Hvordan en liten nettside ble politiets slektsdatabase

Jeg forventet aldri noe lignende.

Kriminaltape foran et hus

Politiet gjennomsøker huset til mannen som ble arrestert som Golden State-morderen(Fred Greaves / Reuters)

Helt siden etterforskere avslørte at et slektsnettsted førte til at politiet arresterte en mann som Californias beryktede Golden State Killer, har interessen for å bruke slektsforskning for å løse forbrytelser eksplodert. DNA fra mer enn 100 åsteder har blitt lastet opp til samme slektsside. En annen mann, knyttet til et dobbeltdrap i delstaten Washington, har blitt arrestert. Dette er sannsynligvis bare begynnelsen.



I sentrum av alt dette er GEDmatch – et gratis slektsforskningsnettsted som drives av bare to menn som bor 1000 miles fra hverandre, en ingeniør i 60-årene som bor i Texas og en 79 år gammel pensjonert forretningsmann som ble profesjonell verge i Florida. Nettstedet er – eller var – et sideprosjekt for dem.

Jeg hadde aldri forventet noe lignende, sier Curtis Rogers, som startet GEDmatch sammen med John Olson. Rogers, som bor i Florida, hadde ingen anelse om at etterforskere brukte GEDmatch for å finne kriminelle før han så nyhetene om Golden State Killer. Min første reaksjon var at jeg var opprørt, sier han. Jeg likte ikke denne bruken av nettstedet vårt.

For å spore opp den mistenkte hadde etterforskerne opprettet en falsk profil på GEDmatch og lastet opp DNA fra et åsted fra 1980, hvor det samsvarte med en fjern slektning til mannen som til slutt ble arrestert. Ukene etter nyhetstreffet var en kamp for Rogers: å oppdatere GEDmatchs vilkår for bruk , for å varsle brukere om at rettshåndhevelse søkte på nettstedet, og mest av alt, for å sortere ut sine egne kompliserte følelser om emnet.

Noen brukere bekymret for personvern slettet dataene sine fra GEDmatch, sier Rogers. Men han har fått utrolig mange e-poster som takker ham også. Spesielt én hjemsøkte ham. Han sier at en kvinne skrev at faren hennes var en seriemorder, og at hun ville ha dataene hennes der ute for å gi familiene til offerets stenging.

Hva er det riktige å gjøre? Jeg er fortsatt usikker, sier han. Jeg tror det beste vi kan gjøre er å innrømme at vi er åpne og ærlige. Nettstedets vilkår for bruk forteller nå eksplisitt brukere at DNA innhentet og autorisert av rettshåndhevelse kan lastes opp for å identifisere en gjerningsmann for en voldelig forbrytelse.

Rettshåndhevelse har selvfølgelig allerede en egen nasjonal DNA-database—KODE, eller det kombinerte DNA-indekssystemet. Men typen genetisk informasjon iKODEer mer begrenset og dermed mindre nyttig for å finne slektninger enn det på GEDmatch. Ved å bruke GEDmatch har politiet utvidet kraften i DNA-søkene sine radikalt. En liten nettside uten heltidsansatte har blitt DNA- og slektsdatabasen for amerikansk politi.


GEDmatch vokste ut av Rogers egen interesse for slektsforskning, som begynte som tenåring. På ferier besøkte han kirkegårder og tinghus for å spore opp slektninger. Og da han kom inn på slektsnettstedet Family Tree DNA, ble han leder av Rogers etternavnsprosjekt, en av nettstedets mange slike slektsforskningsgrupper. Gjennom det møtte han nye slektninger matchet via DNA og brukte timer på å sende e-post frem og tilbake for å finne ut hvor familietrærne deres overlappet. Et dataprogram, mente han, kunne sammenligne familietrær mye raskere. Noen anbefalte John Olson som en fyr med de tekniske hakkene til å skrive programmet, så Rogers nådde ut. Olsons program fungerte vakkert.

GEDmatch.com

Jeg sa, dette er altfor bra for bare Rogers etternavnsprosjekt, minnes Rogers. La oss legge det ut for folk å bruke disse verktøyene, og vi ønsket at det skulle være gratis for andre mennesker. I 2010 registrerte han domenet GEDmatch.com, som kommer fra GEDCOM, filformatet for familietrær som opprinnelig ble utviklet av Mormonkirken. Nettstedet vokste gjennom jungeltelegrafen.

Ettersom brukerne ba om mer sofistikerte funksjoner, la Olson og Rogers dem til. I dag lar GEDmatch brukere laste opp rå DNA-data fra forbrukergentestingselskaper som 23andMe og Ancestry for å sammenligne med hverandre. Den tilbyr også granulære verktøy som for eksempel lar brukere finne treff langs ett bestemt segment av et kromosom. Genetisk slektsforskning – bruken av DNA for å bygge slektstre – har blitt beskrevet for meg som en borgervitenskap, der verktøyene deles fritt. GEDmatch er det viktigste eksempelet.

Siden har nå rundt en million brukere, ifølge Rogers. Det ser fortsatt ut som noe fra 1990-tallet. Den grunnleggende siden er gratis, men for å dekke $200 000 i året i serverkostnader, tilbyr den også $10 per måned medlemskap med tilgang til premiumverktøy.

Over tid har GEDmatch blitt reisemålet for seriøse genetiske slektsforskere. Folk har funnet fjerne familiemedlemmer på stedet, adopterte har funnet sine biologiske foreldre, donorunnfangede barn har funnet sæddonorene sine. Det er ikke rart at politiet ringte også.


