Hvordan folk kom til å tro at blåbær er den sunneste frukten

Historien om antioksidanter og svært farget mat involverer like mye markedsføring som vitenskap.

De

Vivian Rosas / Katie Martin / The Atlantic

Jim,



Jeg liker ikke blåbær. Noen ganger når jeg forteller folk det, sier de, men de har antioksidanter!

Hvis jeg aldri spiser blåbær, vil livet mitt være kortere, eller mer oksidert enn en blåbærelsker?

Spør etter en venn,

James


James,

Jeg forventet at svaret mitt ville være et enkelt nei, ikke bekymre deg for det. Og det er det fortsatt, men årsaken er mye mer interessant enn jeg hadde forestilt meg.

Når jeg så på forskningen, ble jeg overrasket over at det er en seriøs og bisarr mengde interessante bevis som støtter å spise mye blåbær. Fra ting som å forbedre hukommelsen til å redusere depresjon til å forebygge diabetes - jeg snakker ikke om noen få studier. Det er faktisk ernæringsforskere som har viet karrieren sin til å studere blåbær.

Anbefalt lesing

  • Spør etter en venn

  • Røyking versus spiselige varer

  • Hvor redd bør jeg være for makaroni og ost?

Forskningen inkluderer funn som: Rotter som spiste blåbær i to måneder viste forbedringer i Arbeidsminne og gjorde det bedre enn sine jevnaldrende til å huske hvordan man navigerer i en vannlabyrint. De ble bedre til å balansere på en smal stang og gå på en roterende stang. Og for at disse funnene ikke skal avvises som en tilfeldighet, kuttet forskere til og med opp hodene til rottene og så blåbærpigmenter i hjernen deres. De blå antocyaninene - blant plantekjemikaliene som mye tilskrives helsemessige fordeler på grunn av antioksidantegenskaper - var spredt utover lillehjernen, cortex, hippocampus og striatum hos bærmatede rotter.

Ikke alle er rotter, så i tillegg til all denne gnagerforskningen er det mange menneskelige studier. Blåbær er rapportert til Nedre blodtrykk etter åtte ukers daglig inntak. Barn har blitt funnet å gjøre bedre på kognitive tester etter å ha spist blåbær. I det små prøvelser , rapporterte folk som drakk blåbærjuice reduserte depressive symptomer og ble funnet å ha forbedret blodsukkernivå og forbedringer i å huske ord. Eldre voksne som spiste to daglige kopper blåbær, skal ha sett forbedringer i mobilitet .

Er alt dette ekte? Hvordan ble all denne forskningen til? Er det ikke alvorlige sykdommer som er kronisk underfinansiert når det gjelder forskning? Hvorfor investerer vi så mye i blåbær?

I vitenskapelig forskning er begrepet 'superfrukt' praktisk talt meningsløst.

På en dyster desemberdag i New Hampshire i 2015 tok Diane McKay scenen for å forklare noe av dette. Hun er vitenskapsmann ved Antioxidants Research Laboratory ved Tufts University USDA Human-Nutrition Research Center on Aging – som, viser det seg, er opprinnelsen og episenteret til mye av blåbærarbeidet. Den dagen henvendte hun seg til industriledere på New England Vegetable and Fruit Conference. Foredraget hennes het Superfruit! Forstå helsefordelene med blåbær.

Begrepet 'superfrukt' betyr forskjellige ting for forskjellige mennesker, begynte hun. I markedsføring brukes det til å annonsere et produkt som har et høyt nivå av antioksidantaktivitet. I vitenskapelig forskning er begrepet praktisk talt meningsløst.

Hun forklarte at hevder å superfrukt status involverer ofte antioksidanter, forbindelsene som antas å minimere effekten av oksidativt stress på kroppen. Det vil si at de negerer de negative biproduktene av metabolisme. Bærene er ikke bare ok, de er heroiske. De kjemper mot det onde.

Men målingene er lett å manipulere. Ulike antioksidanter kan måles på forskjellige måter, og noen tester vil alltid lande en gitt frukt nær toppen av en rangliste. Dette har ført til noe sånt som epidemien av deltakertrofeer blant barnefriidrett: Alle er en superfrukt! McKay rådet til at begrepet superfruit bør brukes med forsiktighet, da det kan sende feil melding til forbrukerne, noe som antyder at de bør spise mindre av all annen frukt.

Men hvis noen frukt fortjener superfrukt status, konkluderte hun, kan det faktisk være blåbæret - i det minste i henhold til mengden forskning som støtter inntaket deres. Er det virkelig at blåbær er spesielt super, eller at det bare er mye forskning på dem?

Da jeg henvendte meg til McKay, henviste hun meg til en som kan enda mer om blåbær: hennes kollega, Barbara Shukitt-Hale. For tjue år siden ble Shukitt-Hale trukket inn i blåbærspillet ved en tilfeldighet. En eksperimentell psykolog av utdannelse, hennes Boston-lab var tilfeldigvis naboen til James Joseph, Tufts-forskeren som ble kreditert med å popularisere ideen om at frukt med forskjellige farger har forskjellige helsemessige fordeler.

