Elektriske korsetter, de originale bærbare enhetene

Hvordan elektrisitetsmanien på slutten av 1800-tallet banet vei for FitBits og smartklokker

Et fotografi med lang eksponering viser mer enn et dusin lyn som lyser opp nattehimmelen nord for Barstow, California, i 2015.

Et fotografi med lang eksponering viser lyn som lyser opp nattehimmelen nord for Barstow, California, i 2015.(Gene Blevins / Reuters)

Det må ha virket som svart magi da mennesker først utnyttet kraften til elektrisitet. Hvordan kan du ellers forklare evnen til å lyse opp natten uten flammer eller ild?



I denne overmenneskelige triumfen over Moder Natur, på slutten av 1800-tallet, ble det gjort en kulturell besettelse. Og fordi elektrisitet var fremtiden, ble alt elektrisk det ultimate symbolet på modernitet. Det inkluderte en rekke elektriske wearables som ble solgt som kurer for et hvilket som helst antall plager.

Det elektriske beltet var populært - men det var også ringer, korsetter, hårbørster, håndklær, strømpebånd, tannbørster og andre oppfinnelser. En enkelt enhet vil ofte love å lindre eller eliminere en lang rekke plager: bronkitt, kortpustethet, leverplager, revmatisme, lumbago, isjias, gikt, nyreplager, lammelser, fordøyelsesbesvær, forstoppelse, astma, svakhet, kvinnelige plager, hysteri , generell og lokal svakhet, funksjonsforstyrrelser, dårlig sirkulasjon, forfatterkrampe, hjertebank og så videre.

Enheter ble imidlertid markedsført litt forskjellig for menn og kvinner. For menn ble elektriske wearables ofte promotert for å kunne forbedre seksuell ytelse, mens elektriske korsetter var tilgjengelige for kvinner, mindre for å øke seksualiteten deres enn for å kontrollere den, skrev Carolyn Marvin i boken sin, Da gammel teknologi var ny. En oppfinner beskrev elektriske korsetter slik: Hvis en av disse artiklene trykkes av en elskers arm, avgir den umiddelbart et skrik som en fløyte fra en jernbanemotor.

Enhetene ble omtalt som banebrytende, på nivå med telefon og elektrisk lys. Annonser for elektriske belter ble sprutet over aviser og kataloger med iøynefallende grafikk og rapsodiske attester [som] lovet det legen ikke kunne: kurer, skrev John Greenway i Pseudovitenskap og samfunn i Amerika fra det nittende århundre.

Heidelberg Electric Belt, annonsert i Sears, Roebuck and Companys katalog i 1900.
( University Press of Kentucky )

En annonse fra 1901 i The Pacific Commercial Advertiser (Sted)

En annonse fra 1910 for Dr. McLaughlins elektriske belte, publisert i The Daily Arizona Silver Belt (Sted)

Så bisarre som slike illustrasjoner virker i dag, skrev Greenway, den gang de legemliggjorde metaforer om et nytt, men legitimt felt for biologisk forskning.

Så selv om det ikke var noen reelle bevis for at disse wearables gjorde det de lovet, okkuperte de et merkelig rom mellom medisinsk kvakksalveri og ekte vitenskapelig undersøkelse. Mye av den vitenskapen virker absurd (og direkte farlig) i ettertid. Det var rundt denne tiden, i Frankrike, at naturforskeren Pierre Jean Claude Mauduyt de La Varenne eksperimenterte med å senke pasienter i elektriske baner ved å bruke gnister som en tidlig type sjokkterapi.

Til slutt falt disse tidlige ideene om elektrisitet fra hverandre. Ikke bare var det ingen nevrale væske, elektrisitet var tross alt ikke en væske, skrev Greenway, noe som betyr at termer som 'strøm' og 'strøm' nå kun kan brukes metaforisk.

Legene forsto egentlig ikke skjæringspunktet mellom elektrisitet og anatomi, men de begynte å sette sammen ideer som ville legge grunnlaget for subspesialiteter av moderne medisin som elektrofysiologi og epileptologi.

Vi vet nå at cellene i menneskekroppen, på et grunnleggende nivå, har elektriske egenskaper. Men i en tid med elektriske belter virket de terapeutiske effektene av den usynlige verdenen av elektrisitet like uforståelige for forskere og kvakksalvere, skrev Greenway. Pseudovitenskapen, som den så ofte gjør, hadde hastet inn for å forklare hva folk ennå ikke forsto – og for å utnytte en kulturell cocktail av misforståelser og teknologisk ærefrykt.

