De beste bildene noensinne av en asteroides ulendte terreng

Et japansk oppdrag har fanget fascinerende utsikt over en fjern romstein.

Den steinete overflaten til asteroiden Ryugu

Den steinete overflaten til asteroiden Ryugu(JAXA)

I løpet av helgen falt et par roboter, hver på størrelse med en stekepanne, ut av et romfartøy og landet på overflaten av en annen verden.



Robotene er en del av et japansk oppdrag for å besøke en asteroide, samle noe av det steinete materialet, og deretter returnere det til jorden. På slutten av 2014 lanserte Japan romfartøyet Hayabusa2 på vei mot Ryugu, en liten asteroide som måler litt mer enn en halv mil og går i bane rundt jorden. Romfartøyet fanget Ryugu i juni etter en tre år lang jakt. Så, forrige uke, koset den seg til asteroiden, og kom innen flere hundre fot fra den steinete overflaten, og slapp de to robotene.

Deres vellykkede distribusjon er en veldig imponerende prestasjon. Det er ikke lett å lande noe på et så raskt bevegelig, fjernt objekt; et lignende forsøk på en komet i 2014 endte med at en robot ble permanent fastklemt i en mørk sprekk . Men kanskje den mest slående delen av manøveren er inne fotografiene av landingen.

De to japanske robotene har fanget Ryugu i utrolig detalj. Bildene avslører en rikt strukturert overflate, med steiner i alle størrelser som stikker ut i rommets mørke:

JAXA

JAXA

Fra dette utsiktspunktet ser ikke Ryugu ut som en disig romstein som flyter hundrevis av millioner kilometer unna. Det ser trøstende kjent ut, som et steinete utspring du kan snuble over mens du vandrer på jorden.

Bildene er ulikt flertallet av tidligere observasjoner av asteroider. I mange tiår har andre romfartøyer og teleskoper vist asteroider som bittesmå lysflekker , eller uklare blotter , eller disige klumper av glatt stein . Min personlige favorittbeskrivelse av ett bilde, fra 1989 , lyder: Den litt langstrakte flekken på dette bildet er asteroiden.

Teleskopteknologien har forbedret seg betydelig i løpet av de mer enn 200 årene siden asteroidene ble oppdaget første gang, men i dag, bare de kraftigste teleskopene kan løse distinkte trekk på overflaten av objektene. Den beste måten å fotografere en asteroide på er å besøke, eller i det minste fly forbi.

I 1991 summet romfartøyet Galileo forbi asteroiden Gaspra på vei til Jupiter.NASAingeniører brukte data fra romfartøyet til å sy sammen et bilde av asteroiden, som New York Times beskrevet som det første nærbildet noensinne laget av en steinete asteroide som suser gjennom solsystemet. Dette var bildet:

JPL / NASA

Galileo var omtrent 10 000 miles fra asteroiden da kameraet pekte mot Gaspra. De Tider refererte til det sammensatte bildet som et skarpt portrett av en asteroide, og det var det faktisk på den tiden.

Hayabusa2-oppdraget vil produsere mange flere nærbilder i løpet av de kommende ukene, takket være de to robotene.JAXA, den japanske romfartsorganisasjonen, kaller dem rovere, men det er litt feilaktig. Robotene har ingen hjul, noe som ikke ville være effektivt i Ryugus lavtyngdekraftsmiljø. I stedet er robotene designet for å presse seg selv rundt, og vil bokstavelig talt sprette rundt overflaten.

Ettersom oppdraget gir oss flere nærbilder av Ryugu, vil det også gi et enestående blikk på solsystemets eldgamle fortid. Forskere tror at asteroider som Ryugu er rester av systemets skapelse for rundt 4,5 milliarder år siden. Bergartene har stort sett holdt seg uendret siden den gang, noe som betyr at de fortsatt inneholder materialene - en blanding av stein, mineraler og organiske forbindelser - som smeltet sammen for å danne planetene.

Romfartøyet Hayabusa2 vil snart forsøke å grave ut noe av den historien. Sonden vil avfyre ​​et prosjektil mot Ryugu for å lage et krater og avsløre lenge nedgravd materiale, og deretter dyppe instrumentene sine inne for å samle noen prøver før den drar tilbake til jorden. I likhet med de to robotene har Hayabusa2 kameraer om bord. Våre syn på en asteroide vil garantert bli skarpere.