Hvordan somaliske pirater nesten (men ikke helt) stoppet vital forskning på klimaendringer

Bevis fra det endelige forskningsfartøyet for å trosse det forræderske vannet utenfor kysten av Afrika i 2001 kan bare ha snudd bordet til det aksepterte vitenskapelige synet på hvordan – og hvor raskt – Sahara ble en ørken.

Mistenkte pirater i Adenbukta, februar 2009 (Reuters)

Hva har somaliske pirater med klimaendringer å gjøre?



Ikke mye, bortsett fra at trusselen fra de maskingeværsslyngende bandittene har avsluttet kritisk oseanografisk forskning på havbunnen i Det indiske hav – forskning som er avgjørende for vår forståelse av hvordan og når, nøyaktig, verdens største tørre region tørket ut.ClImate-undersøkelser utenfor Afrikas Horn ble suspendert bare uker før 11. september, 2001, etter et vitenskapelig fartøy, Maurice Ewing, ble angrepet med rakettdrevne granater 18 nautiske mil utenfor den somaliske kysten .

Men utrolig nok passerte et siste forskningsfartøy på en eller annen måte gjennom en falanx av småbåter i Adenbukta uskadd.

«Det var som det ville vesten der ute, sa Columbia University marinegeolog Peter B. deMenocal til meg i et telefonintervju. De fikk hyppige nødfakser som sa at skip rundt dem ble angrepet. Men fartøyet deres var tilsynelatende usynlig for piratene, hvis utskytinger de tydelig kunne se.

Det er en god ting for vitenskapen at de har laget det: Skipet bar sedimentkjerner, lange rør med gjørme fra bunnen av havet. I følge deMenocal, resultatene fra undersøkelsen av disse kjernene, publiseres i neste nummer av tidsskriftet Vitenskap , er klar til å revolusjonere vårt syn på hvordan det østlige Sahara og Afrikas Horn ble en ørken.

Dette er et spørsmål som har store implikasjoner for vår forståelse av hvordan tørre områder skapes. I de kommende tiårene, ettersom temperaturene fortsetter å varmes på steder som det amerikanske sørvestlandet og Sahel ved Saharas grense, vil denne forståelsen og vår evne til å lage nøyaktige modeller basert på den være avgjørende.

Sahara – deler som nesten ikke får nedbør – er den mest tørre regionen på jorden. Men det var ikke alltid slik. Det var en våt tid, som begynte for rundt 10 000 år siden (kalt den afrikanske fuktige perioden), da store deler av dagens Sahara lignet mer på Serengeti-slettene i Øst-Afrika: gressletter med trær som støttet et mangfold av dyr som f.eks. sjiraffer, neshorn og streifende flokker av gnuer, samt store menneskelige bestander.

Men så begynte ting å endre seg - klimaet ble gradvis varmere og tørrere. Dette falt sammen med grunnleggelsen av faraonisk sivilisasjon i Egypt for 5000 år siden , da menneskelig migrasjon fra stadig mer ugjestmilde regioner til Nildalen utløste den meteoriske fremveksten av det gamle Egypt.

Sahara-ørkenen (med Nilen som slynger seg gjennom) og Rødehavet, sett fra den internasjonale romstasjonen (Reuters)

Nøyaktig hvordan – og hvor raskt – regionen tørket ut, har imidlertid vært et spørsmål om vitenskapelig uenighet. En studie fra 2008 av Stefan Kröpelin fra Institutt for forhistorisk arkeologi ved Universitetet i Köln i Tyskland av Lake Yoa i Nord-Tsjad konkluderte med at det hadde skjedd en gradvis transformasjon til et ørkenmiljø over en periode på flere årtusener , da det nordafrikanske monsunregnet gradvis beveget seg sørover.

