Den utviklende tilstanden for legeassistert selvmord

Velgerne i Massachusetts vil snart avgjøre om de vil bli den tredje staten som legaliserer det omstridte alternativet for behandling ved livets slutt for uhelbredelig syke.

5673228685_9a61eb0779_omain.jpg

Pink Sherbet Photography/Flickr

Bør dødssyke pasienter ha rett til å ta livet av seg? Velgerne i Massachusetts vil snart bestemme seg. Sist onsdag kunngjorde Samveldets sekretær at den 6. november 2012, når Bay State-velgerne går til valgurnene for å velge den neste presidenten, vil de også si sin mening om en stemmeseddel kalt Lov om død med verdighet . Hvis loven blir vedtatt, vil loven gjøre Massachusetts til den tredje staten som gir voksne diagnostisert med seks måneder eller mindre å leve muligheten til å avslutte livet ved å bruke en dødelig dose av legeforeskrevet medisin.



I fjor startet talsmenn fra hele staten en underskriftskampanje for å samle inn de 68 911 underskriftene som trengs for å innføre loven for behandling av statens lovgiver; da de var ferdige, hadde de fått mer enn 86 000 velgere til å signere for å vise sin støtte. Lovgiverne hadde frist til begynnelsen av mai på å ta opp problemet, men de nektet å gjøre det. Som svar viftet *frivillige og personer som ble beholdt av advokatorganisasjoner ut for en ny bølge med underskriftsinnsamling. Ytterligere 21 000 personer fra statens 14 fylker skrev under for å støtte loven. Det er nesten det dobbelte av antallet som trengs for å omgå statshuset og bringe saken direkte til velgerne via stemmeseddel.

Oregon og Washington var de første statene som vedtok lover om død med verdighet. (I Montana avgjorde statens høyesterett i 2009 at legeassistert selvmord kunne forsvares; emnet er imidlertid fortsatt sterkt omstridt.) Siden 1997, da Oregons Death with Dignity Act trådte i kraft, har mer enn 900 personer mottatt resepter på deres avslutte livet. Ikke alle har brukt stoffene. Oregon Public Heath Division rapporterer at mer enn 600 individer har tatt dosen, mens resten enten bestemte seg for å ikke bruke resepten, eller bukket under for sin diagnostiserte sykdom.

I Oregon og Washington må pasienter først sende to forespørsler fra legen om medisiner med femten dagers mellomrom. Pasienten må da fremsette forespørselen skriftlig. For å forhindre potensielle overgrep, må pasienter signere samtykkeskjemaer i nærvær av to vitner, hvorav minst ett ikke er i slekt**. Når de er godkjent, må pasientene selv administrere legemidlene. Vanligvis er det en dødelig dose Seconal, et barbiturat som ofte foreskrives av leger for å behandle søvnløshet eller for å roe pasienter før operasjonen. Innholdet i kapslene røres ut i et glass vann eller en porsjon eplemos for å sløve smaken. Statistikk samlet og utgitt årlig av Oregon Department of Health viser at i de fleste tilfeller mister folk bevisstheten innen fem minutter etter at de har svelget stoffene. Det kan ta alt mellom ett minutt og fire dager å dø, men for de fleste kommer døden på bare 25 minutter.

98 prosent av menneskene som har benyttet seg av loven i Oregon er hvite. 81 prosent hadde kreft. Femtito prosent var menn. Medianalderen for de som døde etter loven var 71. De fleste pasientene var registrert på hospice og privat forsikret. De nevnte tap av autonomi, tap av verdighet og det faktum at de var 'mindre i stand til å engasjere seg i aktiviteter som gjorde livet hyggelig' som de tre største bekymringene ved livets slutt. I Washington State, hvor en Death with Dignity Act ble godkjent ved stemmeseddelinitiativ i 2008, og trådte i kraft året etter, passet pasientene til en lignende profil. I følge de siste tallene utgitt av staten har 135 mennesker dødd av den dødelige resepten. Death with Dignity Act som vil gå foran Massachusettss velgere denne høsten er formet etter lover på plass i Oregon og Washington.

