Utfordringen med å behandle 'skjørhet'

Av grunner som ikke er fullt ut forstått, har noen pasienter det rett og slett dårligere enn andre.

Byron/Flickr

To eldre pasienter er innlagt på sykehuset. Begge har samme tilstand, kanskje lungebetennelse, kanskje hoftebrudd. Begge er like gamle. Og begge vil få mer eller mindre samme medisinsk behandling. Forskjellen er vanskelig å finne ut, men fra det øyeblikket de kommer inn på sykehuset kan en lege ofte fortelle at den ene vil klare seg bra og den andre dårlig.



Lenge manglet medisinen et begrep for å beskrive pasienten som ville klare seg dårlig, men nå har vi en: skrøpelighet. Skrøpelige pasienter er ikke syke – de har ingen spesiell diagnostiserbar sykdom. Men hvis de blir syke eller pådrar seg en skade, er det mye mer sannsynlig at de kommer dårligere enn ikke-svake pasienter. I en studere som fulgte en gruppe eldre pasienter over syv år, var de skrøpelige mer enn tre ganger mer sannsynlige for å dø enn deres ikke-skjøre kolleger.

Den nøyaktige definisjonen av skrøpelighet er fortsatt under utvikling, men de fleste skrøpelige mennesker deler en rekke fellestrekk. Fem allment akseptert funksjoner er vekttap på mer enn 10 pund det siste året, hyppig utmattelse, lavt aktivitetsnivå, langsom gang og dårlig grepsstyrke. De syndrom ble først definert av Dr. Linda Fried og kolleger ved Johns Hopkins i 2001.

En relativt liten sykdom kan kaste en skrøpelig pasient inn i en nedadgående spiral, noen ganger føre til døden.

Kirurgiske pasienter som viser bare to eller tre av disse egenskapene har en mye høyere risiko for dårlige resultater. Det er dobbelt så stor sannsynlighet for at de lider av komplikasjoner fra kirurgi, tilbringer i gjennomsnitt 50 prosent mer tid på sykehuset, og det er tre ganger større sannsynlighet for at de blir utskrevet til et dyktig sykehjem i stedet for til hjemmene sine.

Det grunnleggende problemet med skrøpelighet er en redusert evne til å komme tilbake fra biologiske fornærmelser, som infeksjoner og skader. En relativt liten sykdom som en ikke-svak eldre person lett vil komme seg fra, kan kaste en skrøpelig pasient inn i en nedadgående spiral av ytterligere sykdommer, noen ganger fører til døden.

Tenk på fru Smith, en uavhengig 85 år gammel pasient som fortsatt var mentalt skarp, men skrøpelig. Hun utviklet en urinveisinfeksjon. En tilstand som hos andre pasienter ville ha krevd lite mer enn antibiotika, førte henne til sykehuset, for ustabil til å gå, periodisk delirisk og avhengig av andre for omsorg.

På 1800-tallet skisserte den franske fysiologen Claude Bernard et konsept som kom til å bli kalt homeostase , evnen til å opprettholde en funksjonell likevekt – slik som konstant kroppstemperatur og blodsukkernivåer – til tross for ytre fornærmelser. Robust friske mennesker kan lide av sykdom og skader, men likevel opprettholde homeostase.

I motsetning til dette, ser ikke ut til at hjerte, lunger, nyrer, benmarg og andre biologiske systemer er i stand til å holde seg stabile i møte med motgang. Selv en mindre sykdom eller skade kan føre til at ett system svikter, og når det først gjør det, trekker det ofte de andre ned med det.

Skrøpelighet representerer en stor utfordring for det amerikanske helsevesenet. For det første er skrøpelighet sterkt assosiert med aldring, og antallet eldre amerikanere øker raskt. De over 85 år forventes å nesten firedobles innen 2050, og blant amerikanere i denne aldersgruppen , omtrent fire av 10 er skrøpelige.

Skrøpelige mennesker lider ikke nødvendigvis av en enkelt sykdom. Som et resultat faller de ofte gjennom sprekkene.

Vårt helsevesen er ikke godt utformet for å takle skrøpelighet. Det er organisert rundt diagnostisering og behandling av bestemte sykdommer. Men skrøpelige mennesker lider ikke nødvendigvis av en enkelt sykdom. Som et resultat faller de ofte gjennom sprekkene.

En annen utfordring er mangelen på leger som spesialiserer seg på eldreomsorg. De American Geriatrics Society rapporterer at USA har mindre enn halvparten av de 17 000 geriatriene de trenger i dag. Innen 2030 vil antallet som trengs øke til 30.000.

Skjørhet er ikke nødvendigvis gitt med høy alder. Det er mange robuste 90-åringer. Selv om vi ennå ikke helt forstår hva som gjør en person skrøpelig og en annen person har det bra, kan det være mulig å redusere alvorlighetsgraden av skrøpelighet, eller til og med forhindre den helt, ved å fremme generell helse.

God ernæring spiller en viktig rolle. Dette betyr å spise et godt balansert, variert kosthold som inneholder tilstrekkelige mengder kalorier og protein. Når eldre venner og slektninger bor alene, kan det hjelpe å sjekke spisemønsteret deres og arrangere å dele måltider med jevne mellomrom.

En annen nøkkelfaktor er trening. Kraftig fysisk aktivitet har gjentatte ganger vist seg å forbedre funksjonen til hjernen, det endokrine og immunsystemet og skjelettmuskulaturen. Selv bare det å gå daglige turer kan være ganske effektivt.

Til slutt er det viktig å promotere psykologisk motstandskraft . Å bygge relasjoner med andre og dyrke et positivt, håpefullt syn på livet spiller en stor rolle i å hjelpe mange eldre pasienter til å holde seg aktive og vitale.

For å svare effektivt på utfordringen med skrøpelighet, vil den tradisjonelle tilnærmingen med å vente med å gripe inn til eldre mennesker utvikler spesielle sykdommer ikke fungere. Men å fremme en mer robust helsetilstand gjennom levevaner kan redusere sårbarheten. Aldring kan være uunngåelig, men skrøpelighet er det ikke.