Hvordan få tak i en atombombe

Det ville ikke være lett. Men det ville ikke være umulig. En reporter reiser verden rundt for å finne svakhetene en terrorist kan utnytte

Hiroshima ble ødelagt på et blunk av en bombe som ble sluppet fra en propelldrevet B-29 fra US Army Air Force, den varme morgenen mandag 6. august 1945. Bomben var ikke kjemisk, slik bomber inntil da hadde vært, men snarere atomisk, designet for å frigjøre energiene Einstein beskrev. Det var en enkel kanon-type enhet av den typen som i dag et hvilket som helst antall mennesker kan bygge i en garasje. Den falt med nesen ned i førti-tre sekunder, og for maksimal effekt traff den aldri bakken. Ett tusen ni hundre fot over byen avfyrte bomben en klump høyt anriket uran ned et stålrør til en mottaksklump av det samme raffinerte materialet, og skapte en kombinert uranmasse på 133 pund. I forhold til overflatearealet var den massen mer enn nok til å oppnå kritikalitet og tillate en ukontrollerbar kjede av fisjonsreaksjoner, der nøytroner kolliderte med urankjerner, og frigjorde ytterligere nøytroner i en blomstrende prosess med selvdestruksjon. Reaksjonene kunne pågå i bare et millisekund, og de utnyttet mindre enn to pund av uranet fullt ut før den resulterende varmen tvang en stans i prosessen gjennom ekspansjon. Uran er det tyngste grunnstoffet på jorden, nesten dobbelt så tungt som bly, og to pund av det utgjør bare omtrent tre spiseskjeer. Ikke desto mindre ga eksplosjonen over Hiroshima en kraft tilsvarende 15 000 tonn (femten kilotonn) TNT, oppnådde temperaturer høyere enn solens, og sendte ut lyshastighetspulser med farlig stråling. Mer enn 150 000 mennesker døde.

Tre dager senere ble byen Nagasaki truffet av et enda kraftigere apparat - en sofistikert bombe av implosjonstypen bygget rundt en softball-størrelse sfære av plutonium, som krysset terskelen for masse-til-overflate for kritikalitet når den var symmetrisk. komprimert av nøye oppstilte eksplosiver. En eksplosjon på tjueto kilo resulterte. Selv om store deler av byen var skjermet av åser, døde rundt 70 000 mennesker. Quibblers hevder at en demonstrasjon offshore, eller til og med over Tokyo havn, kan ha fått japanerne til å overgi seg - og hvis ikke, var det en annen bombe klar. Men tanken var å terrorisere en nasjon i størst mulig grad, og det er ingenting som atombomber sivile for å oppnå den effekten.

Fysikerne som hadde utviklet disse enhetene forsto potensialet for miniatyrisering og en samtidig eskalering av stridshodeutbytte, forbi de tjueto kilotonnene av Nagasaki og faktisk forbi tusen kilotonn, inn i multimegaton-området – riket, når det multipliseres, for globalt selvmord. Dessuten innså de at den involverte vitenskapen, uansett hvor mystisk den virket for utenforstående, allerede hadde utviklet seg til rene ingeniørproblemer, som ikke kunne holdes kunnskap om. I løpet av få år ville menneskeheten stå overfor en objektiv risiko for utslettelse – en realitet som tvang de som forsto det best til å offentliggjøre fakta. I månedene etter Japans overgivelse opprettet en gruppe menn som var ansvarlige for å bygge bomben – inkludert Albert Einstein, Robert Oppenheimer, Neils Bohr og Leo Szilard – Federation of American (Atomic) Scientists (FAS), for å spre atomvåpen informasjon. Washington på den tiden næret illusjonen om at Amerika hadde en stor hemmelighet, og kunne holde bomben for seg selv til å slippe eller ikke over andre. Grunnleggerne av FAS var uenige. Den nåværende visepresidenten for dets Strategic Security Project, en kjærlig vitenskapsmann ved navn Ivan Oelrich, sa nylig til meg: Den største hemmeligheten med atombomben var om den ville fungere eller ikke. Men etter at USA eksploderte en, var det ikke lenger noen spørsmål i hodet til andre land. De visste at hvis de gjorde X, Y og Z, ville de ha suksess. Så i 1945 sa forskerne som grunnla denne organisasjonen: ‘Se der er ingen hemmelighet. Enhver fysiker hvor som helst kan finne ut hva vi gjorde og reprodusere det. Det er ingen hemmelighet, og det er heller ikke noe forsvar.'



Noen av løsningene de foreslo kan virke sjarmerende. Albert Einstein, for eksempel, ba om opprettelsen av en opplyst verdensregjering, komplett med integrering av tidligere fiendtlige militære staber og frivillig avvikling av suverene stater. Men grunnleggerne av FAS var ikke naive så mye som desperate og modige. De sa, i hovedsak, hvis du visste hva vi vet om disse enhetene, ville du være enig i at krigspraksis må ta slutt for enhver pris. Det var en sjelden oppfordring om radikal endring av menn på toppen av spillet. Men historien viser at fremtiden er umulig å forutse. Det var intet unntak her. Etter seksti år har det ikke vært noen apokalypse, og en atomfred har så langt bestått av alle de gale grunnene – et uopplyst standpunkt mellom atommaktene, hver av dem hindret fra å skyte først, ikke av moralske betenkeligheter, men av vissheten om en ødeleggende respons. Dessuten viste selve mangelen på forsvar som bekymret forskerne i 1945 seg til være forsvaret, selv om det var forrædersk fordi det krevde eskaleringer. Men dette er siste-dagers korreksjoner på bekymringene til enormt kompetente menn, og deres budskap er like gyldig i dag. Detaljert kunnskap om produksjon av kjernefysiske bomber har rømt inn i det offentlige, og bruken av til og med en enkelt fisjonsenhet kan utgjøre en eksistensiell trussel mot Vesten.

Sist vinter i Moskva snakket jeg med en erfaren hånd fra den kalde krigen, som hadde skøytet gjennom Sovjetunionens sammenbrudd, og nå inntok en høy posisjon i atombyråkratiet til den stadig mer selvhevdende russiske staten. I kordfløyeldressen, med de buskete øyenbrynene og det tunge, noen ganger strålende ansiktet, så han ut som en apparatsjik fra sentral casting – og han oppførte seg som en også. Det var forfriskende. Han holdt fingeren på meg og anklaget amerikanere for å miste perspektivet over et atomvåpen Iran. Han ønsket å gjøre kjernefysiske forretninger med Iran, innen elektrisk kraftproduksjon. Han ønsket å gjøre kjernefysiske forretninger med alle slags land. Han hevdet at han med én russisk ubåtreaktor (drevet av høyoktan uran) kunne lyse opp alle slags byer. Han mente med elektrisitet. Han foreslo et opplegg for å montere slike reaktorer på lektere, for å bli skjøvet til steder som Indonesia og deretter trukket vekk hver gang de innfødte gikk amok. På denne måten, sa han, kunne han holde uranet sitt fra å brenne innfødte bomber. Han benektet ikke insentivene for mindre nasjoner til å skaffe seg kjernefysiske enheter, men han trodde han kunne håndtere dem, eller kanskje han ikke brydde seg. Han sa at ikke-spredningsavtalen for atomvåpen var barnet til Russland og USA. Og dette barnet ble oppdratt til å kjempe mot andre land, for å motstå trusselen om spredning. Vi snakker om 1970-tallet. Ingen trodde at spredning kunne komme fra arabiske land, fra Afrika, fra Sør-Amerika. Avtalen var rettet mot Vest-Tyskland, mot Japan. Det var rettet mot å avskrekke de utviklede landene fra å skaffe seg atomvåpen - og det fungerte fordi de godtok de amerikanske og sovjetiske atomparaplyene.

Han var mobbehistorie, men bare litt. Den kjernefysiske ikke-spredningstraktaten, eller NPT, var et forsøk på å bevare eksklusiviteten til en våpenklubb hvis medlemskap opprinnelig bestod av bare fem: Storbritannia, Kina, Frankrike, Sovjetunionen og USA. Til andre land lovet traktaten bistand til atomforskning og kraftproduksjon mot forpliktelser om å avstå fra atomvåpen. Det kan ikke sies å ha fungert, som min russiske venn hevdet, men det hjalp å bremse opp. Viktigere, og fullstendig uavhengige av NPT, var den kalde krigens allianser som ved å tilby gjengjeldelsesgarantier eliminerte behovet for uavhengige atomforsvarsevner i de nasjonene som var villige (eller tvunget) til å velge side. Men verken den kalde krigens allianser eller PT kunne motvirke den naturlige appellen til disse enhetene – deres raske, nasjonsutjevnende, ikke-tråkk-på-meg, helt utrolige destruktive kraft.

