Ulempene ved USAs hyperkonkurransedyktige ungdomsfotballindustri

Sportens topplag er organisert rundt målet om å produsere en liten gruppe elitespillere, på bekostning av barnas – og foreldrenes – velvære.

Mark Blinch / Reuters

På slutten av 1970-tallet, da han var 10, spilte Rob Nissen for det eneste fotballaget som var tilgjengelig for barn i middelklassen hans, New Jersey. Det kostet 20 dollar å bli med, og du fikk en T-skjorte og du spilte, sa Nissen, som i dag er bokpublisist, fortsatt i New Jersey. På lørdager tok han på seg det hvite lerretet Keds og dro over til den ene parken i byen som var stor nok til å romme et faktisk spill. Ingen jentelag ventet på sidelinjen - bare gutter spilte fotball. Fotball har kommet langt i Amerika. I dag spiller millioner av amerikanske gutter og jenter det. Det er et skifte som har gledet mange: sportens fanatikere, foreldre som ikke vil at barna deres skal bli taklet på fotballbaner, og barna selv, som ofte utvikler en livslang lidenskap for sporten.



Men amerikansk ungdomsfotball – og spesielt den typen som spilles utenfor skolen, på konkurrerende private klubblag på høyeste nivå – har også blitt kritisert. Problemet ligger selvfølgelig ikke i sporten i seg selv, men med den svært krevende karakteren til toppsjiktet. (I USA har andre idretter, som lacrosse, volleyball og basketball, klubbsystemer som kan være like krevende som fotball, selv om fotball er den mest utbredte.)

For det første er risikoen for skade høy, delvis på grunn av mange barns beslutning om å fokusere intenst på en bestemt sport. I 2016, American Academy of Pediatrics advart at den økte vektleggingen av idrettsspesialisering har ført til en økning i overbelastningsskader, overtrening og utbrenthet. En analyse i medisinsk tidsskrift Pediatri av fotballrelaterte legevaktbesøk blant barn i alderen 7 til 17 avslører en dramatisk økning i skader: Forskere funnet at den årlige skadefrekvensen for hver 10 000 fotballspillere steg med 111,4 prosent mellom 1990 og 2014; den årlige frekvensen av hjernerystelse og andre lukkede hodeskader – når hodet blir truffet, men hodeskallen ikke penetreres – økte i samme periode med 1 595,6 prosent. Jenter skades mer enn gutter. Kneskader, inkludert ACL-rivninger, er nesten fire ganger mer sannsynlig bedevil kvinnelige fotballspillere enn mannlige. (The American Academy of Orthopedic Surgeons rapportert at kvinnelige fotballspillere har en høyere grad av hjernerystelse enn fotballspillere.)

Nesten alle forskere på feltet er enige om at senere spesialisering - ideelt sett etter den tidlige vekstspurten assosiert med puberteten - er den sunnere veien (fra perspektivet til barnets generelle velvære), Richard Bailey, seniorforsker ved International Council of Sport Science and Physical Education, skrev meg i en e-post. Og det er derfor de overveiende anbefaler … prøvetaking av flere idretter, utvikling av en bred base av bevegelsesferdigheter og forsinket spesialisering som den foretrukne tilnærmingen.

U.S. Soccer, sportens nasjonale styringsorgan, har et annet perspektiv. Organisasjonens medisinske overlege, George Chiampas, fortalte meg at funn fra en kommende studie som han var medforfatter av, som sammenlignet skadefrekvensen blant gutter på lag i Development Academy, et program satt opp av US Soccer for å dyrke toppspillere, fant ingen forskjellen mellom de som nettopp har spilt fotball og de som spilte tilleggsidretter. Er det noen gang for tidlig å spesialisere seg? Det kommer an på miljøet, sa han.

I motsetning til U.S. Lacrosse, som har komme ut til fordel for multisportspill, har amerikansk fotball ikke tatt noen endelig stilling til spesialisering. Vi analyserer fortsatt forskningen, sa Ryan Mooney, U.S. Soccers sjef for fotball. Som bevis på organisasjonens forpliktelse til å beskytte barn, Chiampas spiss til en sikkerhets- og skadeforebyggende plattform, Recognize to Recover, og til det faktum at amerikansk fotball i 2015 innført en regel som ikke tillater barn under 10 å heade ballen. Chiampas sa også at organisasjonen har trappet opp sin trenerutdanning og er dypt forpliktet til å skape en trygghetskultur for alle spillere.

Intense ungdomsreiseteam kan også sende usunne meldinger, til både barn og voksne, om familiens prioriteringer. Klubbfotball kan kreve heltemodige tiltak fra voksnes side – å kjøre regelmessig til og fra fjerne kamper, gi over hellige helger til et barns jakt, og dele opp familien til å sette inn forskjellige barn på separate arenaer. En av foreldrenes hovedoppgaver, sa Madeline Levine, psykolog og forfatter av Privilegiets pris: Hvordan foreldrepress og materielle fordeler skaper en generasjon av frakoblede og ulykkelige barn , er modellering for barn hvordan voksenlivet skal se ut. Ungdomsidrettslag som krever at foreldre bruker enorme mengder tid og inntekt signaliserer til barn at voksne er en ettertanke, og at det å være foreldre er en øvelse i passivitet og kjedsomhet. Vi har blitt så barnesentrerte at det barna må se frem til [når de blir foreldre] er å tulle med en mobiltelefon og sitte passivt, ikke være en aktiv deltaker, sa hun.