En undersøkelse utført i mai av Western New England Polling Institute viste at 60 prosent av Massachusettss velgere støttet rettighetene til uhelbredelig syke pasienter til lovlig å skaffe og innta livsendrende legemidler. Likevel står tiltaket overfor tøffe utfordringer fra mektige fraksjoner i og utenfor staten. Massachusetts Medical Society motsetter seg loven. Det gjør også American Medical Association. 'Legeassistert selvmord er fundamentalt uforenlig med legens rolle som healer,' sier AMA i sine retningslinjer for medisinsk etikk. 'Pasienter bør ikke forlates når det er fastslått at kur er umulig.'

Aktivister for funksjonshemmede har også uttalt seg mot legeassistert selvmord. Det har også den katolske kirke. Den amerikanske konferansen for katolske biskoper ga i fjor en lidenskapelig uttalelse mot denne praksisen, og noterte en gjenoppblomstring av interesse for emnet og et fornyet fremstøt fra talsmenn for legeassistert selvmord for å utvide praksisen utover Oregon og Washington. I Massachusetts opprettet det romersk-katolske erkebispedømmet i Boston, i påvente av stemmeseddelen, et nettsted, suicideisalwaysatragedy.org . 'Samfunnet vårt vil bli dømt etter hvordan vi behandler de som er syke og svake,' sier erkebiskop av Boston, kardinal Sean O'Malley, i en videoadresse som vises på nettstedet. 'De trenger vår omsorg og beskyttelse, ikke dødelige stoffer.'

Men det er folket i Massachusetts som til slutt vil avgjøre lovens skjebne, ikke religiøse ledere, lovgivere eller medisinske fagfolk. Dr. Marcia Angell, tidligere redaktør av Massachusetts Medical Society's New England Journal of Medicine , og en av lovens hovedsponsorer, legger liten vekt på hva leger har å si om saken.

'Jeg er mindre opptatt av hva leger vil ha enn av hva pasienter vil ha,' sa Angell i et intervju som ble sendt på WGBH i Boston. Hun fortsatte: 'Jeg tror leger noen ganger har en for snever oppfatning av hva deres egne forpliktelser er. De føler at de har en forpliktelse til å forlenge livet selv når det ikke kan forlenges vesentlig. Og selv om du har den situasjonen, så virker det for meg at de har to forpliktelser. Den ene er å støtte autonomien, selvbestemmelsen til sine pasienter. Og den andre er å lindre lidelse. Hvis du ikke kan forlenge livet betydelig, må du lindre lidelse.'

En studie utgitt av Health Research and Education Trust viser at amerikanere lever lengre enn noen gang før. Som et resultat vil flere enkeltpersoner og familier møte vanskelige spørsmål om omsorg ved livets slutt. I 2011 fylte de eldste babyboomerne 65 år. I 2030 vil antallet boomere mellom 66 og 84 år stige til 61 millioner, og seks av 10 vil håndtere kroniske helsetilstander. For eldre og andre som står overfor terminal sykdom, har leger mange måter å forlenge livet på. Palliativ og hospitsbehandling er tilgjengelig for å hjelpe pasienter med å finne ro og trøst i sine siste dager. Men det er noen mennesker som ønsker et annet alternativ, som er retten til å få slutt på lidelse ved å ta sitt eget liv på et tidspunkt og sted de selv velger.



*Dette innlegget lød opprinnelig: 'Som svar fant frivillige ut for en ny bølge av underskriftsinnsamling.'

**Dette innlegget lød opprinnelig: 'For å forhindre potensielle overgrep, må pasienter signere samtykkeskjemaer i nærvær av to vitner som de ikke er i slekt med.' Vi beklager denne feilen.