Forverret klimaendringene brannene i Sør-California?

Syv av statens 10 største moderne skogbranner har skjedd de siste 14 årene.

Kraftig røyk dekker strandenklaven Mondos Beach nord for Los Angeles, California fra skogbranner i regionen

Kraftig røyk dekker strandenklaven Mondos Beach ved siden av motorveien 101 nær Ventura, California, 6. desember 2017.(Mark Ralston / AFP / Getty)

Massive skogbranner raser over hele Sør-California, og truer tusenvis av hjem og kulturelle landemerker som Getty Museum i Los Angeles. Noen av de største brannene var fortsatt knapt under kontroll onsdag ettermiddag.



Det har vært et uvanlig dårlig år for staten – midt i et uvanlig dårlig år for Vesten for øvrig. Branner i California har ødelagt mer enn 6000 strukturer og brent hundretusenvis av dekar. Montana og British Columbia hadde begge noen av sine verste skogbrannsesonger noensinne.

Selvfølgelig er de fleste år dårlige skogbrannår nå. Syv av Californias 10 største moderne skogbranner har oppstått de siste 14 årene. (Staten begynte å føre pålitelige registreringer i 1932.) Gitt omfanget av brannene, og deres økende regelmessighet, er det fornuftig å spørre: Har global oppvarming noe med dette å gjøre?

Svaret er ikke så klart som det var i sommer, da tørke- og varmebrenner raste over Rockies og Pacific Northwest. I stedet er det en blanding av krefter som driver brannene i Sør-California, og bare noen av dem har en klar tilknytning til global oppvarming.

Disse brannene er ikke umiddelbart emblematiske for klimaendringer, sa John Abatzoglou, en førsteamanuensis i geografi og klima ved University of Idaho, i en e-post. Ja, California hadde den varmeste sommeren som er registrert. Men den store anomalien her er forsinkelsen i begynnelsen av nedbør for sørlandet som har holdt vegetasjonen tørr og brannutsatt.

Med andre ord, sent på høsten og vinterregn vil normalt avslutte Californias brannsesong i november. Fordi regnet ennå ikke har kommet, fortsetter flammene.

I det minste i Sør-California akkurat nå ser vi i stor grad skogbranner i lærebok, sa Alexandra Syphard, seniorforsker ved Conservation Biology Institute som studerer branner. Vinddrevne brannhendelser forekommer mest typisk om høsten, men kan også oppstå slik, senere på året med raskt spredende, glødedrevne branner under Santa Ana vindforhold.

Her er noen av de største faktorene som former skogbrannene i California – og hvordan global oppvarming er eller ikke endrer dem:

Santa Ana-vindene

Skylden for skogbrannene i Ventura og Los Angeles fylker ligger først og fremst hos Santa Ana-vindene, kjente varme og tørkende vindkast som blåser fra ørkenen til kysten. Santa Anas satte også scenen for de enorme skogbrannene i Napa og Sonoma tidligere i år.

Branner avhenger av to variabler - en tennkilde og drivstoff for å brenne - og Santa Ana-vindene øker tilgjengeligheten til begge. Først tørker de ut vegetasjon, og skaper mer drivstoff over landskapet. For det andre blåser de trær og annet rusk mot kraftledninger, og gir kilden til en gnist.

Når Santa Anas blåser så sent på året, kan de starte branner. Faktisk, skriver Abatzoglou, har alle desemberbranner i sørlandet siden 1948 vært assosiert med Santa Ana-vind.

Men det er få tegn - i hvert fall så langt - at Santa Ana-vindene blir mer utbredt eller at de systematisk beveger seg senere på året. Toppen av Santa Ana-sesongen kommer vanligvis i september eller oktober. Det er ingen trend mot flere eller færre Santa Ana-branner – eller Santa Ana-vind generelt – i den historiske historien, fortalte Abatzoglou.

En studie fra 2006 fra forskere ved University of California, Berkeley og Lawrence Berkeley National Laboratory foreslått at ved slutten av århundret kan Santa Ana-vindene bli mer vanlig. De kan også dannes senere på året, inkludert i desember.

Jenta

Det er for tiden en svak La Niña i det tropiske Stillehavet, noe som betyr at de globale temperaturene er kjøligere enn de ville vært ellers.

Det samme fenomenet hindrer også stormer fra å komme i land i Sør-California. Normalt ville Californias våte sesong ha startet på denne tiden av året. Når [høstregn] treffer regionen, vil drivstofffuktigheten gjenopprette seg og gjøre landskapet brannsikkert, og dermed redusere sjansene for at en strømlinjefeil eller et kjøretøy vil starte en brann, sa Abatzoglou.

Men regnet har ikke dukket opp ennå, fortalte han meg. Så langt denne høsten har store deler av den sørlige halvdelen av California slått av en shutout når det gjelder nedbør til dags dato. Noe av dette er karakteristisk for La Niña ... ettersom den sørlige delen av USA ser mindre nedbør under La Niña-vintrene.

La Niña hever den polare jetstrømmen, noe som gjør det sørvestlige USA tørrere enn det ellers ville vært. (NOAA)

Det er fortsatt uklart hvordan klimaendringer vil påvirke Stillehavets årlige dans mellom El Niño, La Niña og en nøytral stat. EN 2015 studere i Natur klimaendringer fant ut at Stillehavet kan veksle mellom ekstreme stater - fra en intens El Niño til et monster La Niña - ved slutten av århundret, men mer forskning på spørsmålet må fortsatt gjøres.

En veldig kald amerikansk østkyst

Selv om vestkysten forblir varm og tørr, er den østlige kysten i ferd med å finne seg til rette i noe av sesongens første kalde vær. Dette mønsteret - et varmt vest, et iskaldt øst - er kjent som den nordamerikanske vinterdipolen.

Det er forårsaket når jetstrømmen - som begge ferger stormer inn på kontinentet og generelt skiller varm luft fra kald luft - blir spesielt vridd over Nord-Amerika. Den stiger langt inn i det kanadiske nordvest, og holder det meste av det vestlige USA varmt og tørt; så fosser den ned over midten av landet, og bringer kald luft godt inn i USAs sørøst.

Dette fenomenet forlenget Californias tørke i løpet av den første delen av dette tiåret, og holdt enhver form for stormsystem offshore. Det brakte også den beryktede polarvirvelen ned i det kontinentale USA.

Det finnes en rekke teorier om hvordan dette mønsteret blir til, og de fleste av dem dreier seg om klimaendringer , som Jason Samenow skriver kl Washington Post.

Daniel Swain, en klimaforsker ved University of California, Los Angeles, argumenterer at ryggen delvis dannes fordi Vesten varmes opp mye raskere enn Østen. Hvis dette er tilfelle, kan forskerne forvente å se fenomenet forsvinne i flere tiår framover, ettersom østkysten tar igjen vesten.

Men et papir publisert denne uken i Naturkommunikasjon har et annet syn. Den finner at forsvinningen av havis over Polhavet kan endre sirkulasjonen til Stillehavet, og oppmuntre jetstrømmen til å svinge nordover. Klimaendringer vil med andre ord gjøre at noe som den nordamerikanske vinterdipolen fortsetter å dukke opp igjen.