Den beste idrettsutøveren amerikanere aldri har hørt om

Amerikanske profesjonelle idrettsutøvere møter press for å holde seg til sport. Australias David Pocock har en annen idé.

David Pocock

Jason O'Brien / Reuters

Om forfatteren:Andrew Exum er en medvirkende forfatter for Atlanteren og bor i Dallas med familien sin. Fra 2015 til 2017 var han assisterende assisterende forsvarssekretær for Midtøsten-politikk.



Hvis Australia går ut av Rugby-VM denne uken i Japan, vil amerikanerne miste sin siste sjanse til å se en av de beste utøverne de sannsynligvis aldri har hørt om.

Selv om David Pocock er født i Zimbabwe, har han vært en bærebjelke i det australske rugbylaget i et tiår. På sitt destruktive beste har han vært blant verdens beste spillere, og plaget motstandere med sin uhyggelige evne til å forstyrre angrepet deres. Som 31-åring har han kunngjort at han trekker seg fra det australske landslaget ved avslutningen av verdensmesterskapet.

Men merket som Pocock har forlatt banen kan ende opp med å bli bedre husket enn noe han har gjort på det. Pocock er blant de mer eklektiske og politisk engasjerte idrettsutøverne hans adopterte land noen gang har produsert. I 2014, han lenket seg til gruveutstyr i landlige New South Wales å protestere mot utvidelsen av en kullgruve. Han og hans mangeårige partner, Emma Palandri, nektet som kjent å gifte seg før homofile par fikk lov til å gjøre det samme – noe som førte til litt godmodig erting da ekteskap av samme kjønn endelig ble lovlig i 2017. (Paret giftet seg sent i fjor.) Han har vært aktiv og støttet initiativer mot krypskyting, bærekraftig jordbruk og fattigdomsbekjempelse tilbake i Zimbabwe – som familien hans forlot i 2002 midt i en bølge. av vold mot hvite bønder. Pocock maler til og med klossene sine helt svarte for å skjule logoer. Fordi han ikke kan være sikker på arbeidsforholdene som produserte skoene, forklarte han da jeg intervjuet ham for to år siden, at han ikke ønsker å bli sett på som å støtte produsenten.

Vi bruker mye tid i Amerika på å fortelle idrettsutøvere at de skal holde kjeft om politikk. Colin Kaepernick ofret sin karriere i National Football League for å protestere mot politiets brutalitet, og den sittende presidenten samlet sin egen politiske base ved å utstøte den tidligere San Francisco 49ers quarterback. Presset for å unngå kontrovers er intenst. Kinesiske forretningspartnere forlater National Basketball Association etter at Houston Rockets daglige leder uttrykte støtte, i en nå slettet tweet, for demonstranter i Hong Kong.

I dette lyset er Pococks politiske og etiske forpliktelser nesten oppsiktsvekkende i bredden og entusiasme. Han argumenterer for at selv i en hyperpolitisert tid, snakker vi kanskje ikke om politikk - spesielt rasepolitikk - på langt nær nok. Jeg tror dere kanskje trenger en slags sannhets- og forsoningskommisjon, fortalte Pocock, bare halvparten på spøk. Jeg var ikke uenig.

Jeg møtte David og Emma i 2017, mens han tok en pause fra rugby for å følge et lederkurs ved Harvard Business School. Jeg vokste opp som sønn av en sportsjournalist, og jeg husker faren min snakket med idrettsutøvere og trenere i sterile intervjurom i følge med omsorgspersoner. Jeg tok kontakt med David gjennom en mellommann, og forventet samme behandling, og ble overrasket da Emma sendte meg en tekstmelding og inviterte meg på middag i deres leide leilighet i Cambridge, Massachusetts. Tidligere samme ettermiddag hadde David ledet en treningsøkt for Harvards undergraduate rugbyteam.

Jeg har spilt rugby på amatørlag i det meste av mitt voksne liv, og trakk meg motvillig da det andre av mine tre barn ble født og jeg ikke lenger kunne rettferdiggjøre alle helgene som ble tilbrakt borte fra min voksende familie. Men jeg var mindre interessert i Pococks liv i rugby enn i hans syn på alt annet. Hva hadde fått en av verdens beste idrettsutøvere til også å utvikle seg til å bli en av de mest intellektuelt nysgjerrige og sosialt engasjerte?

I begynnelsen av middagen nevnte jeg dovent at det ikke er så vanlig å se profesjonelle idrettsutøvere så engasjerte politisk som David. Han korrigerte meg forsiktig og foreslo at jeg skulle lese Dave Zirins A People's History of Sports i USA , som han sa hadde gjort stort inntrykk på ham. Emma sa at hun først så David på en samling til støtte for den store ungdomsbefolkningen i Perth, byen i Vest-Australia hvor David begynte sin profesjonelle rugbykarriere. Emma, ​​en nyutdannet universitetsutdannet med en grad i kvinnestudier, spurte David hva han drev med. Jeg spiller litt rugby, svarte han. Hun svarte at hun ikke var klar over at noen kunne gjøre det for en faktisk levebrød.

David hadde faktisk hoppet over universitetet for å begynne sin profesjonelle karriere. Som ung mann var han et så fysisk eksemplar at hans første profesjonelle trener, John Mitchell (som senere trente det amerikanske landslaget), kastet ham på som en ren tenåring for sin profesjonelle debut mot en av de beste sørafrikanske sidene. Da han møtte Emma, ​​hadde han allerede spilt sin første kamp for Australias landslag, og erstattet en av de beste spillerne som noensinne har spilt spillet, George Smith, i en kamp mot rivalen All Blacks fra New Zealand.

