Danmark Vesey, Forgotten Hero

Hvem var Danmark Vesey, og hvorfor er det en plutselig bølge av interesse for denne lite kjente figuren i amerikansk historie? An Atlanterhavet essay fra 1861 bidrar til å klargjøre.

Utbredt anerkjennelse for Danmark Vesey har latt vente på seg. I 1822, i Charleston, South Carolina, skapte Vesey det som ville ha vært det største slaveopprøret i amerikansk historie. Da en informant avslørte planene i siste øyeblikk og opprøret ble stoppet, bagatelliserte myndighetene i Charleston historien, og hevdet at de hadde 'latt' plottet gå videre for å sikre fange av lederne. I frykt for fremtidige forsøk på oppstand, fikk Charleston-slaveeiere drept Vesey og mange av hans medsammensvorne, og gjemte skriftlige opptegnelser om Vesey-episoden for slavene deres. Veseys arv ble, for alle hensikter, begravet og glemt.

Nå, hundre og syttisju år senere, er vi vitne til en bølge av interesse for denne glemte amerikanske helten. Tre bøker om Vesey og handlingen hans har dukket opp i 1999— Han skal gå fri, av Douglas R. Egerton, Designs Against Charleston: Trial Record of the Denmark Slave Conspiracy of 1822, redigert av Edward A. Pearson, og Danmark Vesey, av David Robertson – og det er snakk om TV-spesialiteter og en spillefilm på gang. Ukjent for folk flest er imidlertid det faktum at Veseys historie har blitt fortalt for ettertiden før – på sidene til The Atlantic Monthly.



I utgaven av juni 1861 dukket det opp en detaljert beretning om Veseys planlagte opprør og dets undertrykkelse, med tittelen 'Danmark Vesey'. Dens forfatter, en hyppig Atlanterhavet bidragsyter ved navn Thomas Wentworth Higginson, var en Cambridge, Massachusetts, minister og en engasjert avskaffelsesmann. (I andre utgaver av magasinet dokumenterte Higginson historiene om opprør av Toussaint L'Overture og Nat Turner. I 1862 tjente han som oberst for det første svarte regimentet i borgerkrigen, First South Carolina Volunteers.)

I hans Atlanterhavet beretning Higginson beskrev Veseys plan (som ble utviklet i samarbeid med en slave ved navn Peter Poyas) som 'det mest forseggjorte opprørsprosjektet som noen gang er dannet av amerikanske slaver .... I dristighet til unnfangelse og grundig organisasjon har det ikke vært noe å sammenligne det med .' Higginson fortsatte:

At en konspirasjon i så stor skala skulle ha eksistert i embryo i løpet av fire år, og i aktiv form i flere måneder, og likevel vært så godt forvaltet ... viser enestående dyktighet hos lederne, og et talent for samordnet handling på den delen av slavene generelt som de knapt er blitt tilskrevet.

Vesey var ikke lenger en slave på det tidspunktet han planla opprøret - han hadde kjøpt sin egen frihet flere år før, så motivene hans var ikke selvtjenende - og Charlestons offisielle rapport om episoden, som sitert av Higginson, noterte Veseys stolthet og styrken i hans overbevisning. «Selv mens han gikk gjennom gatene i selskap med en annen,» sa rapporten, «var han ikke ledig; for hvis kameraten hans bøyde seg for en hvit person, ville han irettesette ham og observere at alle mennesker ble født like.' Under rettssaken var den dømmende dommeren tydelig forbløffet i møte med den stoiske heltemoden Vesey viste gjennom hele prøvelsen. Higginson siterte dommeren som henvendte seg til Vesey:

«Det er vanskelig å forestille seg, hva forelskelse kunne ha fått deg til å prøve en bedrift så vill og visjonær. Du var en fri mann, pen, velstående og nøt all komfort som var forenlig med din situasjon. Du hadde derfor mye å risikere og lite å vinne.'

Som om han svarte til dommeren fire tiår etter faktum, stilte Higginson et retorisk spørsmål: 'Er slaveri, da, en ting så iboende avskyelig, at en mann som er favorisert på denne måten, vil engasjere seg i en plan som er så desperat bare for å redde barna sine fra den? '

Higginsons mål var å bevare Veseys historie for fremtidige generasjoner. 'Sørkarolinere,' skrev han avslutningsvis,

[ha] en avsky for minnet om historien; og de offisielle rapportene som fortalte hva slaver en gang hadde planlagt og våget, har nå blitt blant de sjeldneste amerikanske historiske dokumenter... Dette er grunnen til at Danmark Vesey og Peter Poyas hittil har vært, for leserne av amerikansk historie, men skygger av navn.