Australia har et problem med kjøttspisende bakterier

I strandbyene sør for Melbourne, ser det ut til at alle kjenner noen som har blitt angrepet.

TILom en ukeetter at Steven Mikac begynte å ta antibiotika for det merkelige punktet på benet, begynte kjøttet rundt ankelen å stramme seg og hovne opp. Den fuktige åpningen i et sår åpnet seg og tok form av et lite kulehull. En plugg med vev hadde forsvunnet – oppløst i puss og slim. Å gå var uutholdelig. Jobber, uutholdelig. I begynnelsen av oktober i fjor viste Mikac ankelen til en kollega på sykehuset der han jobber i Melbourne, i den australske delstaten Victoria. Hun antydet at det kan være Buruli-sår – en sykdom forårsaket av en stamme av kjøttetende bakterier.

Selv om Mikac hadde sett lokale TV-reportasjer om et utbrudd av denne tropiske sykdommen i Victoria, hørtes det så freaky, så usannsynlig ut at han knapt anså det som en mulighet. Men som hundrevis av australiere før ham, var han i ferd med å bli altfor godt kjent med Buruli, et saktegående skrekkprogram som på mange måter har vist seg å være enda mer forvirrende for forskere på infeksjonssykdommer enn det nye koronaviruset. Etter flere tiår med forskning er forskerne fortsatt ikke sikre på hvem eller hva som sprer denne merkelige sykdommen rundt om i verden.



I slutten av oktober møtte Mikac meg inne på infeksjonsavdelingen på sykehuset hvor han jobber og nå er pasient. Han er en myk mann på 54 år med kroppen til en aldrende rugbyspiller. Han var kledd i shorts og flipflops. En bandasje hadde blitt slått på venstre ankel. Det var bare en liten flekk, men jeg følte det var noe annet med det, sa han.

Vi ble snart kalt inn i et eksamensrom hvor Mikacs hvithårede, brillebeskyttede lege, Paul Johnson , hilste på oss. Johnson har studert Buruli-tilfeller i Australia i flere tiår, og han ser på hvert nytt tilfelle som en sjanse til å knekke sykdommens gåte. Noen uker tidligere hadde Mikac avslørt en viktig ledetråd til Johnson. Foreldrene hans eier et strandhus i byen Rye, på Mornington-halvøya sør for Melbourne. Han hadde nylig hjulpet dem ved å gjøre børstearbeid på eiendommen, og hadde sannsynligvis kommet tilbake til byen med de vanlige ripene og myggstikkene.

Johnsons ører hadde vakt opp ved det. Mikac hadde vært inne på et Buruli-hot spot, et sted hvor saksmengden var langt høyere enn i omkringliggende områder, og Mikac hadde drevet med den slags utendørsaktiviteter som øker risikoen til en person. Johnson bekreftet Mikacs diagnose med en DNA-test. Prosessen er mer traumatisk enn man kunne forvente: Han måtte dytte en bomullspinne inn i maven på Mikacs åpne sår og skrape ut gunken på innsiden mens Mikac krympet seg sammen av smerte. Johnson satte Mikac på to kraftige antibiotika, klaritromycin og rifampicin, som gjorde Mikacs urin fargen på oransje Fanta.

To uker inn i den åtte uker lange antibiotikakuren sjekket Johnson nå Mikac, hans fjerde Buruli-tilfelle for dagen. Mikac lå på siden på eksamensbordet mens en sykepleier fjernet bandasjen. Føler du at det blir verre, bedre eller det samme? spurte Johnson ham.

Verre, stønnet Mikac.

Det du har – infeksjonen er så stor, sa Johnson mens han tegnet en sirkel rundt såret, som flankene til en liten vulkan. Men det kommer til å bli større. Han advarte Mikac om at antibiotikaen hadde stengt Burulis forsvar, og at kroppen nå ville starte et angrep på det infiserte vevet. Puss var i ferd med å bygge seg opp under huden, og det holdt på å blåse. Når det først slår gjennom, sa han, vil det føles mye bedre.

