Polhavet tetter seg med milliarder av plastbiter

Forurensning er nå like tett i det nordligste hav som det er i Atlanterhavet og Stillehavet.

Aurora, en tre år gammel isbjørn, ble funnet sammen med sin søster i Polhavet i mai 2010 og brakt til Royev Ruchey Zoo i Sibir.(Ilya Naymushin / Reuters)

Polhavet er lite, grunt og – viktigst av alt – innhyllet. I motsetning til de andre store verdenshavene, er det tett begrenset av Asia, Europa og Nord-Amerika, med svært få vanninnganger inn og ut. Noen oseanografer kaller det det arktiske Middelhavet, et nikk både til det mellom-terrassen- og dens likhet med det mindre havet.



Ofte har den avsidesliggende beliggenheten spilt til dens økologiske fordel. Svært få skip passerer gjennom området (med all den medfølgende forurensning og miljøforstyrrelser), i det minste sammenlignet med nærliggende vannveier som Beringhavet. Det hjelper også at mye av Arktis fryser til hver vinter.

Men en artikkel utgitt denne uken i Vitenskapens fremskritt hevder at beliggenheten nå skader den. Den første undersøkelsen av regionen har funnet ut at omtrent 300 milliarder stykker flytende plast, de fleste av dem bittesmå, men synlige for det blotte øye, har tilstoppet planetens nordligste hav. Plasten, etter å ha blitt båret til polet i flere tiår, har nå svært få utveier.

Polhavet har med andre ord blitt den nordlige halvkules blindvei for flytende plast.

Dataene våre viser at marin plastforurensning har nådd en global skala etter bare noen tiår med bruk av plastmaterialer, sa Andrés Cózar Cabañas, biolog ved universitetet i Cádiz. Det er, sa han, et klart bevis på menneskets evne til å forandre planeten vår. Denne plastakkumuleringen vil sannsynligvis vokse ytterligere.

Anbefalt lesing

Undersøkelsen ble utført mens forskningsfartøyet Tara omringet polet sent i 2013. Det samme Tara cruise også overvåket lokale planktonbestander og observerte nordlyset .

Den fant et par viktige forskjeller i hvordan plastforurensning fungerer i Arktis. I sør, i Atlanterhavet og Stillehavet, har plast en tendens til å samle seg enormt subtropiske søppelflekker. Selv om dette ikke er de tette og kjernene av søppel som mange mennesker forestiller seg, kan de nøyaktig beskrives som deler av havet med mye søppel i seg. På en måte er de som asteroidebeltet, et ellers tomt sted i verdenshavet der plast er mye mer sannsynlig å samle seg.

Arktis har ikke så mye søppelflekker inni seg; den er gigantisk søppelplass. Polhavet har omtrent samme mediantetthet av plast som Atlanterhavet og Stillehavet. Men i motsetning til i de sørlige havene, hvor plast ujevnt har samlet seg i visse områder, har den spredt seg over hele Arktis.

Noen ganger er det imidlertid ganske tett: I havene nord for Island og det vestlige Russland er det hundretusenvis av plastbiter per kvadratkilometer.

Martha Buckley, oseanograf ved George Mason University, er enig med forfatterne i at plast ikke kommer fra selve Arktis. Dette er intuitivt, skriver hun: Det bor få mennesker rundt havets kyst, det er lite skipstrafikk der, og mesteparten av plasten er liten nok til at den ser ut til å ha tilbrakt flere år i havet. (Avisens forfattere anslår at det tar ett til tre år for plast fra Nord-Atlanteren å komme seg til Arktis.)

Det er ganske tydelig at denne plasten har blitt transportert med havstrømmer. Hvordan plasten kommer inn i Arktis er ikke like tydelig, fortalte hun meg i en e-post. Avisen diskuterer for eksempel ikke transport gjennom havets vertikale strømmer. I løpet av de siste årene har forskning antydet at gyres i subtropene og subpolare områdene er knyttet sammen av dypere strømmer.

Havstrømmer betyr noe fordi de vil hjelpe forskere å finne ut om plasten er permanent fanget i Arktis, eller om den til slutt vil løse seg. Andre forskere prøver fortsatt å komme opp med løsninger på verdens langsiktige plastproblem. I mellomtiden, sier Cabañas, er den eneste måten å fikse problemet på å redusere omfanget. Land og kystsamfunn bør jobbe hardere for å forhindre at plast havner i havet.

Vi burde håndtere plastavfallet på riktig måte ved kilden, sa han til meg. Når plasten kommer inn i havet, er destinasjonen og påvirkningene ukontrollerbare.