I 1946 skisserte Robert Oppenheimer problemet tydelig. I et essay med tittelen Det nye våpenet skrev han: Atomeksplosiver øker kraftig ødeleggelseskraften per brukt dollar, per investert arbeidstime; de forstyrrer dypt den prekære balansen mellom innsatsen som er nødvendig for å ødelegge og omfanget av ødeleggelsen. Utdypet skrev han,

Ingen av disse usikkerhetsmomentene kan tilsløre det faktum at det vil koste enormt mindre å ødelegge en kvadratkilometer med atomvåpen enn med noen våpen som hittil har vært kjent for krigføring. Mitt eget anslag er at bruken av slike våpen vil redusere kostnadene, sikkert med mer enn en faktor ti, mer sannsynlig med en faktor på hundre. I denne forbindelse ser bare biologisk krigføring ut til å tilby konkurranse om det onde som en dollar kan gjøre.

Fra sin abbor i Moskva hadde min russiske venn observert effekten av Oppenheimers sannheter. Han fortsatte med sin historie om NPT, og sa: Selv om USA og Russland tilbød våre atomparaplyer, forsto alle at våpnene aldri kunne brukes på grunn av gjengjeldelse. For oss var de ikke rikdom – de var en byrde. Samtidig ble atomteknologien enda billigere, mer effektiv, og den ble tilgjengelig for mange land. Det ble et nyttig verktøy spesielt for svake land for å tilfredsstille sine ambisjoner uten store kostnader. Det er ingen tekniske barrierer, og ingen hindringer for informasjonsflyten som kan forhindre det. Når et land har tatt beslutningen om å bli en atomvåpenmakt, vil det bli en uavhengig av eventuelle garantier. Du trenger ikke være rik. Du trenger ikke være teknisk utviklet. Du kan være Pakistan, Libya, Nord-Korea, Iran. Du kan være … Han søkte etter et land som var enda mer absurd etter hans vurdering. Han sa: Du kan være Ungarn. Så sa han: På et tidspunkt skjedde denne endringen. Stormaktene satt fast med arsenaler de ikke kunne bruke. Og atomvåpen ble de fattiges våpen.

Det var et forenklet syn, men ikke helt feil. Absolutt argumentet kan fremsettes at bare underutviklede nasjoner nå har råd til å bruke disse våpnene, ikke bare fordi livet til deres innbyggere ser ut til å være brukbare, men også på grunn av begrensningene til deres atomarsenaler, som betyr at stridshoder vil forbrenne bare noen få fiendtlige byer, mer eller mindre lokalt, og vil sannsynligvis ikke skremme Russland og USA til å bytte streik. Verdens skjebne står ikke på spill. Pakistan og India kom nær en regional atomutveksling i 2002, med liten risiko for å antenne en global konflikt. Kjernen i den historien er imidlertid at hver antagonist hadde sine egne byer å beskytte – spesielt sin egen hovedstad – og hver av dem hadde derfor gode grunner til å trekke seg tilbake. Dette var en demonstrasjon snarere enn et bevis, men av spesiell interesse fordi det involverte et land så tilbakestående som Pakistan. Det ser ut til å indikere som en generell regel at selv en forkrøplet stat lar seg avskrekke av trusselen om gjengjeldelse, fordi så lenge dens ledere har en regjering, en infrastruktur og faktisk en avgrenset nasjon (for ikke å nevne deres individuelle luksusliv), de gir rike mål som skal knuses og brennes som svar på ethvert første angrep. På dette tidspunktet ser det ut til at enkle beregninger av selvoppholdelsesdrift bør holde fingrene unna triggerne selv i Pyongyang og Teheran. Så vi burde være trygge, relativt – men det er vi kanskje ikke.

Faren kommer fra en retning uforutsett i 1945, at denne teknologien nå kan gå over i hendene på den nye statsløse geriljaen, jihadistene, som ikke tilbyr noen av målene som har ligget til grunn for vår atomfred – ingen permanent infrastruktur, ingen hovedstad, ingen land kalt hjem. Den kjernefysiske trusselen fra jihadistene først dukket opp i kaoset i det post-sovjetiske Russland på 1990-tallet, og tok full form etter World Trade Centers fall. Med så lite å frykte for kjernefysiske gjengjeldelser, og allerede etter å ha panikk USA inn i historiske politiske feilgrep, er dette de sjeldne menneskene som er i stand til å handle.

Hvis du var en terrorist og en bombe var målet ditt, hvordan ville du gått frem for å få en? Du kunne ikke satse på å anskaffe et eksisterende våpen. Disse holdes som kritiske nasjonale eiendeler i befestede anlegg bevoktet av elitetropper, og de ville være ekstremt vanskelige å få tak i eller å kjøpe. Rapporter har antydet det motsatte, spesielt på grunn av rykter om inntrengning av organisert kriminalitet i de russiske atomstyrkene, og om bærbare atomvåpen, eller koffertbomber, som sies å ha blitt bygget for KGB på slutten av 1970- og 1980-tallet, og tapte deretter på det svarte markedet etter det sovjetiske bruddet. Imidlertid har eksistensen av koffertbomber aldri blitt bevist, og det har aldri vært et eneste verifisert tilfelle, noe sted, av tyveri av noen form for atomvåpen. Tyverier kan likevel ha skjedd, men atomvåpen krever regelmessig vedlikehold, og enhver som fortsatt dveler på markedet ville sannsynligvis ha blitt duds. Omvendt, fordi disse tidsbegrensningene er velkjente, har selve mangelen på et terrorangrep så langt en tendens til å indikere at ingenting nyttig noen gang ble stjålet. Uansett, selv om selgeren kunne tilby en fungerende enhet, har atomvåpen i Russland og andre avanserte stater sofistikerte elektroniske låser som vil beseire nesten ethvert forsøk på å utløse dem. Selvfølgelig kan du se til land der mindre strenge sikkerhetstiltak er på plass, men ingen regjering håndterer atomvåpenarsenalet sitt løst, eller vil våge å skape inntrykk av at de bruker surrogater for å kjempe sine atomkriger. Til og med de militære lederne i Pakistan, som gjentatte ganger har vist sin vilje til å selge denne teknologien, ville la være å la en konstruert enhet slippe unna – om ikke annet på grunn av vissheten om at de denne gangen ville bli holdt til ansvar. De samme bekymringene vil nesten helt sikkert begrense Nord-Korea.

Alt dette bør gi deg en pause lenge nok til å ta peiling. Du gjør klokt i å skille mellom behovene dine og behovene til konvensjonelle spredere. Nye atomvåpenstater har liten bruk for bare én eller to bomber. For å innta en overbevisende holdning av motangrep og avskrekking, eller bare for å vise kjernefysiske muskler, krever de et betydelig arsenal som kan fornyes og forbedres og vokse over tid. Dette krever igjen at de bygger store industrianlegg for å produsere stridshodedrivstoff, som ikke kan kjøpes på det internasjonale svarte markedet i tilstrekkelig mengde til å opprettholde en produksjonslinje for atomvåpen. Å produsere drivstoff av høy kvalitet er den vanskeligste delen av ethvert atomprogram; PT er ment å gripe inn først og fremst på dette stadiet. Konstruksjonen av alt annet er relativt enkelt.

Du kunne neppe forvente å sette opp anleggene for å produsere kjernebrensel. (Du kunne heller ikke forvente at noen stat, enten Pakistan eller Nord-Korea, ville risikere å hjelpe deg her.) Men du trenger ikke å gjøre det. Det er rikelig med spaltbart materiale av våpenkvalitet i verden i dag, og mer produseres hele tiden. Du kan sikkert stjele eller kjøpe den nødvendige mengden for en enkelt garasjelaget enhet.