Buruli fårnavnet fra et tidligere fylke i Uganda på den vestlige bredden av Victoria-Nilen, som kommer ut fra Victoriasjøen og renner nordover mot Sudan. Bortsett fra deres delte britiske keiserlige historie, har de to Victorias lite til felles. Uganda er dampende og tropisk, og ligger rett på ekvator; den tempererte delstaten Victoria, i det sørlige Australia, ligger 1000 miles sør for Steinbukkens vendekrets. Buruli sies å være en fattigdomssykdom , som springer ut fra sumper og elvebassenger, men Sør-Victoria er Pinot Noir-land, plassert på stupet av tørke.

Siden Burulis formelle beskrivelse på midten av 1900-tallet har medisinen viet relativt lite oppmerksomhet til en tilstand som, uansett hvor grusom den er, først og fremst rammer Afrikas fattigste innbyggere. Ubehandlet ormer patogenet seg sakte under kjøttet før det bryter gjennom overflaten og lemlester og skjemmer ofrene. Deres nekrotiske lemmer lukter av råte. Selv om de sjelden dør av sykdommen, blir de noen ganger utstøtt i landsbyene, etterlatt arbeidsløse og nødlidende.

Australia har hatt sporadiske Buruli-tilfeller helt tilbake til 1930-tallet, men helsemyndighetene la merke til en økning i 2017, da mer enn 100 personer fikk sykdommen . Året etter ble 340 australiere diagnostisert med Buruli, og en av dem var en 13 år gammel jente ved navn Ella Crofts. Etter tre store operasjoner på kneet postet hun en begjæring krever at regjeringen bekjemper den tropiske tredjeverdenssykdommen som hersker på Mornington-halvøya. Hvis vi, et velstående land, kunne forske på denne sykdommen, kan vi redde utallige mennesker fra vansiring og funksjonshemming, skrev hun ved siden av bilder av hennes gråtende sår. Oppropet hennes samlet mer enn 16 000 underskrifter og regjeringen lyttet, og brukte 1,1 millioner dollar til forebygging og forskning over to år.

Anbefalt lesing

  • Amerikas uendelige kamp mot kjøttspisende ormer

    Sarah Zhang
  • Den hjernespisende amøben er en nesten perfekt morder

    Haley Weiss
  • Kjøttspisende ormer når Floridas fastland

    Sarah Zhang

Sent i fjor bestilte jeg et par netter på en Airbnb på Mornington-halvøya og kjørte sørover fra Melbourne til hverdagsbyen Rye og videre gjennom de eksklusive samfunnene Blairgowrie, Sorrento og Portsea, steder der kystgodsene har navn som f.eks. som Cliff Crest og Westbank. Uansett hvor jeg gikk, så det ut til at alle, uavhengig av sosial status, kjente noen som hadde hatt et sår. Ingen var immun mot sykdommen, og alle hadde en mening om den – enten det var noe de hadde lest i avisen eller et rykte de hadde hørt fra en venn eller bare en idé de hadde kommet på over en halvliter av Victoria Bitter.

Da jeg stoppet inn på en pub i Sorrento, serverte en bartender ved navn Hannah Smeeton meg en øl og viste meg det sirkulære arret på ankelen hennes. Hun introduserte meg så for sjefen sin, som også tilfeldigvis hadde en. De kjente begge en rørlegger i en nærliggende by som nesten hadde mistet en arm. Smeeton har kuttet ned på hagearbeidet og er på vakt mot mygg, som begge vurderes risikofaktorer . Men du må leve livet ditt, sa hun.

Da jeg intervjuet David Gill, den gang ordføreren i Mornington Shire, ba han sin eksekutivassistent om å fortelle meg om partnerens sår, men han tonet ned sykdommens innvirkning på samfunnet. Ingenting vil stoppe turistene fra å komme til Mornington, insisterte han med den typen nonsjalanse vi har blitt vant til å høre midt i koronaviruspandemien: Ting vil fortsette som det har vært, fordi det å ha det på en annen måte er for forstyrrende.