De hadde en maskin der de analyserte forskjellige matvarer og så på deres evner til å være antioksidanter - deres evne til å slukke oksidativt stress, forklarte hun meg. De så på en haug med frukt og grønnsaker, og i det store og hele var de med de mørkere fargene bedre antioksidanter fordi fargene for det meste er antocyaniner, som er en polyfenol, en antioksidant.

Dette var i 1996. Joseph brukte en ny test kjent som ORAC, eller oksygen-radikal absorbanskapasitet, for å identifisere toppfrukten når det gjelder antioksidanter. Det var, du gjettet riktig, blåbær. Frukten scoret høyere på testen enn granateple eller acai. (Den øverste grønnsaken var spinat.)

Siden den gang har Shukitt-Hale studert effekten av blåbær på nervesystemet. Vi fant ut at de gjør mye i tillegg til antioksidasjon, fortalte hun meg. De er også antiinflammatoriske. De har også direkte effekter på hjernen, inkludert plastisitet og nevronal kommunikasjon og nevrogenese; de er involvert i dannelsen av nye nevroner. De har vidtrekkende effekter.

Jeg venter ikke på at bevisene skal komme inn. Jeg spiser blåbær nå.

Dette begynte å bli klart. Arbeidet hennes bygger på hennes avdøde laboratorie-nabo Joseph's, som først rapporterte at blåbær kan forbedre hukommelsen hos aldrende dyr: Garanterer [vår forskning] at blåbær vil ha samme effekt hos mennesker? skrev han i 2003 Fargekoden: En revolusjonerende spiseplan for optimal helse . Selvfølgelig ikke. Men jeg venter ikke på at bevisene skal komme inn. Jeg spiser blåbær nå. De smaker godt. Og sammenlignet med noen mye omtalte 'antialdringsmidler' som veksthormoninjeksjoner, er de betydelig tryggere.

Tidligere i år rapporterte Shukitt-Hale og andre forskere fra Tufts og University of New Mexico i European Journal of Nutrition at blåbær i kosthold forbedrer kognisjon blant eldre voksne. Igjen var det en liten studie. Og effektene ble bare sett når folk var slitne.

Likevel har hun kommet for å se blåbær som en slags medisin. Hun snakker om kostholdsblåbær og folk som er på blåbær. På samme måte som en medikamentstudie, var studien med kognitiv funksjon en randomisert, dobbeltblindet, placebokontrollert studie. Jeg spurte henne hvordan man gjør en studie der en kontrollgruppe ikke vet at de spiser blåbær. Hun sa at de faktisk spiser et blått pulver av finmalte, frysetørkede bær. (Den andre gruppen får et lignende blått pulver som ikke er blåbær.)

Men dette er ikke optimalt, og det reiser et viktig skille. På et tidspunkt mellom blåbær og multivitamin begynner tilsynelatende folk å miste fordelene, noe som tyder på at disse rapporterte helseeffektene egentlig ikke handler om antioksidanter.

Jeg er en talsmann for å spise hel mat, sa Shukitt-Hale. Det er noe med matrisen i hele blåbæret som jeg egentlig ikke kan forklare, men det virker som om alt er viktig. Noen forbindelser i matvarer som virket fremmede hjelper faktisk med å bære andre forbindelser andre steder, og når du først begynner å isolere dem, er summen av delene bare mindre enn helheten.

Det kan være bare fordi blåbær er en av de mer godt studerte fruktene.

Dette kan forklare hvorfor antioksidanttilskudd ikke har vist seg å leve opp til fordelene ved å spise mye mat med høyt antioksidantinnhold. For det formål forteller Shukitt-Hale om en studie der teamet hennes behandlet celler med forskjellige forbindelser som finnes i valnøtter, en annen mat med høyt antioksidantinnhold. Disse komponentene hadde metabolske effekter, men på et tidspunkt ble dosene giftige for cellene. Da forskerne satte faktisk valnøttolje på cellene, var ting annerledes. Selv på nivåer der de enkelte komponentene var giftige, var det ikke valnøttolje.

Hun tar denne typen funn som at det er noe spesielt med maten.

Men hva er spesielt med blåbær?

Shukitt-Hale var overraskende ikke overbevist om at mye er. Jeg tror de er en av de sunneste fruktene, sa hun. Men å spise et bredt utvalg av frukt og grønnsaker, det er det beste alternativet.

Så hvorfor tror noen at blåbær er sunt? Hva med alle disse studiene?

Det kan være bare fordi blåbær er en av de mer godt studerte fruktene, sa hun. Jeg vet ikke om du studerte for eksempel fersken, om det ville vært det samme.