Du må nå bestemme deg for hva slags drivstoff du skal søke etter. Det er egentlig bare to valg – plutonium eller høyt anriket uran. Plutonium er et menneskeskapt grunnstoff produsert av uranreaktorer. Det finnes flere former for det, inkludert en spesiallaget for bomber. Hærene favoriserer plutonium fordi det kan få det til å bli kritisk i svært små mengder, og dermed låne seg til miniatyrisering av våpen. Miniatyrisering har åpenbare attraksjoner, men det krever et nivå av ingeniørmessig sofistikering som ligger utenfor evnene til et lite terroristteam. Og miniatyrisering er ikke så viktig for dine formål. Du kan operere godt nok med en enhet på størrelse med en bil låst inn i en fraktcontainer eller lastet inn i et privat fly bak et par dedikerte piloter. Dessuten har plutonium noen negativer for en operasjon som din. Den er ikke egnet for bruk i en grunnleggende bombe av kanontypen, og krever i stedet den eksplosive symmetrien til en implosjonsenhet i Nagasaki-stil. Å bygge en implosjonsenhet ville introdusere kompleksiteter du ville være bedre å unngå, spesielt uten et sted og tid til å teste designet. Og plutonium er vanskelig å håndtere - tilstrekkelig radioaktivt til å kreve skjerming, vanskelig å transportere uten å sette ut strålingsdetektorer, og ekstremt farlig selv i små mengder hvis det pustes inn, svelges eller absorberes gjennom et kutt eller åpent sår. Det er mange mennesker som villig ville dø for sjansen til å bombe USA, men innenfor den begrensede mengden av teknikere som kan bli med på innsatsen din, ville det være upraktisk å forvente så mye. Plutonium kan fungere som forurensning som spres av en skitten bombe, men for prosjektet ditt er plutonium ute.

Alternativet er høyanriket uran, eller HEU, varianten av naturlig uran som har blitt raffinert til å inneholde kunstig tette konsentrasjoner av den spaltbare isotopen U-235. Operativt sett er det et fantastisk materiale - det perfekte drivstoffet for en garasjelaget bombe. Under behandlingen tar uran form av en usynlig gass, en væske, et pulver og til slutt et matt grått metall. Det har omtrent like toksisitet som bly, og ville sykeliggjort butikkarbeidere som tilfeldigvis svelget spor av det eller pustet inn støvet, men ellers er det ikke umiddelbart farlig, og faktisk så mildt sagt radioaktivt at det kan plukkes opp med bare hender og , når den er lett skjermet, tatt forbi mange strålingsmonitorer uten å utløse alarmer. Som en fysiker i Washington foreslo for meg, i små masser er HEU så godartet at du kan sove med det under puten. Han advarte meg imidlertid om at du ikke bare kunne hope det opp i sengen din, eller noe annet sted, fordi atomene til U-235 av og til splittes spontant, og på den måten skyte av nøytroner, som innenfor en tilstrekkelig masse materiale kan splitte nok andre atomer til å forårsake en kjedereaksjon. En slik reaksjon vil ikke utgjøre en atomeksplosjon i militærstil, men den kan sikkert ta ut noen byblokker.

Jeg spurte fysikeren om han ikke var bekymret for å gi informasjon til terrorister. Han tilkalte tålmodigheten tydelig og sa, for å omskrive det: Dette er Boy Scout Nuclear Merit Badge-greier. Vi fortsatte diskusjonen. Han sa at den kritiske massen av uran er omvendt proporsjonal med nivået av anrikning. I den lave enden av HEU, som regnes for å være 20 prosent berikelse, ville nesten et tonn måtte kombineres før et lager kunne antennes spontant. I den høye enden, som er berikelsen av våpenkvalitet på 90 prosent eller mer, kan rundt 100 pund gjøre susen. Jeg nevnte at uansett nivå av berikelse, vil HEU som en terrorist kan skaffe seg per definisjon være laget av enheter som hver består av mindre enn en kritisk masse. Jeg ba fysikeren forestille seg at en terrorist hadde skaffet seg to klosser av våpenkvalitet HEU, som hver veide femti pund: hvor langt fra hverandre måtte han beholde dem? Han sa at en hage ville være nok. Jeg hadde ankommet Washington fra avsidesliggende fjell langs den tyrkiske grensen til Iran, hvor hundrevis av pakkehester hver natt blir ført over linjen av kurdiske smuglere, med billig drivstoff til tyrkiske biler og opium til det europeiske heroinmarkedet. Dette er Silkeveien som er gjenopplivet, og det er en av de viktigste potensielle rutene for bevegelse av stjålet uran. Med dette i tankene fortalte jeg fysikeren at jeg antok ut fra hans mål at de to mursteinene kunne slynges på hver side av en sal.

Han sa, En på hver side burde være i orden … Han nølte. Men hva er den modererende effekten av en hest?

Jeg hadde ingen anelse. Han sa: Se, hvis noen er smart nok til å ha sneket seg inn og fått tak i disse to metallblokkene, vil han være smart nok til å forhandle om en annen hest.

Men du vil sannsynligvis helst slippe å snike deg inn hvor som helst, eller forhandle om transport, eller tilbringe kalde netter på huk med bønder og unnvike grensepatruljer. Hver bevegelse i denne satsingen, hver utdypning, øker sjansen for at noe går galt. Videre, for å dømme ut fra rapportene som er skrevet om et globalt svart marked for spaltbart materiale, kan du kanskje sitte i periferien – si i Istanbul – og med relativt liten risiko la uranet komme til deg.

Det er vanskelig å få et klart bilde her. Tyrkia er verdens store basar, og gitt dens geografiske posisjon med utsikt over Midtøsten, er det neppe overraskende at folk har gått på jakt etter å selge atomvarer der. En database fra Universitetet i Salzburg (tidligere drevet av Stanford) som hevder å spore smuglingsaktivitet globalt siden 1993, viser minst 20 hendelser i nærheten av Istanbul alene. Men ved å inkludere avskjæringer av alle slags kjernefysiske materialer, overvurderer databasen (som de fleste andre behandlinger i denne bransjen) markedets evne til å svare på en bombeprodusents behov. Faktisk ser det ut til at markedsplassen – enten det er i Istanbul eller andre steder – aldri har produsert det du trenger. Det nærmeste tilfellet jeg fant i journalen er fra 1998, da agenter fra det russiske føderale sikkerhetsbyrået (det tidligere KGB, nå kalt FSB) arresterte atomarbeidere som planla å stjele førti pund HEU. Anrikningsnivået ble aldri offentliggjort - en utelatelse som antydet at uranet godt kan ha vært våpenkvalitet. Men selv da var det mindre enn halvparten av det du ville trenge.

Selvfølgelig vet vi ikke det vi ikke vet, ettersom vi blir gjentatte ganger påminnet. De andre avskjæringene har imidlertid vært mindre saker med personer som ble tatt i å tisse eller hakket skrap, ofte av materiale som ikke passerer engang 20 prosent-grensen. For en seriøs bombebygger ville rapportene om løse atomvåpen høres ut som så mye bakgrunnsprat. Du må skaffe det spaltbare materialet ved kilden. Hvis du ser gjennom litteraturen, vil du snart innse at en av utfordringene er selve omfanget av valg. Det viser seg at verden er rik på fersk, trygg, brukervennlig HEU – en global ansamling på over tusen tonn (utenfor våre samlede 30 000 atomstridshoder) som er spredt på hundrevis av områder, og separert i pent transportable, nødvendigvis underkritiske pakker. Spørsmålet er hvordan man plukker opp noen. Også her kan litteraturen gi veiledning. Selv om nesten hele HEU på en eller annen måte er bevoktet, er det mange land der det likevel kan erverves, og sannsynligvis ingen steder bedre enn Russland.

Da det post-sovjetiske Russland ble til, i 1991, arvet det en vidstrakt statsindustri som hadde levert et komplett spekter av atomtjenester, inkludert medisinsk vitenskap, kraftproduksjon og skipsfremdrift – samt verdens største atomvåpenarsenal og , nesten tilfeldigvis, verdens største beholdning av overskudd av plutonium og HEU, kanskje 600 tonn. Det fysiske anlegget besto av flere titalls forsknings-, produksjons- og lagringsanlegg, og spesielt av ti inngjerdede og bevoktede atombyer, som huset nesten en million mennesker, men likevel var nominelt så hemmelige at de ikke dukket opp på kart. Men i løpet av få år var industrien foreldet, ute av stand til å tilpasse seg den nye russiske økonomien, og i kraftig tilbakegang. Bygningene var i forfall, og moralen var lav fordi folk ikke ble betalt nok eller i tide. Enda verre, atomlagrene ble tilsynelatende neglisjert. Det var historier om vakter som forlot stillingene sine for å lete etter mat, og om skur som inneholdt verdensende forsyninger av HEU kun beskyttet av hengelås. Spørsmålet nå, rundt femten år senere, er hvorfor terrorister eller kriminelle tilsynelatende ikke utnyttet det. En forklaring er at de var uvitende, inkompetente og distraherte. En annen er at forsvaret ikke var så svakt som det så ut til.

