Brasil-varianten avslører verdens sårbarhet

På en eller annen måte herjer koronaviruset gjennom en by som visstnok var immun.

Et fargerikt rutenett av SARS-CoV-2 under et mikroskop

Getty / Atlanterhavet

Selv i et år med fryktelige lidelser, skiller det som utspiller seg i Brasil seg ut. I regnskogsbyen Manaus, hjem til 2 millioner mennesker, blir lik angivelig sluppet i massegraver så raskt som de kan graves. Sykehus har gå tom for av oksygen, og personer med potensielt behandlebare tilfeller av COVID-19 dør av kvelning. Denne typen og omfanget av dødelighet har ikke blitt sett siden de første månedene av pandemien.



Dette skjer på et svært usannsynlig sted. Manaus så en ødeleggende utbrudd april i fjor som på samme måte overveldet systemene, og infiserte majoriteten av byen. Fordi sykeligheten var så allestedsnærværende, mente mange forskere at befolkningen siden hadde utviklet et høyt nivå av immunitet som ville utelukke en ny ødeleggende infeksjonsbølge. I det hele tatt har Brasil allerede rapportert dette nest høyeste dødstall i verden (dog halvparten av USAs). Da landet gikk inn i sommeren, den verste ble tenkt å stå bak.

Data så ut til å støtte ideen om at flokkimmunitet i Manaus var nær. I Vitenskap denne måneden kartla forskere virusets overtakelse i fjor: I april fant blodprøver at 4,8 prosent av byens befolkning hadde antistoffer mot SARS-CoV-2. I juni var tallet oppe i 52,5 prosent. Siden folk som blir smittet ikke alltid tester positivt for antistoffer, estimerte forskerne at innen juni ca to tredjedeler s av byen hadde blitt infisert. I november var anslaget på rundt 76 prosent. I The Lancet denne uken bemerket et team av brasilianske forskere at selv om disse estimatene var dårligere, burde infeksjon i denne skalaen gi viktig befolkningsimmunitet for å unngå et større utbrudd. Det så det faktisk ut til. Byen var i stand til stort sett å gjenåpne og forbli åpen gjennom vinteren med lave nivåer av COVID-19-tilfeller.

Men nå skjer marerittscenarioet for andre gang. Situasjonen trosser ekspertens forventninger om hvordan immunitet vil bidra til å beskytte de hardest rammede befolkningene. Av anslag fra ledende infeksjonssykdomsspesialister, som Anthony Fauci, når omtrent 70 til 75 prosent av befolkningen er immun, det kan fortsatt være klynger av tilfeller, men å opprettholde et utbrudd i stor skala blir matematisk umulig. Fortsatt liksom, ifølge Washington Post , sykehus i Manaus som hadde trodd de var godt forberedt, er nå overveldet.

Selv om mange spørsmål gjenstår, er en plausibel forklaring at mennesker som allerede har blitt smittet av viruset blir syke - og ikke mildt sagt. Denne muligheten har lenge vært fryktet gjennom hele pandemien, men ikke tidligere sett i noen betydelig skala. Det kommer på et tidspunkt da varianter av SARS-CoV-2 blir identifisert jorden rundt , inkludert en rapportere i Minnesota av et tilfelle av varianten som har blitt dominerende i Brasil. Selv om ingen kjente varianter er funnet å utgjøre en umiddelbar trussel mot vaksinerte mennesker, vil kapasiteten for reinfeksjon i noen vesentlig grad omforme pandemiens bane.

To viktige faktorer ser ut til å spille en rolle i Brasils gjenoppblomstring. Den første er at etter en COVID-19-infeksjon ser det ut til at den naturlige immuniteten som kroppen vår utvikler varierer i styrke og varighet. Beskyttelsen avtar etter infeksjon med de fleste luftveisvirus , inkludert koronavirus . En fersk studie i New England Journal of Medicine fant ut at helsepersonell i Storbritannia hadde svært lave forekomster av gjentatt infeksjon i de første seks månedene etter å ha fått covid-19, men tilfeller oppsto. Andre studier har funnet at antistoffer i blodet vårt reduseres over tid, så folk som ble smittet i fjor kan nå oppleve nedgang i immunitet . Den nye bølgen av COVID-19-tilfeller i Manaus skjedde omtrent åtte måneder etter den første bølgen. Folk kan ha mistet en viss grad av immunitet i løpet av det vinduet.

Men det er sannsynligvis bare en del av bildet. Den andre faktoren er selve viruset. Det finnes flere nyhetsverdige varianter, inkludert de i Storbritannia, Sør-Afrika og California. (Så det er lett å miste oversikten, siden mye alarm har blitt reist over deres ulike mutasjoner.) Men varianten i Brasil, kjent som P.1 (eller B.1.1.248) avstamning, har en potent kombinasjon av mutasjoner. Ikke bare ser denne varianten ut til å være mer overførbar; dens avstamning bærer mutasjoner som hjelper den flukt antistoffene som vi utvikler som svar på eldre avstamninger av koronaviruset. Altså det i hvert fall har en kapasitet å infisere personer som allerede har blitt friske etter COVID-19, selv om deres forsvar beskytter dem mot andre versjoner av viruset. Ett tilfelle av reinfeksjon med denne nye avstamningen har allerede vært dokumentert , selv om svært lite genomisk sekvensering blir gjort.