I et normalt år pakker nesten 2 millioner besøkende kysten av Mornington-halvøya i løpet av de fire månedene vår og sommer. Det er i denne perioden, sier forskere, at de fleste Buruli-infeksjoner i Australia pådras. Infeksjonene tar alt fra fire uker til åtte måneder før de viser seg, noe som betyr at tilfellene topper seg under den australske vinteren .

Rundt Victoria blir Buruli-sår noen ganger referert til som Bairnsdale-sår, etter bondesamfunnet der sykdommen først ble identifisert. Det er på kysten noen timer øst for Mornington-halvøya, i regionen som var hardt rammet av skogbranner sent i fjor . Tilbake i februar 1940, ifølge medisinske journaler, ble en to og et halvt år gammel gutt brakt til et lokalt sykehus, benet hovnet fra kneet til ankelen. Legen, David George Alsop, gjorde et snitt i et forsøk på å drenere enhver infeksjon under huden. I løpet av de neste fem månedene gnagde et sår bort i guttens kjøtt og blottla den røde muskelen i beinet hans. Alsop sendte en prøve for mikroskopisk analyse og fortsatte å prøve å behandle såret med antibiotika.

Rapporten kom [tilbake] til meg i en manila-konvolutt sterkt påskrevet i rødt 'Personlig - Strengt konfidensielt' eller ord om det, skrev han senere. Under et mikroskop vrimlet prøvene av stavformede bakterier, men de fargede fargestoffene som ble brukt for å få dem til å skille seg ut ville ikke feste seg til bakteriene ved bruk av vanlige teknikker. Når objektglassene var vasket med en syre, virket bakteriene imidlertid knallrøde mot den blå bakgrunnsflekken.

Dette var betydelig: Det betydde at disse bakteriene produserte spesialiserte kjemikalier, kjent som mykolsyrer, som gjør dem vanskelige å drepe og hindrer dem i å tørke ut i et miljø. Bakteriene som kan gjøre dette er kjent som mykobakterier - bakmennene bak tuberkulose og spedalskhet.

Gutten ble overført til et sykehus i Melbourne og endte opp med å dø plutselig av en udiagnostisert abdominal tilstand, muligens en komplikasjon fra såret. Etter hvert som flere av de merkelige sårene dukket opp hos pasienter i Bairnsdale, prøvde forskere ved University of Melbourne å dyrke kolonier av bakteriene på petriskåler i glass inne i inkubatorer som ble holdt ved menneskekroppens temperatur. Da de første forsøkene deres mislyktes, tilsatte de forskjellige vitaminer og menneskeceller i oppvasken, men ingenting virket. I årevis var den eneste konsekvente måten de kunne holde denne fortsatt navnløse typen mykobakterier i live ved å injisere den inn i kroppshulen til en rotte og deretter overføre den til en annen rotte når den døde.

I ett sett med petriskåler vokste imidlertid bakteriene av en eller annen merkelig grunn. Forskerne oppdaget til slutt at varmeovnen til inkubatoren ikke fungerte som den skal. Det hele ga plutselig mening: Disse bakteriene, døpt Mycobacterium ulcerans , vokste best ved lavere temperaturer - litt over 91 grader Fahrenheit, temperaturen på huden vår. Buruli er så følsom for temperatur at den kan drepes ved å vikle varmeputer rundt et offer i flere uker.

ELLERhuden din errustningen vår: et millimetertykt lag med celler som skiller omverdenen fra innsiden vår. Det er noe vi ikke tenker på – før det svikter oss. Helt til det kommer en tåre. Et kutt. En punktering. En kanal som den mikrobielle verden uten kan komme inn i den mikrobielle verdenen innenfor.

Kingsley Asiedu møtte Buruli-sår først på begynnelsen av 1990-tallet, da han jobbet på et katolsk sykehus i et avsidesliggende landdistrikt i Ghana. Jeg hadde aldri lært om det på medisinstudiet, sier han. Asiedu ble forferdet over å oppdage at omtrent 20 prosent av menneskene i distriktet – Amansie West – hadde sår, den høyeste forekomsten av sykdommen noe sted. Sytti prosent av tilfellene han møtte var hos barn. Fordi mange foreldre trodde at sykdommen var et resultat av hekseri, tok de ofte barna til tradisjonelle healere først, og brakte dem til sykehuset først når tilfellene deres ble alvorlige. På det tidspunktet, sier Asiedu, vet du ikke engang hvor du skal starte operasjonen og hvor du skal avslutte. Det var veldig lite vi kunne gjøre. Infeksjoner kom ofte tilbake, og amputasjon var ofte eneste løsning.