Imidlertid kan informasjonen fra det endelige forskningsfartøyet til modige somaliske pirater nettopp ha snudd bordet til dette aksepterte vitenskapelige synet. Jessica Tierney, fra Woods Hole Oceanographic Institution, og deMenocal, fra Lamont-Doherty Earth Observatory ved Columbia University brukte en nyutviklet teknikk, analysen av hydrogen- og karbonisotopene i små partikler av bladvoks (de skinnende ytre belegg av blader) i havsedimenter for å få klimainformasjon for de siste tjue tusen årene. Havet, som ikke er utsatt for erosjon og andre geologiske og kjemiske prosesser som påvirker avsetninger på land, bevarer jordens kontinuerlige klimahistorie intakt (mye som iskjerneprøver gjør i polarområdene.)

Det forskerne fant var at klimaet på Afrikas horn, langt fra å skifte gradvis fra vått til tørt, endret seg på kanskje så lite som 100 til 200 år, utrolig raskt i geologiske termer. Grunnen til at Nord-Afrika varmet opp, tror de, var en syklisk endring i jordens orientering mot solen (kalt presesjon) som førte til at mer sollys falt i løpet av sommeren på den nordlige halvkule. Men presesjonssyklusen er langsom, og tar 23 000 år å fullføre. Så hvorfor gikk overgangen på Afrikas Horn så raskt?

Det viser noe virkelig overraskende, sier deMenocal. Det er bevis på at klimaet ikke reagerer gradvis på gradvis tvang. Det ville vært fantastisk i global oppvarming hvis alt bare holdt tritt med den gradvise økningen i CO2, så kunne vi planlegge for dette, vi ville vite hva som kommer til å skje, det ville være en viss forutsigbarhet i det.'

Men det forskere som Tierney og deMenocal i økende grad finner er at klimaet ikke endres på en lineær måte, men plutselig og tilsynelatende uforutsigbart. Det er fordi det er positive tilbakemeldingsmekanismer som begynner å slå inn og få fart på ting. For eksempel, når den arktiske havisen smelter, slik den har gjort i økende grad de siste årene, øker området med mørkeblått varmeabsorberende hav, øker temperaturen, smelter mer is, som igjen øker temperaturen ytterligere i en snøballprosess.

Tierney og deMenocal mistenker at det var lignende positive tilbakemeldingsmekanismer på spill i den raske ørkenspredningen av Afrikas Horn for 5000 år siden. Det kan involvere det som kalles Charney-mekanismen, som antyder at når vegetasjonen begynner å tynnes i et område, endrer den reflektiviteten til jorden som varmer ting opp, tørker ut mer vegetasjon og fører til en ganske brå dannelse av ørkener. Karbonisotopdataene samlet inn av teamet tyder imidlertid ikke på at dette var tilfelle. Snarere antar forfatterne at det var en tilbakemeldingsmekanisme som involverte havoverflatetemperaturer i Det indiske hav, som i stor grad påvirker hvor mye regn som faller over Øst-Afrika.

Om det faktisk er det som skjedde gjenstår å bevise. Det er bare ett av mysteriene som må undersøkes videre, fortalte deMenocal meg. Forfatterne klør etter å komme tilbake til Adenbukta for å bore enda dypere kjerneprøver som ville gi kritisk informasjon om klimaforhold i perioden for millioner av år siden da menneskene først utviklet seg fra våre hominide forgjengere. Dette kan kaste lys over de tidlige stadiene av menneskelig evolusjon, som skjedde like ved siden av i den østafrikanske riften og Afrikas horn.

Dette prospektet er så fristende at de Menocal ba en admiral om å gi en marineeskorte i de få ukene det ville ta for forskere å bore de avgjørende kjernene. Etter å ha lyttet tålmodig til vitenskapsmannens tonehøyde, skjøt admiralen ham et bedrøvet blikk. 'Har du noen anelse om hva dagprisen vår er?' han lurte.

Så bortsett fra beskyttelse av slagskip, ser det ut til at ytterligere undersøkelser av Øst-Afrikas klimahistorie må vente til piratene utenfor den somaliske kysten finner en annen arbeidslinje.