Uansett reagerte den amerikanske regjeringen raskt på en oppfatning av kaos og muligheter i post-sovjetiske atomanliggender, og lanserte i 1993 et ​​ambisiøst kompleks av samarbeidsprogrammer med alle de tidligere sovjetstatene for å redusere sjansen for at atomvåpen kunne ende opp i feil hender. Programmene har blomstret opp til den største delen av amerikansk bistand til Russland, som så langt beløper seg til flere milliarder dollar. Det har vært to hovedinnsatser. Den første, administrert av det amerikanske forsvarsdepartementet, har konsentrert seg om å få Russland til å konsolidere, sikre og til en viss grad ødelegge atomstridshoder, så vel som noen av missilene, flyene og ubåtene som bærer dem. De samme programmene har lagt til rette for den spektakulære avatomiseringen av det tidligere Sovjetunionens avsidesliggende nasjoner. Men dette var manøvreringene til konvensjonelle aktører som fulgte den kjente logikken om streik og motangrep. Til sammenligning har den opplevde sårbarheten til spaltbare materialer i det tidligere Sovjetunionen presentert USA for en villmark av ukjente. Å sikre disse aksjene er den andre viktigste samarbeidsinnsatsen. Jobben har først og fremst blitt gitt til det amerikanske energidepartementet, og spesifikt til tjenestemenn der med erfaring med å administrere den amerikanske atomvåpeninfrastrukturen - en gruppe som nå er dannet til et semiautonomt byrå kjent som National Nuclear Safety Administration, eller NNSA.

NNSA sender ledere fra Washington og teknikere fra amerikanske nasjonale laboratorier for å overvåke de lokale tjenestemennene. Dets frontlinjeagenter har en tendens til å være praktiske tekniske folk, utålmodige etter å helle betong og få jobbene gjort. Impulsene deres ligger først og fremst i et område kjent som Material Protection, Control and Accounting, eller innenfor NNSA, kjærlig, som MPC&A. Kort fortalt betyr dette å låse de spaltbare materialene nede. Gjennom årene har NNSA identifisert omtrent 220 bygninger på 52 steder i Russland som er i sterkt behov for behandling. Det er mye, og som et resultat er det faktisk to behandlinger. Den første er et stop-gap-tiltak kalt en rask oppgradering. Det innebærer å mure opp lagervinduene, montere sterkere låser, fikse gjerdene, kanskje ansette noen vakter. Den andre er en langsiktig løsning kalt en omfattende oppgradering. Det involverer ofte hele spekteret av amerikaniserte forsvar, inkludert krasjsikre gjerder, bombesikre bygninger, eksterne kameraer og elektroniske sensorer, strekkodede inventarskannere, avanserte låser, godt bevæpnede og godt motiverte vakter, og alle slags dobbelt- og trippelsikre prosedyrer.

Slike komplekse konstruksjoner krever konstant omsorg. Agenter fra NNSA ser allerede bevis på at russerne ikke er forpliktet til vedlikehold og drift, og noen klaget privat til meg at så snart amerikansk finansiering slutter, vil deres elegante MPC&A-systemer forfalle. Likevel er det meningen at NNSA skal avslutte programmet, skvise av finansieringen og levere alle nødvendige sikkerhetsoppgraderinger til russerne innen utgangen av 2008. Kunnskapsrike observatører er skeptiske til at denne tidsplanen kan overholdes. De sier at omtrent en tredjedel av de identifiserte bygningene ennå ikke har blitt oppgradert til og med raskt, at disse inneholder omtrent halvparten av Russlands hele lager av fissilt materiale, og at de befinner seg på noen av de mest følsomme stedene i landet – områder innenfor lukkede byer, hvor nye stridshoder settes sammen, og hvor NNSA-representantene i økende grad blir sett på som blandere og spioner.

Byråets administrator, en dyktig tidligere ubåtkaptein og strategisk våpenforhandler ved navn Linton F. Brooks, sa det tydelig for meg. Han sa: Vi handler om å gi regjeringer verktøyene til å jobbe på de områdene der regjeringer har kontroll. Fint. Brooks er en imponerende mann, og desto mer på grunn av mangelen på teater. Han lot ikke som om han skulle vinne en krig, eller til og med kjempe mot en, men mer enkelt for å øke kostnadene og komplikasjonene for kommende atombombefly. NNSAs jobb er å flytte oddsen, og øke sannsynligheten for at motstanderne mislykkes. Det kan ikke diktere russerne. Den kan ikke operere med noe som giriljaens fleksibilitet. Men av alle amerikanske byråer som nylig har engasjert seg for å undertrykke atomtrusselen, virker det som en av de få som kan ha bidratt med noe reelt, selv om det må kalles MPC&A.

CIA ser ut til å ha lagt lite til innsatsen. Antagelig følger folket med på noen oppdrag, men de ser i stor grad ut til å forfølge konvensjonell myndighetsinformasjon – estimering av militær kapasitet, eller kartlegging av det russiske byråkratiet for å forutsi russiske reaksjoner. Jeg snakket med en tidligere høy amerikansk tjenestemann som sa at han i løpet av et tiår brukt på å sikre lagre i Russland og motta utallige etterretningsorienteringer, hadde han aldri en gang funnet informasjon som ville ha hjulpet ham med å kalibrere risikoene som er spesifikke for et nettsted. Hvem bor i nabolaget? Hvem bor like utenfor? Hvem har nettopp kommet? Hvordan i helvete overlever noen av dem? Hva menes her, konkret, med organisert kriminalitet ? Er det annen kriminalitet som teller? Hvem kjører de prangende bilene? Hva er følelsene til de som ikke gjør det? Hvor mye er kjent i gata om forsendelser til og fra og mellom anleggene? Hvor mye er kjent om hva som foregår på innsiden? Hva synes folk om den nye muren og gjerdene? Hva føler de når de ser et amerikansk flagg? Begynn nå på nytt, og fortell oss om atomteknikerne, FSB-agentene og de vanlige vaktene. Fortell oss om deres elskere, deres ferier, møblene de drømmer om å kjøpe hosIkea. Fortell oss om deres indre liv.

Tjenestemannen sukket oppgitt. Jeg antar at han følte det mange tror, ​​at hvis USA en dag blir truffet av en atombombe, vil det delvis være på grunn av Washingtons ubehag med uformelle riker – på grunn av en blindhet for gaten, rikelig demonstrert i nyere tid, som vil har tillatt en bombebygger manøvreringsrommet for å få jobben gjort.

Hvis du ville ha en bombe, ville du trenge akkurat dette som CIA har mistet – en følelse av gaten. Jeg fløy til Jekaterinburg, en russisk by på den sibirske siden av Ural, to tidssoner øst for Moskva. Jekaterinburg er der tsaren og familien hans ble likvidert, hvor den amerikanske U-2-piloten Gary Powers ble skutt ned, og hvor Boris Jeltsin startet. Den har en enkeltlinjet metro, et lite sentrum og noen få store hoteller. Innen noen timers kjøring kan en besøkende ankomme perimetermurene og gjerdene til fem av Russlands ti lukkede atombyer. De er først og fremst produksjonssteder, og mellom dem inneholder de alle slags kjernefysiske varer, inkludert stridshoder i ulike stadier av montering, og flere hundre tonn utmerket spaltbart materiale. Så følsomme er atombyene og andre forsvarssteder i nærheten at hele regionen var stengt for utenforstående under sovjettiden. Siden Sovjetunionen i seg selv stort sett var lukket og oppdelt, sto atombyene innenfor konsentriske lag av forsvar som festninger innenfor festninger, som nestede russiske dukker. Enda mer gjennomgripende forsvar eksisterte i beboernes sinn. De ble forventet å informere om sine naboer, slik de selv forventet å bli informert om, og å stole på at alle de nestede gulagene skulle holde alle i kø.