Buruli er ikke en vanlig sykdom: Bare 25 919 tilfeller er registrert i 17 land siden 2010, ifølge Verdens helseorganisasjon, men eksperter sier at disse tallene undervurderer belastningen på steder som Nigeria og Papua Ny-Guinea, hvor formelle folketellinger aldri har vært gjennomført. riktig utført. Global finansiering for Buruli-forskning er typisk mindre enn 3 millioner dollar et år, ca en tiendedel av en prosent av totalen viet til bekjempelse av alle forsømte tropiske sykdommer.

Den britiske legen Sir Albert Cook, hvis håndskrevne opptegnelser fra Uganda, som dateres tilbake til 1897, sannsynligvis inneholder de tidligste kjente medisinske beskrivelsene av sårene, fant ut at de ofte oppsto etter noen mindre traumer, for eksempel en ripe fra en skarp stokk. Senere studier antydet at afrikanere for det meste skaffet seg Buruli når de badet eller svømte i innsjøer og elver. Forskere assosierte utbruddene med demninger, avskoging og andre miljøendringer.

Melanie Lambrick

I motsetning til tuberkulose eller spedalskhet, sprer ikke Buruli-sår seg lett fra person til person. Mycobacterium ulcerans ser ut til å være mer som stivkrampebakterier - hardføre mikroorganismer som kan overleve i miljøet i lange perioder til de finner den passasjen gjennom huden. Dette er fornuftig fordi bakteriene utviklet seg fra et akvatisk patogen som danner sår på fisk og frosker (og noen ganger på fingrene til eiere av dyrebutikker ). Men mens tetanus kan dyrkes fra miljøet, klarte ikke forskere i Afrika å isolere Mycobacterium ulcerans direkte fra jord, vann eller planter i områder der folk fikk sykdommen.

På midten av 90-tallet begynte antallet buruli-ulcustilfeller i Australia å stige. Paul Johnson, legen, hørte at et par av naboene hans på Phillip Island, som ligger seks mil øst for Mornington-halvøya og forbundet med fastlandet Victoria med en 2000 fots bro, hadde utviklet tilstanden. Johnson var fascinert. Jeg var en ung infeksjonslege på jakt etter et prosjekt, fortalte han. En av tingene han la merke til var at alle tilfellene så ut til å oppstå i nærheten av en golfbane vannet med resirkulert vann lagret i et åpent reservoar.

Johnson tok kontakt med en mikrobiolog ved navn Tim Stinear , som jobbet for det statlige vanntestlaboratoriet, og utviklet teknikker for å forsterke og oppdage DNA fra patogener som giardia og cryptosporidium. Disse patogenene er så sjeldne i miljøet at det er ekstremt usannsynlig å samle en prøve av vann og finne dem under et mikroskop. Det er heller ikke lett å dyrke dem i laboratoriet. Men hvis du kjenner gensekvensen til patogenet du leter etter, kan du bruke et enzym til å forsterke den sekvensen hvis den er tilstede i prøven. Denne prosessen produserer millioner av kopier av sekvensen, som forskere deretter kan oppdage.

Johnson lurte på om den teknikken kunne brukes med Mycobacteria ulcerans . Stinear gikk inn på en tidligere identifisert DNA-sekvens – IS2404 – som forekom 213 ganger i bakteriens genom. Frekvensen gjorde det lettere å oppdage i miljøprøver. Vannforsyningen på golfbanen testet positivt. Demningen ble drenert og vanningssystemet ble rekonfigurert for å forhindre forurensning. Epidemien så ut til å forsvinne, men spørsmål gjensto.