Mutasjonene som hjelper viruset med å spre seg og unngå immunresponser har oppstått uavhengig flere steder. Kombinert med avtagende immunitet, understreker disse faktorene utfordringen foran verden: Befolkninger kan fortsatt være sårbare for katastrofescenarier akkurat når ting ser ut til å bli bedre. Det er foreløpig ikke kjent hvor mange av personene som for tiden er smittet i Manaus som tidligere har kommet seg etter COVID-19. Tidlige data tyder på at P.1-varianten er det nå dominerende i byen, men det betyr ikke at varianten vil ta over overalt. Hvert sted og bestand er unikt, og mottakelighet vil variere basert på hvilke varianter som allerede har spredt seg. Likevel antyder virusets evne til å forårsake en så dødelig andre økning i Brasil et farlig evolusjonært potensial.

Etter hvert som viruset utvikler seg, er trusselen ikke innkapslet av noen enkelt variant. Nye, farlige varianter er nesten uunngåelige når det er ekstremt høye nivåer av overføring av viruset. Etter hvert som flere får immunitet, vil det selektive presset på viruset favorisere variantene som mest effektivt kan unngå immunresponser. Enten Brasil-varianten klarer å unngå menneskelig immunrespons, eller om en fremtidig variant gjør det, betyr evolusjonsbiologiens grunnleggende natur at viruset bør forventes å utvikle seg på måter som omgår forsvarsmekanismer. Bevis på at det allerede gjør det har vært klart i den siste vaksineforsøket data .

Løsningen avhenger da av vaksinasjon. Immunresponsen som vaksinene skaper er generelt mer robust enn immunresponsen vi får etter å ha blitt infisert av et virus, og bør kjøpe en befolkning mer beskyttet tid enn en økning i eksponering for viruset. Velstående land har tid til å unngå en skjebne som Brasils gjennom umiddelbar, effektiv vaksinering. De fleste steder er dette imidlertid ikke i nærheten av å skje. Og kun fra forrige uke en av verdens 29 fattigste land hadde vaksinert noen i det hele tatt. En studie i tidsskriftet BMJ anslått at vaksiner ikke vil være tilgjengelig for mer enn en femtedel av verdens befolkning før 2022.

Koronavirusets stadig utviklende natur er en sterk påminnelse om at hele verden er i denne krisen sammen. Vaksinedistribusjon er mer enn bare et spørsmål om rettferdighet eller moral. Å sikre at hvert menneske er vaksinert er i alles interesse, ettersom global distribusjon av vaksiner er den mest effektive måten å redusere virusets kapasitet til å replikere og utvikle seg. Nøkkelen vil være å få ned de globale overføringsratene så raskt som mulig – ikke å få et enkelt land til 100 prosent vaksinasjon mens dusinvis av land raser.

Det er virkelig forvirrende at rikere nasjoner tror at å hamstre vaksiner er måten å beskytte innbyggerne mot en global pandemi som ikke respekterer grenser, sier den globale helseforskeren Marine Buissonnière sa i et Physicians for Human Rights-møte fredag. Ettersom viruset for tiden øker over Afrika, er rundt 2,5 millioner helsearbeidere uvaksinerte. Det er klart at unnlatelsen av å adressere vaksinetildeling basert på helsemessige og epidemiologiske behov, snarere enn nasjonal interesse, lover nå å ha en alvorlig innvirkning på verdens evne til å oppnå rask, global kontroll av COVID, sa Buissonnière.

Det kommende året kan bli en historie om to verdener som undergraver hverandre. Enkelte land vil nærme seg flokkimmunitet ved å vaksinere nesten alle innbyggere. Andre land kan se masseskader og katastrofale bølger av reinfeksjon – potensielt med varianter som utviklet seg som svar på immuniteten gitt av selve vaksinene som disse befolkningene ikke har tilgang til. I prosessen vil disse hot spots i seg selv legge til rette for rask utvikling, og gi opphav til enda flere varianter som kan gjøre de vaksinerte populasjonene mottakelige for sykdom igjen. I en rekursiv sløyfe kan viruset komme tilbake for å hjemsøke de vaksinerte, noe som fører til nye bølger og nedstengninger i årene som kommer. Landene som lagrer vaksinen uten en plan for å hjelpe andre, gjør det på egen risiko.


Relatert podcast

Lytt til James Hamblin diskutere denne historien i en episode av Sosial avstand , podcasten fra Atlanteren om pandemien:

Abonner på Sosial avstand Apple Podcaster , Spotify , eller hvor enn du hører på podcaster.