Beto O'Rourke tok en politisk tredje jernbane - og elektrifiserte kampanjen hans

Ved å svare på et spørsmål de fleste demokratiske politikere har nektet å røre ved, har Texas-demokraten benyttet seg av en mektig bevegelse.

beto

Erich Schlegel / Reuters

Om forfatteren:Jemele Hill er en medvirkende forfatter på Atlanteren .



Det er få saker demokratiske politikere har vært mer motvillige til å ta opp enn NFL-spillernes protester. Det blir ikke snakket om av kandidater og embetsinnehavere, fordi ingen ønsker å rote til og ha det kompromisset med evnen til å vinne et valg eller bli i vervet, sa Beto O'Rourke, demokraten som stiller til senatet i Texas. meg. Det er også nettopp det at hvis du ikke snakker om det og ikke har slike samtaler offentlig, vil det aldri bli bedre.

Da House Minority Leader Nancy Pelosi ble spurt om en NFL-policy som krever at alle spillere på banen skal stå for nasjonalsangen, rygget hun unna raskere enn Deion Sanders. Jeg elsker nasjonalsangen. Jeg elsker flagget, sa Pelosi til CNN-ankeret Chris Cuomo på et TV-rådhus som ble arrangert av nettverket i mai. Og jeg elsker det første tillegget, og jeg lar det være med det.

Andre demokratiske politikere gikk med den gamle uenig-med-metoden-men-ikke-meldingen-tilnærmingen. Colin Kaepernick hadde rett i å ta opp spørsmålet om raseforskjeller i gatene våre, sa representant Michael Capuano i en debatt i august. Han tok feil måten han tok opp problemet på … Det var måten han sa det på som slo av halve Amerika, som jeg ikke tror er produktivt.

Og så er det O'Rourke. I begynnelsen av august ble han spurt om protestene på et forum. Det er vanligvis ikke mye oppside for hvite menn i O'Rourkes posisjon å vasse inn i kompliserte rasespørsmål, langt mindre å ta et fast standpunkt.

Men i stedet for å unnvike spørsmålet, taklet han det frontalt, og utformet det som en modig protest mot politiskyting: Ikke-voldelig, fredelig, mens øynene til dette landet ser på disse kampene, tar de et kne for å bringe vår oppmerksomhet og vårt fokus. til dette problemet for å sikre at vi fikser det. Det er derfor de gjør det. Og jeg kan ikke tenke meg noe mer amerikansk enn å fredelig stå opp eller ta et kne for rettighetene dine, når som helst, hvor som helst, hvor som helst.

Ted Cruz, den republikanske sittende, kastet seg raskt inn og pakket om O'Rourkes kommentarer som en angrepsreklame. Men så skjedde det noe interessant. I stedet for å ødelegge seg selv, begynte O'Rourkes kampanje å samle damp. Han fikk en nasjonal profil, og dro inn rekordhøye 38 millioner dollar de siste tre månedene. Han vinner kanskje ikke kappløpet mot Cruz, men hans vilje til å si hva andre demokratiske politikere ikke har har gjort ham til en helt i en bevegelse som fortsatt leter etter mestere – og kan vise andre demokratiske politikere at det er mer å hente enn tapte fra å stå med Black Lives Matter.

Det som ble signaturøyeblikket for kampanjen hans startet lite lovende, på et rådhus i Houston i august. Da O’Rourke ble spurt om spillerprotestene, var det ganske tydelig hvordan spørsmålsstilleren ønsket at han skulle svare:

Jeg personlig kommer fra en familie med veteraner. Du nevnte fotballsesongen tidligere. Jeg ville liksom vite hvordan du personlig følte hvor respektløst det er å ha NFL-spillerne på kne under nasjonalsangen. Jeg ville vite om du syntes det var respektløst overfor landet vårt, veteranene våre og noen som er relatert til det. Jeg synes det er utrolig frustrerende at folk ser ut til å ha det greit med det. Jeg vil bare gjerne høre dine innspill.

Jeg var forberedt på og svarte på spørsmål om lærernes pensjonsordning i Texas, om lærerlønn, om høyinnsats/høytrykkstester, og dette spørsmålet kommer opp om nasjonalsangen og hva min holdning er til den, O'Rourke fortalte meg. Jeg forventet det ikke. Jeg gjorde bare så godt jeg kunne. Det kan være en veldig vanskelig sak å snakke om.

I løpet av de neste fire minuttene la O’Rourke ut en lidenskapelig sak for hvorfor NFL-spillerne som valgte å protestere under nasjonalsangen hedret Amerika veldig. Han siterte representanten John Lewis og de mange afroamerikanerne som døde i jakten på borgerrettigheter som modeller for ekte patriotisme. O'Rourke fortalte publikum at spillerprotestene ikke handlet om å respektere flagget, men de var et uttrykk for økende frustrasjon over mangelen på ansvarlighet for politiet som dreper ubevæpnede svarte mennesker.

Nå Dette , et digitalt nyhetsutsalg, la ut en video av utvekslingen, og den fikk raskt 46 millioner visninger på nettstedets Facebook-side. Kjendiser stilte opp for å rose O’Rourke; Ellen Degeneres inviterte ham til showet hennes.

Men O'Rourkes svar viste seg å være spesielt resonans for idrettsutøvere. Lebron James hilste ham. Kaepernicks mor, Teresa; kjæresten hans, Nessa Diab; og hans nære venn, Carolina Panthers safety Eric Reid – som tok et kne sammen med Kaepernick da de begge spilte for San Francisco 49ers – retweetet alle videoen av O'Rourkes kommentarer.

Å se [Kaepernicks protest] og kanskje anta at han betalte en pris for det, og det ville være slutten på historien, og nå å se at motet hans har blitt belønnet - ikke nødvendigvis gjennom en kontrakt, men ved hans evne til å tjene som en eksempel for den typen mot som er nødvendig for at et demokrati skal fungere, sa O'Rourke. I en tid hvor alt er testet og fokusgruppedrevet og pakket og produsert og trygt for TV, er den typen mot unntaket, ikke regelen. Jeg er takknemlig for det han var villig til å gjøre, og takknemlig for at han er en del av den nasjonale samtalen.

Og mange svarte idrettsutøvere er på sin side takknemlige for det O’Rourke har gjort.

Jeg er generelt skeptisk når det kommer til politikere, sa den tidligere Houston Texans-løperen Arian Foster, som fortsatt er bosatt i Houston og som nå to ganger har dukket opp med O'Rourke på kampanjesporet. Jeg sier ikke at det er hans hensikt, men han måtte vite at det kom til å bli kontroversielt i Texas. Klimaet vi er i, generelt sett, er at hvis du tar en side i den saken, vil den ene siden være helt enig med deg og den ene vil være svært uenig med deg.

Foster, som er vert for en podcast, nådde ut til både Cruz og O’Rourke. Bare O'Rourke svarte. Jeg ville treffe mannen bak alt surret, sa Foster. Jeg ville vite: Er han bullshit?

Energien i kampanjen hans handler ikke så mye om O’Rourke selv, fikk Foster snart vite, som om hva han har benyttet seg av – et dypt ønske blant mange velgere om en politiker som er villig til å stå opp for deres tro, i stedet for å be om unnskyldning for dem.