Vi vet ikke nøyaktig hva som førte til at sykdommen forsvant, sier Stinear. Noen år senere dukket det plutselig opp tilfeller av sår 30 mil mot vest ved Point Lonsdale på Bellarine-halvøya, rett over bukten fra Mornington-halvøya. Det var et par golfbaner i området, men vannforsyningen deres hadde ikke de samme åpenbare problemene. På det tidspunktet begynte vi å tenke på noe annet, sa Johnson.

ELLERne tirsdag ettermiddag, dro jeg opp til en nabolagspark i Rye, byen der Mikac sannsynligvis ble smittet, for å møte Stinear, nå ved University of Melbourne. Han ble ledsaget av et team av frivillige, inkludert yogainstruktørdatteren hans og kjæresten hennes, som slo seg på solkrem og tok på seg Day-Glo-vester som identifiserte dem som medlemmer av Beating Buruli in Victoria-innsatsen. Stinear trillet to motorscootere ut bak på en tilhenger. Hver hadde en boks på baksiden fylt med tomme ziplock-poser. Mens Stinear spente på seg hjelmen, husket han den gangen en forbipasserende ga ham et brev.

Jeg er ikke en postie, sa han og brukte den australske betegnelsen for en postbærer.

Vel, hva er du da?

Jeg samler på possum bæsj - det er en jobb, antar jeg.

Possum bæsj. Det er her Buruli-puslespillet tar en skarp vending: På begynnelsen av 2000-tallet, da Stinear og Johnson jobbet på Point Lonsdale og prøvde å finpusse på miljøkilden til sykdommen, åpnet de tilfeldigvis et avløp som var fylt med tørr bark , blader og store mengder avføring. Da de testet avføringen for Mycobacterium ulcerans , ble resultatene positive tilbake. I 2008 og ’09 fanget deres kollega Janet Fyfe ved Victorian Infectious Diseases Reference Laboratory 42 ringhalepossums i området. Elleve av dem hadde lesjoner som tæret på føttene, ørene, halen eller ansiktet. Fem til var asymptomatiske, men hadde Mycobacteria ulcerans DNA i avføringen deres. Alt i alt var nesten 40 prosent av befolkningen smittet.

Koalaer med sår hadde blitt sett i nærheten av Bairnsdale, men ringhaler har mye større potensiale for kontakt med mennesker. Som innbyggere i bakgården er de både elsket (for sine gigantiske øyne og milde oppførsel) og utskjelt (for deres tendens til å hekke i takhulrom og kose seg med roseknopper og hundemat). I det nordlige Queensland – Australias regnskogsregion – har Buruli-DNA dukket opp i avføringen til bandicoots, kaninlignende pungdyr. Denne stygge sykdommen blir tilsynelatende spredt av verdens mest bedårende pattedyr. Og fordi Australias innfødte dyreliv er strengt beskyttet, er utslakting uaktuelt.

Vi jobbet i et Buruli-hot spot, og planen var å samle opp pillestørrelsen med 25 meters mellomrom. I laboratoriet ville prøvene bli knust, flytendegjort og analysert for genetiske spor av sykdommen, noe som ga teamet et blokk-for-blokk-kart over forekomsten av bakteriene i miljøet. Når jeg visste hva jeg lette etter, begynte jeg å se avføringen overalt, stablet opp ved foten av trær og telefonstolper.

Et bæsjkart kan en dag fungere som et tidlig varslingssystem for helsepersonell og beboere, og hjelpe til med å forutsi hvor og når Buruli-sår kan bryte ut. Men den innsatsen hemmes av spørsmål om hvorvidt, og hvordan, bakterien sprer seg fra possums til mennesker. Folk kan plukke det opp mens de jobber i hagen i jord som er forurenset av avføring; de kan klø seg på en torn dekket med bakterier. Stinear og Johnson mener imidlertid at mygg er hovedveien, som overfører Buruli fra possums til mennesker. Omtrent 1 prosent av myggene i hot spots rundt Victoria tester positivt for bakteriene, og folk som regelmessig bruker myggmiddel har omtrent halvparten så stor sannsynlighet for å ende opp med sår som de som ikke gjør det. Sårene, når de dukker opp, ser ut til å dukke opp på ekstremitetene, hvor folk sannsynligvis får myggstikk: ankler, legger, albuerygg.