En annen ulempe for elite-ungdomsfotballspillere er at klubbene deres har en tendens til å trekke dem vekk fra videregående skolemiljøer. De som spiller for de sjeldne Development Academy-lagene har forbud mot å spille for skolene sine. Selv om de får venner på fotballagene sine, taper barna, sa Roberta Moran, atletisk leder ved Kent Place School, en privat jenteskole i New Jersey. De savner det sosiale aspektet ved å spille en sport med vennefellesskapet på skolen. Mindre konkurransedyktige klubblag trekker ikke barn like sterkt bort fra skolen – mange spiller også for skolene deres – men krever også en sosial kostnad, ettersom planene deres året rundt gjør det vanskelig for spillere å delta i andre idretter når de er på topp. skoler.

I fjor amerikansk fotball pålagt en ny regel som gjorde disse problemene verre. Regelen var tilsynelatende ufarlig: Klubber måtte begynne å organisere lag i henhold til spillernes fødselsår i stedet for deres studieår, noe som førte til mye omstokking av lister. Victor Matheson, en økonomiprofessor ved College of the Holy Cross, sa at amerikansk fotball gjorde denne endringen for lettere å identifisere de 20 beste tenåringsspillerne for verdensmesterskapet i 17 og under, som arrangeres i Peru neste år. Han sier at endringen ytterligere har forstyrret spillernes sosiale liv, ettersom den har delt opp etablerte lag som består av mangeårige venner. Hele programmet er designet for å trene og identifisere en elitekjerne på 20 spillere som vil være på det amerikanske laget om 8 eller 18 år, sa Matheson og la til at dette er en liten brøkdel av barn som spiller fotball.

Noe av grunnen til at fotball har dette utrolig krevende toppskiktet, sa Rick Eckstein , professor i sosiologi ved Villanova og forfatter av Hvordan høyskolefriidrett skader jenteidretten , er at det er en av de mest kommersialiserte ungdomsidrettene; den inneholder en blomstrende industri av turneringsdirektører, private klubber og reiselag, og diverse fotballrelaterte virksomheter hvis økonomiske interesser er tjent med status quo. Og i motsetning til basketball, for eksempel, som også har en solid kommersiell tilstedeværelse, har fotball utviklet seg slik at toppspillerne blir identifisert og pleiet kun gjennom klubber. Mens college-basketball-trenere fortsatt speider spillere på treningssentre og videregående skoler, stoler deres kolleger i fotball på fremvisningsturneringer for å fylle ut lagene sine. Fotball er plakatbarnet for hyperkommersialisert ungdomsidrett fordi den spilles over hele landet og over hele verden, den har ekstraordinært høye deltakelsesnivåer og er like kommersialisert for jenter og gutter, skrev Eckstein i en e-post.

Selv om amerikansk fotball er på toppen av organisasjoner som fører tilsyn med alle amerikanske ligaer og lag, har den begrenset autoritet over private klubber, og turneringsdirektører, collegetrenere og andre som tjener penger på ungdomsfotball har lite insentiv til å endre seg. Klubbenes forretningsmodell er ikke vår ekspertise, fortalte Mooney, og det meste organisasjonen kan gjøre er å tilby insentiver for god oppførsel. Chiampas la til at foreldre må gripe inn og gjøre det som er best for barnet deres hvis et klubblag er for krevende.

Mer kan gjøres. I stedet for å påtvinge retningslinjer som dreier seg om å bygge et sterkt landslag, uavhengig av innvirkningen på vanlige spillere, kan amerikansk fotball etablere regler som tjener flere barn (og fortsatt dyrke talenter på toppnivå). Det kan for eksempel snu seg og kreve at det dannes lag på skolekalenderen, slik at klassekameratene kan fortsette å spille sammen. Den kan også bruke plattformen sin til å motvirke tidlig spesialisering og til å oppmuntre spillere til å delta i flere idretter, selv gjennom videregående skole.

Foreldre kan også hevde sin autoritet og insistere på at deres egne barn ikke spiller én idrett året rundt, spesielt når barna deres er konstant utslitte, satt på sidelinjen med gnagende skader og blottet for uplanlagt tid. Hvis sporten har slått ut familiemiljøet og ingenting annet skjer, og andre i familien lider av mangel på oppmerksomhet, så ta motet til deg og si: 'Vi er en familie, og vi gjør ikke dette lenger,» sa Levine. Alle tingene som virker så livsendrende når de er yngre – når de blir eldre, tenker du, Det gjorde ikke mye forskjell , la hun til.

De som bryr seg om fotball i USA kan lære noe av Belgia. For atten år siden, Belgia herrelandslaget i fotball tapte i første runde av fotball-EM. * Det var en svimlende fiasko, som fikk den nasjonale direktøren for trenerutdanning, Kris Van der Haegen, til å overhaling måten de trente fotballtrenere på. Hovedprinsippet for den nye tilnærmingen var å sette spillerne først, foran trenere eller lag, og å skape et miljø av frihet som gjenopprettet spillets kreativitet og moro. I 2015 ble Belgia verdens topprangerte lag. Når ting går bra, vil ikke folk lytte, Van der Haegen sa under et intervju. Tapet var det perfekte øyeblikket for å få alle rundt bordet og spørre hva vi gjorde galt.


* Denne artikkelen uttalte opprinnelig at Belgias herrelandslag i fotball hadde tapt i første runde av verdensmesterskapet for 18 år siden. Vi beklager feilen.