Faktum er at fersken ikke har blitt studert så intenst som blåbær. Har heller ikke bananer eller epler eller mango. Alt dette til tross for at blåbær er blant de siste tamme avlingene. Dyrking ble først virkelig mulig etter USDA botaniker Frederick Coville sin oppdagelse fra 1911 at buskene tok til sur jord, og til og med fortsatt, i flere tiår etter, kjempet bærene for å overskride statusen som noe-du-finner-i-en-muffins.

Det som sannsynligvis ledet blåbær inn i verden av allestedsnærværende, selvunderbyggende frukt, fortalte Shukitt-Hale, var den populære troen på helsefordeler. Og grunnen til at de kom sammen ligger i én mann: en gråhåret markedsføringsguru ved navn John Sauve.

Han så antioksidantstudiene og lurte på om han kunne bruke det som et markedsføringsverktøy, sa Shukitt-Hale. Så han fikk forskere sammen for å snakke om forskjellige ting de så på, og vi har møttes nå i 20 år. Det var hans visjon.

Vi endte opp med å lage en historie med posisjonering av blåbær og antioksidanter.

Det viser seg at Sauve, mer enn noen av forskerne, er ansvarlig for den populære troen på helsefordelene til blåbær. Fra 1993 til 2004 jobbet han som administrerende direktør for Wild-Blueberry Association of North America. Han er nå hos et markedsføringsfirma, Food and Wellness Group, hvor hans profesjonelle biografi forklarer at han ledet de banebrytende helsedefinerende arenaene med fargerike fytokjemikalier og antioksidanter ... og først introdusert til markedet som førte til bransjeforandrende helsedrevet bevissthet og etterspørsel etter blåbær.

Sauve er ingen vitenskapsmann, men han har hatt en lang karriere innen matmarkedsføring. Da han hørte om antioksidantstudien fra 1996, dro han umiddelbart til Boston og snakket med Joseph og Shukitt-Hale.

For det meste skjønte jeg ingenting de snakket om, fortalte han. Antioksidanter var ikke en husholdningsfrase på den tiden, og ideen om at de var integrerte komponenter i sunn mat var ennå ikke mainstream. Men Sauve så en åpning. Jeg forsto at de hadde funnet ut at blåbær produserer de høyeste tallene på diagrammet. Som markedsfører, hvis produktet ditt tilfeldigvis kommer først ut i noe, bør du kanskje se nærmere på det.

Det var egentlig på det tidspunktet jeg sa at dette kan vi nok gjøre noe med, sa han.

På slutten av 1990-tallet begynte han og blåbærindustrien å finansiere forskning – gjennom Tufts og andre steder – som skulle fremheve helseeffektene av blåbær.

Vi tok et skudd og vi investerte i det og endte opp med å lage en historie med posisjonering av blåbær og antioksidanter, sa han. På denne måten endte han opp med å bruke svært lite på reklame, men i 1999 hadde han fått global dekning av studiene på blåbær og antioksidanter. Vi traff denne historien riktig. Vi bygget det riktig, vi kommuniserte det riktig, og vi fikk bemerkelsesverdig PR-dekning ut av det. Vi endte opp med at legene våre snakket med Oprah og Dr. Oz.

Produktet endret seg ikke i det hele tatt. Folk begynte akkurat å legge til oppfatningen av helse.

Det første store gjennombruddet var i Japan, hvor villblåbærindustrien hadde solgt rundt 2 millioner pund per år i 1996. I 1999 solgte de 30 millioner pund, sa han. Og det var helsehistorien som endret oppfatningen av produktet. Produktet endret seg ikke i det hele tatt. Folk har nettopp begynt å legge til oppfatningen av helse, og denne nye tingen som kalles antioksidanter.

Det krevde litt mer arbeid i USA, der fokusgrupper fortalte Sauve at folk ikke visste hva antioksidanter var. Han husker en person som sa i 1997: Hvordan kan noe som er mot oksygen være bra for deg?

Han endret kampanjen til ikke bare å fortelle publikum at blåbær inneholdt mye antioksidanter, men at antioksidanter var sunne. Sentraliteten til denne sistnevnte forestillingen i mye moderne helsedogme spores til Sauves blåbærinformasjonskampanje.

Vi var de første inn i historien om de fargerike ressursene til fytokjemikalier, fortalte han meg, med henvisning til det faktum at andre frukter og grønnsaker har tatt samme strategi. Den fantes ikke, og derfor skapte vi den. Selvfølgelig var vi heldige fordi vi hadde ordet blå akkurat der i vårt navn.

Satsingen på forskning ga resultater. Han ser det som hovedårsaken til at den nordamerikanske blåbærtilgangen i løpet av de siste 20 årene har økt fra 300 millioner pund årlig til rundt 1,5 milliarder kroner.

Det er så mange fantastiske spillere involvert i denne historien, sa han. Alle forskerne ble publisert. Forskere elsker å bli publisert, og vi hjalp dem med det. Vi promoterte dem, og de fortsatte å gjøre alt det flotte arbeidet sitt.


Hvis du har helserelaterte spørsmål, for en venn, vennligst send dem til AskJim@TheAtlantic.com .