En russisk anleggssjef beskrev disse årene på engelsk med tungt aksent, og sa til meg: Alt kjernefysisk materiale var hemmelig. Stat hemmelig! Alle som stjal kjernefysisk materiale i Sovjetunionen begikk statlig kriminalitet. Han ble statskriminell! Så det var frykt. Virkelig frykt. Hvis noe gikk tapt et sted – kanskje et stykke papir eller materialer, eller det var uoverensstemmelse i balansen mellom plutonium – forsto en person at han ville bli forvist for alltid. Han nølte med de riktige ordene og sa: Men når dette … endring fant sted, selvfølgelig følte folk mer ... frihet , Jeg vil si.

Han brukte ordet frihet for det amerikanske øret, og komme med et kjent argument for utvidelse av utenlandsk bistand. De lukkede byene og kjernefysiske anleggene rundt Jekaterinburg har mottatt en stor del av amerikanske dollar brukt på russiske sikkerhetsoppgraderinger, men de er gjenstand for fortsatt varsomhet fra NNSA, og er enda større bekymring for uavhengige kritikere i USA, som insisterer på at de forblir akutt sårbare for terrortyveri. Ta for eksempel den lukkede byen Ozersk, et samfunn på 85 000 mennesker, hvis eksistens var så nedtonet under sovjeterne at det ikke var tillatt med et egennavn, og ble referert til kun med postkassenumrene – første nr. 40 , deretter nr. 65 – i Chelyabinsk, en åpen by fire og fire mil unna. Nomenklaturen forblir forvirret. Ozersk kalles ofte og feilaktig Mayak, for sitt kjernefysiske produksjonsområde - et industrikompleks innenfor byens omkrets, noen få miles fra boligsenteret. Mayak Production Association sysselsatte 14 500 personer fra og med 2001, og har siden 1945 hovedsakelig vært i bransjen med å behandle HEU, plutonium og tritium for atomstridshoder. Nylig har det også kastet virksomheten i revers, som ett av to steder i Russland hvor spaltbart materiale fra eksisterende stridshoder blir utvunnet før det sendes til en annen lukket by for blanding. Mange tonn våpen av høyeste kvalitet HEU og plutonium er tilstede på stedet.

Og nyet , dette er ikke statshemmelighet.

Å røpe det er ikke statlig kriminalitet.

Begynn med det all-amerikanske faktum at Mayak er stedet for det nylig ferdigstilte Plutonium Palace, et sterkt befestet lager for 350 millioner dollar, som ble betalt av den amerikanske kongressen, og derfor har blitt mye publisert. Anlegget ble designet for å holde så mye som 40 prosent av det russiske militærets overflødige spaltbare materiale. Foreløpig forblir lagringshvelvene tomme på grunn av tekniske og byråkratiske tvister, så vel som, kanskje, en følelse, i et Russland på fremmarsj, av ikke å ville plassere atomressurser så langt utenfor rekkevidde ennå. Likevel er det liten tvil om at et så vakkert anlegg etter hvert vil bli tatt i bruk – og at verden vil ha det bedre når den er det.

For de som prøver å motvirke trusselen om kjernefysisk terrorisme, eksisterer imidlertid muligheten for at palasset bare er enda et Maginot-fort, et sterkt punkt som kan ignoreres av de nye krigsstrategene. Fortet vil verken redusere eller beskytte de store mengdene av våpenkvalitetsmaterialer andre steder i Ozersk. NNSA-teknikere har slitt med å fylle hullene, installert noen kameraer og strålingsmonitorer og forsterket noen gulv og vegger – men bare i noen få av de mange bygningene der de mener slikt arbeid er nødvendig, og bare med jevne mellomrom, slik russerne har tillatt.

Med pervers logikk anbefales derfor Ozersk på det sterkeste til alle som jakter på en bombe. Fasilitetene er bortgjemt to timer sør for Jekaterinburg, ned umerkede bakveier, på et skogkledd platå av innsjøer og små elver som ville virke idylliske hvis det ikke var for en rekke ødelagte industribyer og landsbyer. Ozersks omkrets er stor. Den omfatter mer enn 50 kvadratkilometer, og inkluderer selve byen, Mayak-anleggene, et nettverk av asfalterte veier og grusveier, en intern busstjeneste, ett stort internt sjekkpunkt, flere jernbanelinjer, gravplasser for radioaktivt avfall, flere radioaktive innsjøer, noen radioaktive sumper, og mye radioaktiv skog. Hovedporten er på nordsiden. Den har penner der innenriksdepartementets tropper sjekker kjøretøy som går inn eller ut, og verifiserer folks papirer. Omkretsen er markert av to parallelle kjettingledde piggtrådgjerder, adskilt av en kjemisk avløvet stripe som tilsynelatende ikke er utvunnet, eller raket, eller sjekket for spor selv i snøen. Gjerdene er i rimelig reparasjon, men har mange steder ingen vei ved siden av seg, og de viser ingen tegn til patruljering. Hvis de overvåkes eksternt, er det trygt å anta at de ikke overvåkes godt. På sørsiden av stedet løper de gjennom milevis med tom skog. Du kan krysse dem nesten hvor som helst med liten umiddelbar risiko, selv om oddsen er at du til slutt ville bli tatt, og konsekvensene ville bli alvorlige. Og til hvilken fordel? Du vil ikke lære mye ved å gå i gatene. Du kan kanskje sende agenter som kan etablere residens, men det vil kreve for mye tid og gi en dårlig sjanse for å lykkes. Bedre å trekke seg tilbake og tenke gjennom ting, spesielt siden det vesentlige kan kjennes utenfra.

Ozersk er i kjernefysisk virksomhet og ingenting annet. Dens våpenbrukbare HEU oppbevares i Mayak som oksidert pulver, flate metallpucker, langstrakte blokker og finbearbeidede stridshodehalvdeler. Hver form er lagret i en annen type stålbeholder. Beholderne er lette, fordi skjermingen de inneholder er minimal. De er forseglet, men ikke låst. De sitter i hvelv eller vanlige lagerrom. I tillegg til standardcontainerne er det større, fargerike skipscontainere, som brukes til å transportere materialet til og fra andre atombyer og steder, med lastebil og jernbane. Noen ganger holdes tomme forsendelsescontainere utendørs. Høyoppløselige satellittbilder fritt tilgjengelig på Internett viser dem stablet på gårdene, og hjelper på andre måter med å identifisere bygningene i komplekset. Det spiller ingen rolle at bildene er gamle. Enhver av tusenvis av vanlige arbeidere ved Mayak kan oppdatere dem, og også gi informasjon om materialbehandlingsplaner, NNSA-oppgraderinger, ødelagte kameraer, nattevaktsmønstrene og plasseringen av vakter som bruker narkotika eller drikke på jobben. Det ville ikke være vanskelig å finne en slik informant – for eksempel på tavernaene i Chelyabinsk. Etterpå må handlingen være rask og nøyaktig. Ved å bevege seg gjennom skogen fra øst- eller sørperimetergjerdene, kunne et raidparti til fots treffe hvilken som helst av bygningene innen to timer. Dette ville neppe være en sikker ting. For ti år siden ville vært en bedre tid å prøve. Men med flaks kunne det fortsatt gjøres.

Eller kunnskapsrike amerikanere tror det raskt. Noen av de beste av dem jobber for en rikt begavet organisasjon kjent som Nuclear Threat Initiative (NTI), som ble grunnlagt av tidligere senator Sam Nunn og CNN-mogulen Ted Turner. Direktøren for NTIs innsats i de tidligere sovjetstatene er en smart, no-nonsense Washington-innsider ved navn Laura Holgate, som tilbrakte årevis som en høytstående amerikansk tjenestemann og kjempet med russisk atomvåpensikkerhet. Da vi møttes, ved NTIs tilknappede hovedkvarter, i Washington, gjentok hun en kollegas anekdote om en bestemt lukket by der uformelle parkeringsplasser har dukket opp utenfor hullene i gjerdet, fordi arbeidere helst ikke bryr seg om porten. Men jeg ville vite om Ozersk, som ser ut til å være mer ryddig, kanskje på grunn av mengdene med bombematerialer der. Jeg spurte om sikkerhetsoppgraderingene. Hun svarte indirekte. Det er et veldig utfordrende miljø å jobbe i. Du setter opp en strålingsdetektor, og den går hele tiden av, for det meste falske alarmer. Det er så mye hemmelig bevegelse av andre ting - matolje, isolasjon, you name it. Så hvordan skal du fange den ulovlige bevegelsen av materiale så uradioaktivt som HEU? De satte en liten boks med uran i hjørnet, og de er fine. Dessuten kan den russiske regjeringen, antydet hun, være noe avvisende til slike saker.