Stinear tror ikke bakteriene overlever og formerer seg innsiden mygg, som parasittene som forårsaker malaria gjør. I stedet tror han at myggen rett og slett fungerer som skitne nåler, plukker opp noen få bakterieceller fra en possum og injiserer dem under menneskers hud, i en prosess som kalles mekanisk overføring. Tularemi, eller kaninfeber, antas også å spres på denne måten. I et eksperiment publisert i 2017 i PLOS neglisjerte tropiske sykdommer , samarbeidet Stinear og Johnson med den amerikanske entomologen John Wallace å teste den teorien. Forskerne har belagt en musehale med Mycobacterium ulcerans og lot en mygg bite den. En tredjedel av tiden utviklet et sår.

Med det siste Buruli-utbruddet så Stinear en sjanse til å endelig teste denne koblingen i felten ved å kjøre et eksperimentelt myggkontrollprogram på Mornington-halvøya. Du har sykdommen på bakdøren – det er ille – men det er også muligheten til å få sterke bevis på hvordan vi bør handle, sier han. Noen områder ville bli sprøytet, andre ville ikke. Han ville måle om antallet Buruli-infeksjoner gikk ned.

Da regjeringen gikk med på å finansiere Stinears studie, kom høygaflene ut. En bielskende miljøaktivist, Simon Mulvaney, kalte det Mornington Peninsula Insect Massacre. Han reiste seg på rådsmøter og advarte mot kreftklynger, giftige landbruksprodukter og økonomisk katastrofe. Mornington Peninsulas rykte vil bli svekket som et turistmål, skrev han i en begjæring som samlet mer enn 22 000 underskrifter. Kanskje turistene virkelig ville slutte å komme. Vi fikk et offentlig svar som ikke var helt det vi forventet, fortalte Stinear diplomatisk. Sprøyteprogrammet ble skrinlagt.

Som vi så ofte ser med COVID-19, tok vitenskapen et baksete til såpekassen. Stinears team endret strategier. De ville telle mygg i forskjellige områder for å se om det var en sammenheng mellom antallet og antall tilfeller. De ville også prøve hus-for-hus-intervensjoner, og ba noen mennesker om å dumpe ut stående vann der mygg hekker, men det ville være kostbart, og effektiviteten usikker. For det meste ville de se etter korrelasjoner, ikke å teste årsakssammenhenger. Uansett hvilket resultat de kom med, ville det ha en eim av vitenskapelig usikkerhet.

Etter alle disse årene, alle disse dataene og alle menneskene som hadde lidd, kom Buruli til å forbli et mysterium, men ikke på grunn av mangel på forsøk. Vi følte alltid at vi hadde en sjanse til å stoppe det, sa Stinear.

Mangel på kunnskap vil alltid være det største hinderet for å bekjempe infeksjonssykdommer. Hvis du ikke har et robust testprogram, hvem kan med sikkerhet si om du fikk den stygge hosten på kortreningen eller i stemmeboksen? Hvis du ikke kjører et eksperiment, hvem kan si sikkert om sprøyting kunne ha satt en stopper for Buruli? Midt i et utbrudd kan slik vitenskapelig usikkerhet tære på tilliten til publikum, og åpne døren for konspirasjonsteorier og for de aktørene som kan forsøke å utnytte den til sine egne formål.

Med Buruli er konklusjonen at et enkelt sår aldri har vært definitivt knyttet til et myggstikk. Hvem husker et myggstikk fem måneder senere? Før vi dro inn i nabolaget for å samle possum-bæsj, spurte jeg Stinear om jeg skulle ta på insektmiddel, men han gjorde en gest mot den blå himmelen og sa at det var for varmt for mygg. Noen minutter senere kjente jeg en kløe på høyre håndledd, og så at et bitt begynte å hovne opp på huden min. Stinear gliste. Gi meg beskjed hvis du utvikler et sår der når du kommer hjem, sa han.