Men mellom kampene satte Pocock seg gjennom sitt eget universitet. Etter å ha vokst opp i et konservativt kristent miljø fortsatte han å lese mye teologi. Som mange unge kristne husker Pocock å ha lest mye Dietrich Bonhoeffer , den tyske martyren hvis liv og verk er like omfavnet av konservative amerikanske evangelikale og mer teologisk liberale kristne.

David hadde vokst opp i en kjærlig familie – en som, etter å ha startet livet sammen på en gård i Zimbabwe, hadde holdt seg nær siden han ankom Brisbane, på Australias østkyst. Et kontinent borte fra den familien i Perth, utforsket David skriftene til kristne ulikt noen han hadde møtt – og som brukte sin tro på måter han ikke hadde forestilt seg. Dette var disse menneskene som presenterte en annen side av Jesus-historien, sa han. De brakte det til live. Det var ikke, liksom, denne stillestående tingen for dem, en historie om hvordan du kommer til himmelen en dag. Det handlet om måten vi lever livene våre på her på jorden.

David utforsket de teologiske skriftene til kristne som var mer politiske og mer ettertrykkelig venstreorienterte enn de han hadde lest tidligere. I løpet av de første årene i Perth husker han å ha lest Oscar Romero , Walter Wink , og John Howard Yoder , blant andre. Emma husker i mellomtiden at han gikk gjennom en stor Ched Myers fase. Myers forfatterskap og undervisning har fokusert på rasemessig forsoning, urfolks rettigheter og miljørettferdighet – temaer som David senere utviklet en lidenskap for.

Emma ga sitt eget pensum, selvfølgelig. Jeg hadde aldri møtt eller snakket med noen som ville betrakte seg som feminist, husket David. Feminisme var noe som for meg var som et kvinneproblem angående ting som skjedde for lenge siden som kvinner ble opprørt over.

Emma, ​​på den andre siden av rommet, begravde hodet i hendene ved minnet. Men hun anbefalte noen andre bøker for David å lese. Og til hennes overraskelse leste han de bøkene også. Vi har det største problemet med bøker, sa hun til meg. Han fortsetter å bestille dem, og de slutter aldri å komme på dørstokken vår.

I dag er David en av de eldre spillerne på et erfarent australsk lag. Han husker fortsatt dagen da han gikk inn i garderoben før sin første kamp og så alle mennene – Smith, Stirling Mortlock, Nathan Sharpe – han hadde vokst opp med å idolisere som en tenåring som afrikansk mistilpasset i Brisbane. Et nytt medlem av laget i dag vil mer sannsynlig være i ærefrykt for å dele samme garderobe som David Pocock.

Spillet har også endret seg på andre måter. Pocock er ikke engang den mest politisk engasjerte australske rugbyspilleren. Årets lag har taklet nedfallet fra ekskluderingen av Israel Folau, uten tvil den mest dynamiske spilleren. Folau, en evangelisk kristen, ble irettesatt for en rekke homofobiske kommentarer og innlegg i sosiale medier. Han ble ikke angret, han ble avvist fra troppen og deltar ikke i verdenscuppen. Fremtiden hans som profesjonell idrettsutøver er usikker.

Hastigheten som normer har endret seg med er forbløffende. For bare noen få år siden ble Pocock selv sterkt kritisert av det ofte konservative australske sports-mediekommentariatet for stoppe et spill for å protestere mot de homofobiske hånene til en motstander . Så igjen, standpunktet Pocock tok hjelper til med å forklare hvorfor sportens kultur har endret seg.

David Pococks arv vil inkludere noen uløste spørsmål for rugby, og for sportsverdenen generelt, å tenke på. Blant dem: Hvilke politiske – for ikke å si noe om teologiske – meninger har idrettsutøvere lov til å ha? Hva gjør vi med en baseballspiller i MAGA-hatt, eller en evangelisk eller muslimsk fotballspiller hvis konservative samfunnssyn kolliderer med LHBTQ-rettigheter? Hvor mye konsistens må vi kreve? Hvis Golden State Warriors-trener Steve Kerr, for eksempel, tilbyr støtte for Black Lives Matter , har han også en forpliktelse til å si at uiguriske liv også betyr noe?

Ingen av disse spørsmålene er enkle. Etter å ha sett Folau-kontroversen utspille seg før verdenscupen, syntes jeg det var skummelt å se turneringen begynne med Nigel Owens – en åpent homofil dommer som har gripende snakket om kampene med hans seksuelle identitet som tok ham til randen av selvmord -kledd i en trøye med emblemet til Emirates Airlines, turneringens sponsor. (Emirates er flaggskipet til Dubai, der homofili fortsatt er en straffbar handling.)

Selv i Pococks siste uker med det australske laget er han like politisk engasjert som alltid. Han verver for tiden lagkameratene til oppveide deres karbonavtrykk i verdensmesterskapet ved å investere i en solfarm. Personlig vil jeg være trist å ikke kunne se Pococks spill. Men jeg er spent på å se hvordan han bruker sin berømmelse i årene som kommer, og jeg lurer på om han kan ha noen leksjoner å lære amerikanere utenfor rugbybanen.