For et århundre siden lovet behandlingssentre elektromagnetisk terapi og tilgang til metalltraktorer som kunne kurere en rekke plager når de ble gnidd over den rammede regionen. Selv om en del av den tidlige interessen for elektroterapi gikk veien om underholdning og kvakksalveri, skrev Greenway, at 'kvaksalveri' ofte blir åpenbart bare i ettertid.

En annonse fra 1909 for elektriske belter i Los Angeles Herald (Library of Congress)

Påvirkningen av moderne teknologi på medisinsk tenkning blir også mer uttalt i ettertid. Slik den menneskelige hjernen ofte sammenlignes med en datamaskin i dag, så forskere på 1800-tallet på kroppen som et batteri som trengte lading. Tenk for eksempel på de primære plagene som elektriske wearables var ment å kurere, som tapt vitalitet og mangel på nervekraft.

Anbefalt lesing

  • 'Americanitis': sykdommen ved å leve for fort

    Julie Beck
  • Maskinavlæring

    Adrienne LaFrance
  • Er [REDACTED] en julefilm?

    Kaitlyn Tiffany

Leger så på disse forholdene, sammen med nervøsitet og angst generelt, som utpreget amerikanske og direkte knyttet til datidens sosiale stressfaktorer – inkludert dampkraft, tidsskriftet, telegrafen, vitenskapene og kvinners mentale aktivitet, ifølge George Beards 1881 bok, Amerikansk nervøsitet: dens årsaker og konsekvenser. (Kvinner, som som regel er av mindre statur enn menn, forklarte Greenway, ble antatt å ha mindre 'nervekraft' enn menn. Naturligvis ville de være mer utsatt for nervøs overbelastning da de forsøkte mental aktivitet, noe som ble sett på som uvanlig, svekkende og, hevdet noen, unaturlig for kvinner.)

Både dagens data-hjerne-sammenligninger og gårsdagens batteri-kropp-analogier er ufullkomne – og begge er gjennomsyret av kulturen og teknologiske orienteringer fra sine respektive tidsepoker.

Ordet helse betyr nå en normal tilførsel av elektrisitet i kroppen, og ordet sykdom betyr mangel på den kraften, forklarte en annonse fra 1909 for elektriske belter som dukket opp i Los Angeles Herald. Som min kollega Julie Beck skrev, ble denne ideen i stor grad formet av angst for teknologiske fremskritt.

En fremtredende medisinsk teori på den tiden var at menneskekroppen var som en elektrisk maskin, drevet av energi distribuert gjennom nervesystemet. Et uheldig biprodukt av de myldrende byene og deres medfølgende problemer var at folk brukte for mye av denne nervøse energien, og når den var oppbrukt, ble de syke av en tilstand som kalles neurasteni. Både [legen S. Weir] Mitchell og George Beard, en nevrolog som laget begrepet i 1869, så sykdommen som en direkte konsekvens av det moderne liv.

Mens noen ga teknologien skylden for utbredte helseproblemer, omfavnet andre det som den ultimate kuren - en paradoksal fortelling som fortsatt er veldig mye med oss ​​i dag. Dagens bærbare enheter forblir på mange måter et svar på langvarig amerikansk bekymring for teknologi.

Dette er grunnen til, i en tid da datamaskiner og Internett har begrenset mange amerikanske arbeidere til stillesittende skrivebordsjobber, kan treningssporere som bæres på håndleddet sees på som ett svar. Det er derfor den blå gløden til en smarttelefon som holder deg oppe for sent med å lese, avler søvnsporerne som kvantifiserer søvnløshet. Og det er grunnen til at frykt for nytt foreldreskap blir besvart med elegante, bærbare nyfødtmonitorer som ikke viser noen bevis for å faktisk holde babyer tryggere enn de ville vært uten dem.

Det er ikke det at alle bærbare enheter er ubrukelige – bare at grunnene våre for å ta dem på seg ikke har endret seg så mye på mer enn et århundre. Folk skjuler seg fortsatt i det blendende løftet om ny teknologi. De forteller fortsatt til seg selv at sjelefred i en travel verden er noe du kan bære som et skjold, selv om det skjoldet faktisk ikke vil beskytte deg.