Burulis mest mystiskefunksjonen er at den ikke ser ut til å ha en enkelt overføringsmodus. I hælene på Australias myggforskning, mer enn 4000 mygg ble skjermet i det vestafrikanske landet Benin. Ikke en eneste testet positivt for bakteriene. Ingen afrikanske pattedyr har har vist seg å bære bakteriene heller .

Hva har konsekvent testet positivt i Afrika? Gigantiske vannfeil. Disse marerittaktige insektene er opptil tre centimeter lange, kjent som tåbitere og alligatorflått. De er først og fremst rovdyr av små virveldyr og andre insekter, men hvis du tilfeldigvis tråkker på en av dem, vil de støte deg med sin spisse talerstol og gi et uforglemmelig smertefullt bitt. Det er en så minneverdig – og uvanlig – begivenhet at hvis gigantiske vannfeil var den primære vektoren, ville lokalbefolkningen absolutt vite det.

Da jeg først fikk vite om Buruli-utbruddet, var det som fanget meg med historien ideen om at en sykdom i tropisk Afrika hadde spredt seg til en av de hviteste, rikeste delene av Sør-Australia. Men Buruli-sår, som syfilis og kopper, er sannsynligvis en koloniseringssykdom. De australske og afrikanske stammene av sykdommen deler en felles opprinnelse i Papua Ny-Guinea, som dateres tilbake minst 1000 år. Ved å sekvensere prøver samlet inn fra australske pasienter i løpet av de siste 70 årene, har Stinear funnet ut at Buruli-sår først ankom Victoria rundt tidspunktet for den første europeiske bosettingen i 1803. I Afrika var Buruli-sår likeledes relativt begrenset i sin rekkevidde inntil europeiske makter ankom . Midt i volden og omveltningene i den perioden begynte lokalbefolkningen å bevege seg bredere, og muligens spredte sykdommen fra ett elvebasseng til et annet.

Hvis COVID-19 har vist oss noe, er det hvor raskt internasjonale reisende kan bære en sykdom fra den ene siden av verden til den andre. Potensielle behandlinger kan også reise raskt, men den reisen krever samordnet handling. Da jeg snakket med Asiedu, som nå jobber ved WHOs avdeling for kontroll av forsømte tropiske sykdommer, fortalte han meg at den nye forskningen i Australia kunne være fordelaktig for afrikanere, selv om de ikke var det opprinnelige fokuset. Delvis takket være australske legers erfaring med antibiotikabehandlingsregimer, og etter en vellykket klinisk studie i Afrika, vil WHO snart anbefale orale – i stedet for injiserbare – antibiotika, noe som reduserer behovet for sykehusopphold i både Australia og Afrika. Forskere ved Australias Commonwealth Scientific and Industrial Research Organization utvikler også en ny miljøtest for Buruli-sår som er basert på RNA, som brytes ned raskere i miljøet enn DNA. Dette gjør den bedre egnet til å identifisere steder hvor bakterien er i live og blir aktivt overført.

De siste nyhetene fra Australia er at bare 30 tilfeller av Buruli har blitt rapportert i 2020, sammenlignet med rapporter om 50 eller så på dette tidspunktet de siste årene. Det kan være gode nyheter, eller det kan bare være en konsekvens av at folk holder seg borte fra legekontorer på grunn av COVID-19. Stinear måtte midlertidig stoppe sine undersøkelser på bakken i mars på grunn av koronaviruset, og la Buruli til listen over sykdommer, som tuberkulose og polio, som kan vinne terreng som følge av pandemien . Med koronavirustilfeller på vei opp igjen, har Australias turistminister nylig kunngjort at landet kan stenge grensene til 2021.

Men fastboende lokalbefolkning vil fortsatt trenge en flukt. Ingenting kan tross alt holde turistene unna. Og kanskje tar de ikke helt feil når de tar den risikoen: De vil sannsynligvis ende opp i orden. Andre er ikke så heldige. Det er fordi denne sykdommen – som COVID-19, som så mye annet – vil bli temmet i Australia lenge før lidelsen tar slutt i Afrika. Og grunnen til det er ikke noe mysterium i det hele tatt.