Senere, i Russland, snakket jeg med en beskjeden amerikansk tekniker med et tiår med erfaring i de hemmelige byene i Ural. Han visste nok om Washington til å ønske å være anonym, men virket ikke interessert i diplomatisk manøvrering eller atompolitikk. Han var en detaljmann, en utøver. Han sa: Noe av det NNSA legger inn er verdt, kanskje. Og andre ting ser ikke ut til å bli vant. Jeg tok en tur en gang, og de hadde installert en strålingsmonitor, en portal, for trafikk som gikk inn og ut av nettstedet. Så jeg sier: 'Så, hvordan fungerer portalen?'

Og denne russeren sier: 'Å, vi slår den av mesteparten av tiden.'

'Hvorfor?'

'Fordi det alltid går av.'

'Hvorfor går det alltid av?'

Han sier: 'Vel … det er menneskene på bussene. Folk drar på fisketur i sjøen, og når de fanger fisk og tar den med ut på bussen, setter de i gang strålemonitoren. Og så må vi svare.'

Teknikeren lo av sin egen historie. Akkurat når du tror du har fanget en terrorist, er det du egentlig har tatt en radioaktiv fisk. Etter ti år rundt Russlands atomanlegg var han ikke bekymret. Han sa: Men du vet, ting som strålingsportaler? Det er bare vår metode for sikkerhet. De har sine egne metoder, som sannsynligvis er like effektive.

Du mener menneskelig intelligens?

Ja. Det er mer mennesker- intensiv, måten de gjør det på.

Andre har beskrevet Ozersks menneskelige side i forferdelige ordelag – barn som selger narkotika på skolene, gangstere i konstruksjons- og lastebilbransjen, et stort antall uovervåkede sentralasiater som ankommer for å gjøre underlig arbeid som før ville vært forbeholdt lojale slaver. De verste er soldatene som har som plikt å vokte stedet. Noen kritikere kalte de for dregs of the dregs, de er andre runde vernepliktige, plukket opp av innenriksdepartementet først etter at de har blitt avvist av hæren. De utgjør på ingen måte et elitekorps, slik departementet noen ganger hevder. NTI har katalogisert en rekke kjente hendelser med Mayak-vakter som dreper hverandre, begikk selvmord, stjal våpen, rømte, kjøpte narkotika, drukket på vakt, og i ett tilfelle inntak av en flaske frostvæske og døende.

Problemet for deg, i din søken etter en bombe, er at selv disse soldatene vil kjempe. Dette er mindre en mulighet enn et faktum. De vil kjempe enten de er edru eller fulle. Deres tilstedeværelse i Ozersk betyr at ingen raidende part vil kunne treffe uten å provosere frem en støyende respons. Likevel har amerikanske spesialister advart om at et stort og koordinert angrep kan overvelde eller motvirke tradisjonelle russiske forsvar, og peker på de tsjetsjenske beslagene av et teater i Moskva i 2002 og en Beslan-skole i 2004 som bevis på at terrorister i Russland allerede har midler.

Hvis du ville ha en bombe, måtte du imidlertid ikke bare være opptatt av å få tak i spaltbart materiale, men også for å komme deg unna. Utfluktsfaktoren blir ikke ofte tatt opp i USA, der det rådende synet er et vill vesten-miljø der en atombanditt bare trenger å ri ut av byen for å forsvinne trygt. Men i nærheten av Ozersk løp jeg stadig over bevis på et mektig og selvsikkert Russland som virket mer som sitt gamle autokratiske jeg, og i det minste selektivt under kontroll.

Den nærmeste internasjonale grensen til Ozersk er med Kasakhstan, kun fire timers kjøring sørover, men ruten er dårlig, fordi den går gjennom Chelyabinsk og krysser grensekontroller ved hjelp av veier som lett kan blokkeres. En sikrere plan ville være å dra sørvestover, 1200 miles eller mer, for Det Kaspiske hav eller Kaukasus, med mål om å smugle uranet til Tyrkia gjennom Aserbajdsjan, Armenia, Georgia eller Nord-Iran. Turen ville imidlertid kreve minst tre dager bare for å rømme fra Russland – et intervall som blir minimum forsprang som kreves før tap av materiale blir lagt merke til ved Mayak. Og raiders ville være heldige å ha tre timer. Med god samvittighet ville derfor (og kanskje med en viss lettelse) en rasjonell bombemaker forlate enhver idé om kommandohelte.

Men det er ikke dermed sagt at du skal gi opp Ozersk. Det er mange muligheter for en innsidejobb. En kultur med mobsterisme og korrupsjon utvider mulighetene for å rekruttere tyver. Innsidere kan nøytralisere ethvert praktisk forsvar, passere uoppdaget gjennom portene med en last av uskjermet HEU, og gi et fluktteam et forsprang som kan måles i uker eller måneder – kanskje helt frem til det tidspunktet en samlet bombe antennes. Linton Brooks beskrev muligheten for innsidetyveri som den største utfordringen NNSA står overfor i Russland i dag. Løsningene, som i beste fall bare kan være delvise, består av innsats for å komplisere oppgaven til potensielle tyver, som krever at de får flere mennesker inn i en konspirasjon og opererer med større team.

En agent med lang erfaring i disse sakene sa: Du prøver å gjøre det vanskeligere ved å sette inn dører som krever to personer for å åpne. Du setter inn videoovervåking. Du setter inn overvåkere for å se på overvåkerne. Du setter inn regnskapssystemer for å bringe fasilitetene fra papirbok inn i strekkodetiden. Men det er veldig dyptliggende kulturspørsmål her. I sovjettiden var du en veldig pålitelig person, en eliteperson, hvis du jobbet i disse anleggene. Og nå kommer vi og sier: «OK, du har ikke lov til å gå inn i hvelvet alene lenger.» Det kan ta litt tid å synke inn. Dessuten er det en annen oppfatning av regler og forskrifter. Rettssikkerheten blir ikke sett på samme måte. Det er mer skepsis i Russland. Det er et veldig komplisert problem. Å mure opp vinduer er en del av løsningen, men det er ikke alt.

Det er ikke som om russerne ikke allerede vet hvordan de skal bygge sterke rom. Jeg nevnte en gang for den amerikanske teknikeren i Ural at selv vanlige dører der er tunge. Han sa: En av gutta på fabrikken sa til meg: ‘Jack, jeg så amerikansk film i går kveld.’ Teknikeren imiterte en russisk aksent. «Og jeg ser noe merkelig. Narkotikapoliti. De sparker inn døra! I Russland er dette ikke mulig!’

Eller kanskje i Russland, dette er ikke nødvendig.

Med 100 pund med stjålet HEU fordelt på et par ryggsekker, og et sunt forsprang på russiske sikkerhetsstyrker, trenger du ikke å bekymre deg mye for å bli tatt av amerikanere. USA hevder å bygge et lagdelt forsvar, men det eneste laget som utgjør mye er NNSAs sikring av lagre – og du har nettopp penetrert det ved hjelp av arbeidere på stedet. På dette tidspunktet faller det amerikanske forsvaret spektakulært fra hverandre. Årsakene er til syvende og sist institusjonelle og komplekse, men i utgangspunktet kan de være så enkle som forvirring skapt av den utvidede geometrien av valg for alle som bærer stjålet HEU mot et samlingspunkt for en bombe. Vil du gå til venstre eller høyre? Veiene fortsetter å skille seg, og du vil ofte svinge den ene eller den andre veien uten mer merkbar grunn enn det faktum at bevegelse fremover krever valget. Amerikanske tjenestemenn som ville prøve å stoppe deg står overfor en uendelig flette som blir målestokken på en fiendtlig, korrupt og anarkistisk verden.