Da FBI opprettetKODEpå 1990-tallet var måten å identifisere mennesker ved DNA på å lete etter korte tandem-repetisjoner, eller STR-er. Som navnet tilsier, er dette korte sekvenser som kan gjentas dusinvis eller hundrevis av ganger i genomet. Antall repetisjoner varierer veldig fra person til person. STR-er er imidlertid ikke gener, og de avslører lite om utseendet eller medisinske tilstander til en person, og omgår noen av personvernbekymringene ved politiets innsamling av DNA. I dag,KODEinneholder STR-profiler på over 16 millioner lovbrytere og arrestanter . Hver profil ser etter STR-er på opptil 20 steder i det menneskelige genomet.

Derimot inneholder DNA-profilene på GEDmatch informasjon på rundt 600 000 eller så steder i genomet. Disse profilene kommer fra kunder som har testet med kommersielle selskaper som Ancestry og 23andMe, som identifiserer de genetiske bokstavene som vises på de 600 000 stedene ved å se etter SNP-er, eller enkeltnukleotidpolymorfismer. SNP-er er ikke like variable som STR-er, men du kan teste mye mer av dem. De kan også være i midten av gener; det er hvordan 23andMe forteller deg om du har en bestemt brystkreftgenvariant . Og med nok SNP-er kan du bruke den til å spore den geografiske opprinnelsen til forfedre og finne fjerne slektninger.

Nylig har rettshåndhevelse blitt interessert i å bruke SNP-er for leads i kalde tilfeller. Kriminaltekniske laboratorier validerer tester for SNP-er som kan avsløre generell informasjon om geografiske aner eller fysiske egenskaper som øye- og hudfarge. Men dette arbeidet – banebrytende etter rettsmedisinske standarder – ser bare på noen få dusin til et par hundre SNP-er sammenlignet med de 600 000 forbrukernes DNA-tester.

Forensics har vært trege med å ta i bruk nyere fremskritt innen genomikk - med god grunn, gitt den høye innsatsen i en straffesak. Men det betyr at genetiske slektsforskere som bruker DNA for å finne familiemedlemmer på GEDmatch er langt foran rettsmedisinske laboratorier.

Rettshåndhevelse fortsetter å bruke utdaterte DNA-databaser, og jeg ser ingen bevegelse mot å bruke bedre DNA-databaser, sier Blaine Bettinger, en slektsforsker og advokat tilknyttet GEDmatch. Bettinger sier han foretrekker at politiet bygger sin egen SNP-database, hvor søk kan reguleres på passende måte. Akkurat nå er det i hovedsak ingen tilsyn med når og hvordan politiet bruker GEDmatch, som tross alt er en offentlig database som er åpen for alle. (Derimot er bruk av CODIS for å lete etter nære familiemedlemmer regulert stat for stat, og mange tillater det ikke i det hele tatt.)

Anbefalt lesing

  • Løse et mordmysterium med Ancestry-nettsteder

    Ciara O'Rourke
  • Hva Mormons slektstrær forteller oss om kreft

    Sarah Zhang
  • Du aner ikke hvor vanskelig det er å drikke en hamster full

    Sarah Zhang

Det er vanskelig å argumentere mot å bruke et slektsnettsted for å fange en seriemorder og voldtektsmann som Golden State Killer. Men hva med mindre alvorlige forbrytelser, som narkotikaforbrytelser, spør Bettinger. Det synes jeg bare er overdrevet, sier han. Det gjør meg ukomfortabel. Vi legger igjen DNA overalt hvor vi går. Overalt hvor vi berører har DNA. Det må være en grense. GEDmatchs vilkår for bruk prøver å begrense bruk av rettshåndhevelse til voldelige forbrytelser definert som drap eller seksuelle overgrep, selv om nettstedet ikke kan bekrefte det.

For nå er penger en reell begrensende faktor. STR-testing er relativt billig; SNP-testing er det ikke. Metodene vi nå har i kriminalitetslaboratorier er svært kostnadseffektive, noe som betyr at du kan generere en DNA-profil på relativt kort tid til lave kostnader fra svært lave mengder DNA, sier Daniele Podini, en rettsmedisinsk ekspert ved George Washington University som studerer bruken av SNP i rettsmedisin. Parabon Nanolabs, det rettsmedisinske selskapet som nylig lastet opp DNA fra 100 åsteder til GEDmatch, belaster politimyndighetene $1500 i laboratorieavgifter pluss $2250 for sitt genetiske slektsforskningsarbeid.

SNP-er, i motsetning til STR-er, avslører også veldig mye om en persons utseende og helseinformasjon, og reiser et helt nytt sett med mulige personvernbekymringer om informasjonen politiet samler inn når de samler inn DNA. Og metodene for å finne fjerne slektninger gjennom SNP-er og genealogi har ikke blitt formelt validert i et rettsmedisinsk laboratorium. (I både California- og Washington-sakene ble de mistenktes DNA samlet inn i det skjulte og matchet ved hjelp av STR med DNA fra forbrytelsesstedet for å bekrefte det genetiske slektsforskningsarbeidet.) Mange problemer, tekniske og sosiale, gjenstår å løse.

Folk på GEDmatch er en del av et eksperiment, sier slektsforsker Debbie Kennett. Og eksperimentet foregår på GEDmatch.