praksiser blir involvert i å selge sine dårlige fordringer til gjeldskjøpere for pennies på dollaren, sier Sandoval-Moshenberg, ved Legal Aid Justice Center. I stedet for medisinske journaler eller en pasienthistorie, stoler disse kjøperne på lite mer enn en liste over gjeld i et regneark, noe som gjør det vanskeligere, hevder Sandoval-Moshenberg og andre, for pasienter å forhandle frem en avtale eller fjerne en feil. Men denne praksisen gir økonomisk mening for leger, gitt hvor mange mennesker som ikke klarer å betale regningene sine.

Når alt feiler, og personen er i overhengende fare for å få utstedt lønn fordi de har blitt saksøkt for medisinsk gjeld, kan det være på tide å begjære seg konkurs, sier Sandoval-Moshenberg. Menneskene som blir toppen av et veldig stort gjeldisfjell.