I Washington snakket jeg med en av de mange tjenestemennene i byen som, selv om de utfører oppdragene sine utmerket godt, er for nervøse for innenrikspolitikk til å risikere å bli identifisert. Han beskrev en NNSA-innsats kalt Second Line of Defense, som installerer strålingsmonitorer ved grenseovergangspunkter i hele det tidligere Sovjetunionen. Programmet er mest utviklet i Georgia, en skjelettnasjon truet av separatistenklaver og knapt i stand til å holde varmen gjennom vintrene. Tjenestemannen sa, U.S. Corps of Engineers jobber med tollvesenet for å bygge helt nye grenseovergangsanlegg i Georgia, og vi er i ferd med å installere oppgraderte strålingsmonitorer i forbindelse med det.

Jeg sa, jeg antar at jeg kan se logikken til strålingsmonitorene, men hvorfor bygger vi tollstasjoner for georgierne?

Det er et joint venture for å prøve å kontrollere smugling.

Georgia er en av de mest korrupte nasjonene på jorden. Mange av politikerne er skurker. Dens tjenestemenn stjeler rutinemessig. Økonomien er nesten utelukkende basert på svarte markeder. Dens folk har ingenting å overleve på hvis de ikke maser. Jeg sa, hvorfor skulle vi bry oss om vanlig smugling i Georgia? Sigaretter? Vodka? Brensel? For den saks skyld, narkotika? Det jeg mente var, hvis selv de vanlige svarte markedene i Georgia blir sett på som en trussel, hvor slutter impulsen til å innføre orden?

Han holdt seg i kjørefeltet, men utførte en ryddig reversering. Han sa: Det er et godt spørsmål. Og jeg vet ikke at jeg har svaret, men opprinnelsen var uansett kjernefysisk. Så jeg antar at det i forbindelse med vårt nye utstyr er fornuftig å oppgradere stasjonene.

I håp om å få et inntrykk av realitetene dro jeg til et modellprosjekt for tollvesenet, en stasjon som amerikanerne kaller Red Bridge, som står ved hovedkrysspunktet mellom Georgia og Aserbajdsjan. Den første forbedringen der var byggingen av et boligkompleks hvor grensevakter i flere år tidligere hadde bodd i telt og laget mat over åpen ild. Da US Department of Homeland Security var ferdig med det, i 2003, besto anlegget av fem eneboliger, en brakke, en spisesal, en administrasjonsbygning, en garasje for vedlikehold av kjøretøy, et lager for forsyninger, en våpenlager, ulike bruksbygg, en hundegård, to vannlagre, et kloakkanlegg, en elektrisk transformatorstasjon, gjerder, to vakttårn, to helipader, en idrettsbane, en egen fotballbane, noen nye asfalterte veier og parkeringsplasser , og selvfølgelig en paradeplass. Etter den offisielle åpningen spurte et nyhetsbrev fra Customs and Border Protection CBP-programlederen James Kelly: Er det så storartet som det høres ut?

Det er det faktisk, sa Kelly. Den ble bygget etter vestlige standarder.

Golly, og det var bare fase én. Deretter flyttet USA sine utgifter nedover veien til selve innreisehavnen. I løpet av de påfølgende to årene overvåket CBP byggingen av et anlegg på 2,2 millioner dollar, hvis primære formål ville være å hjelpe Georgia til å bli en mer effektiv partner i den verdensomspennende innsatsen for å kontrollere passasjen av terrorister og deres våpen. Denne gangen inkluderte forbedringene en seksfelts veibane, inspektørboder, lastinspeksjonsområder, fjernkontrollerte fjernkontrollkameraer med lukket krets, mange datamaskiner, et høyfrekvent langdistanseradiokommunikasjonssystem og kronen på verket – en vakker, luftkondisjonert to-etasjers stukkaturbygning med plass for behandling av den takknemlige offentligheten, samt interneringsceller, bakkontorer, en sovesalfløy for georgiske tollagenter, private soverom for amerikanske tjenestemenn og andre VIP-er, og en terrasse i andre etasje , tilsynelatende for å sitte ute på varme kvelder.

Dagen jeg kom dit var for kjølig til det. En kort rekke med lastebiler snek seg inn fra Aserbajdsjan, og noen få biler passerte i motsatt retning. De nye strålingsmonitorene var ennå ikke på plass, men i løpet av noen få uker var de sikre på å være det. Jeg ba om å få se kontrollrommet, som er ment å være nervesenteret for operasjonen. Det var en forsinkelse før nøkkelen ble funnet, hvorpå sjefen viste meg inn. Rommet var et tilfluktssted uten vindu, tomt bortsett fra noen få stoler, noen datamaskiner og en rekke flatskjermer. Noen hadde forlatt et videospill på. Noen hadde forlatt et blad. Tomme pappesker ble stablet i et hjørne. Etter en stund kom en ivrig ung mann inn og demonstrerte hvordan et kamera på taket kunne svinges og zoomes.

Den anonyme tjenestemannen i Washington prøvde å forklare hvorfor slike forbedringer betyr noe. Jeg hadde spurt ham hvorfor noen som bærer HEU til en verdi av en bombe ville velge å gå gjennom en hvilken som helst offisiell port hvor som helst. Han spådde ikke at noen ville gjøre det. Ved å bruke Georgia som eksempel sa han: Den gode nyheten er at det ikke er veldig mange av disse grenseovergangene. Og i den grad vi har dekket dem, tvinger vi folk til å bruke hester, antar jeg. Hester, muldyr, esler, traktorer, terrengsykler, små modige Ladaer – uansett hva det er. Litt offroad-reise ville ikke virke som en stor ulempe for atomterrorister på farten, og amerikanske tjenestemenn vet det godt. Problemet er at amerikanske byråer, når de blir presset av motstridende mandater og tvunget til å jobbe med korrupte og dysfunksjonelle lokale myndigheter, i hovedsak kaster opp hendene over kompleksiteten i det hele, og forlater kampen på forhånd.

I denne sammenheng er Red Bridge ikke bare et tollsted, men en for tidlig overgivelse – og en typisk en. Stilt overfor behovet for å sette på plass systemer som vil fungere dag etter dag for å identifisere uventede atomsmuglere, henvender USA seg til de uniformerte agentene til lokale myndigheter, laster dem ned med luftkondisjonerte bygninger og dingser, og ber dem deretter sitte i en lukket rom ser etter informasjon fra TV-kameraer og strålingsmonitorer. For å gjøre ting verre, er ikke feilen individuell, men kollektiv, og derfor vanskelig å rette opp. Det ser ut til å inkludere til og med de hemmelige tjenestene, hvorav noen jager al-Qaida rundt, men ingen av dem viser tegn til å ønske å legge fellelinjer gjennom baklandet på sjansen – høyst usannsynlig på et gitt sted – til å fange to ryggsekker ' verdt matt grått metall. Selvfølgelig er det mulig at de gjør dette, og er så diskrete at de for en gangs skyld ikke etterlater bevis på at de passerer, men hvis jeg måtte flytte et lass med HEU over internasjonale grenser, ville jeg satset på at de ikke er det.

Det er som om den amerikanske regjeringen, når de ser på et verdenskart for HEU-forbud, har erklært hele regioner for å være forbudt for alt annet enn fiksjon. Som nevnt er det disse baklandsregionene der noen av verdens viktigste opiumsruter ligger, og av uavhengige grunner er det områdene som stjålet HEU ser ut til å passere gjennom. Det antas generelt at for den riktige prisen vil opiumshandlere tilby transport, losji og ekspertråd til atomterrorister som beveger seg gjennom. Faktisk blir vedvarende narkotikahandel over hele verden ofte brukt som en objektiv leksjon i vanskeligheten med å prøve å stoppe smuglingen av kjernefysisk materiale. En sliten spøk er at den beste måten å smugle en atombombe på er å legge den i en balle marihuana. For USA er nærheten mellom de to handelene en uheldig tilfeldighet, men den kan bli omgjort til en heldig en, gjennom rolige samtaler med noen få nøkkelpersoner. Hvis du ville ha en bombe, burde du selvfølgelig ha rolige samtaler med de samme nøkkelpersonene.

Å finne dem krever bare tilfeldig utforskning langs de eksisterende forsvarslinjene, spesielt langs de nasjonale grensene som krysser smuglerrutene. Arbeidet ville innebære å rote saktmodig rundt, noen ganger med en amatøroversetter og guide. Hensikten ville ikke være å rekruttere bondehærer og spioner, men å få en følelse av den lokale maktens funksjon. I de fleste områder er det bare to eller tre personer på toppen, og de har en tendens til å være på en gang aggressive og velvillige menn med interesser som er større enn bare forflytning av narkotika. Navnene deres ville raskt bli tydelige. Noen kan være farlige å nærme seg, men de fleste vil være gjestfrie for fremmede. På den andre eller tredje turen tilbake, kan en amerikansk agent gjøre det kjent at hvis det noen gang dukket opp en last med HEU, ville en stor belønning bli utbetalt.

For noen måneder siden tok jeg den første av to korte turer gjennom fjellene i det østlige Tyrkia, i det kurdiske innlandet langs grensen til Iran. Dette er det viktigste smuglerlandet jeg nevnte tidligere. De lokale landsbyene kan virke søvnige, men de er lys våkne. Det ble tydelig for meg at hele regionen er tett sammensydd, at ingenting beveger seg her uten varsel, og at enhver vedvarende aktivitet krever godkjenning. Myndigheten er ikke den tyrkiske regjeringen. Hæren er her for å kjempe den sporadiske geriljakrigen mot kurdiske separatister, som av og til går i bakhold mot en patrulje eller planter en mine, for så å trekke seg høyere opp i fjellene. Hovedgarnisonen er i en liten by som heter Bascale, som er bedre kjent for sine heroinlaboratorier. Da A. Q. Khan bygde Pakistans atomvåpenanlegg, passerte noen av de mer følsomme delene her.

Bascale har et stort gult hus i en sentral eiendom, som tilhører sjefen for en klan som er dominerende i milevis rundt, en utvidet familie ved navn Ertosi, som består av 150 000 til 200 000 mennesker. En ettermiddag ble jeg invitert inn på te. Verten var en middelaldrende mann med svart skjegg som hadde kommet fra Ankara for noen dager. Han var en sønn av høvdingen, og det var også viktig. Han hadde vakter og flunkies rundt. Vi satt mot veggene i et stort nakent rom, med fotografier av død Ertosis i den ene enden, og en storskjerm i den andre. Fjernsynet ble stilt inn på en forbudt kurdisk stasjon, sendt via satellitt fra London. Oversetteren min introduserte meg som engelsklærer på ferie, noe som satte verten vår litt ut av balanse, tror jeg. Han bar en tung gullkjede og en diamantring. Han hadde en rekke mobiltelefoner foran seg på gulvet, hvorav flere ringte. Mellom samtalene spurte jeg ham om dieselhandelen. Han sa litt, men klatret så da jeg kom inn på detaljer. Til oversetteren min sa han: Hvorfor vil en engelsklærer vite så mye?

Uker senere kom jeg tilbake til området og oppsøkte en viss subklanleder jeg hadde hørt om. Han var en mektig mann, sjefen for de 20 000 Ertosis som okkuperer den mest aktive strekningen av grensen. Jeg fant ham i en grend høyt oppe i en fjellside. Det var sent på kvelden, og luften var kald. Vi satt blant ti av mennene hans i et lite steinrom rundt en vedovn. Han var en liten mann, seksti år gammel, med skarpe hetteøyne og krokete nese. Han var kledd som en kurdisk bonde, med tweedjakke ned til knærne. Hendene hans ble herdet av manuelt arbeid. Fra den lettheten han ga ordrer med og den aktelse som hans menn viste ham, var det tydelig at han hadde utformet lov i mange år. Vi unngikk omtale av narkotika eller HEU, og snakket i stedet i en transparent kode om virksomheten innen diesel. Han sa: Regjeringen kan ikke kontrollere grensen. Kurderne gjør det helt naturlig. Ingen fremmed kunne krysse uten hans viten.

Nå tilbake til det aktuelle prosjektet. Hvis du ønsket å bygge en bombe, og tok hensyn til menn som klanlederne i fjellene, skulle du ikke ha noen problemer med å få gjennom bombebrennstoffet.

Så kommer problemet med montering. Du bør ta det som gitt at ingen nasjon ville våge å bli assosiert med konstruksjonen av en uavhengig atombombe. Ikke Nord-Korea, ikke Sudan, ikke Iran. Sikkerheten om gjengjeldelse etter bruken oppveier langt den fordelen som kan oppnås. Dessuten kunne du aldri stole på at disse regjeringene ikke ventet til slutten og konfiskerte varene. Så arbeidet må utføres i hemmelighet – og i et privat maskinverksted kanskje ikke større enn en fembils garasje. Butikken vil inneholde numerisk styrte fresemaskiner og dreiebenker, samt annet dyrt utstyr, og vil kreve en plausibel forklaring - et frontselskap satt opp for å produsere for eksempel transmisjonskomponenter. Den beste beliggenheten ser ut til å være i en eller annen by i den tredje verden, hvor myndighetenes kontroll er lemfeldig, korrupsjonen er utbredt, og støyen fra butikken vil bli maskert av industrielle aktiviteter i nærheten. Velg ditt valg: Mombasa, Karachi, Mumbai, Jakarta, Mexico City og en begrenset liste over andre. Du kan like gjerne velge Istanbul, fordi det er nært der du kommer fra.

Byggingen av bomben vil ta kanskje fire måneder. Størrelsen på det tekniske teamet ditt vil avhenge av HEU-formen. Den ville i det minste bestå av en kjernefysiker eller ingeniør, et par dyktige maskinister, en eksplosivekspert, og kanskje en elektronikkperson, for avtrekkeren. Det vesentlige i arbeidet er lett å forstå. En bombe av kanontypen bruker to HEU-halvkuler som når de er koblet sammen danner en enkelt kule. En kule er den geometriske formen som gir det minste overflatearealet i forhold til masse, og senker terskelen for kritikalitet. Mottakshalvkulen er hul på den ene siden. Den andre halvkulen, kjent som kulen eller pluggen, har en perfekt tilpasset konveks overflate på den motsatte siden. Den ligger på lur på toppen av en ståltønne noen ganger så lenge en trappestige er høy. Når tiden er inne for å detonere bomben, skyter et kjemisk drivmiddel pluggen ned i løpet. Den ideelle hastigheten er 1000 meter per sekund, omtrent like rask som en høyhastighets riflerunde. Målet er å slå massene sammen før atomreaksjonen har en sjanse til å starte. Når de først har blitt med, kan HEU stole på å gjøre jobben sin, men med en primitiv, garasjelaget enhet vil det være en viss usikkerhet om det eksplosive utbyttet. En vanlig misoppfatning om terroristbombeprodusenter er at de ville prøve å etterligne en militær enhet, og ville derfor kreve et nivå av ekspertise som bare finnes i statlige laboratorier – men du ville ikke bry deg om New York ble truffet med en ti- eller en tjue- kiloton sprengning.

Likevel er ikke konstruksjonen av en bombe et tilfeldig prosjekt. Maskineriet, støyen, og spesielt den sannsynlige tilstedeværelsen av teammedlemmer som ikke er lokalbefolkningen, gir USA siste sjanse til selvforsvar. En by som Istanbul, som på avstand fremstår som anarkistisk, og som kjent er motstandsdyktig mot sentral autoritet, er på nært hold og i praksis et lappeteppe av tett sammensveisede samfunn med noe av grenselandenes organiske maktstrukturer. I selv de mest kaotiske nabolagene, der industributikker er blandet blant ulovlige boligblokker og lokalsamfunn av fattige nykommere og husokkupanter, ville det være vanskelig å holde naboene fra å stille ubeleilige spørsmål. Det samme gjelder i Mombasa, Karachi og alle andre byer der en bombe kan tenkes å bygges. En amerikansk regjering som kunne legge fellelinjer i slummen deres ville ha en mye bedre sjanse til å stoppe et terrorangrep enn noen mengde marinemanøvrering eller byråkratisk omstrukturering kan gi.

Til slutt, hvis du ville ha en bombe og beregnet oddsen, ville du måtte innrømme at de ble stablet mot deg, rett og slett på grunn av hvordan verden fungerer – og at dette kan være grunnen til at andre liker deg, hvis det har vært noen, har så langt ikke lyktes. Du vil imidlertid forstå at oddsen ikke er umulig. Du ville selvfølgelig ha mange bekymringer når du gikk videre. Men kanskje det som burde bekymre deg minst er den amerikanske regjeringens krig mot terror.