'Jeg kunne ikke lukte, og så døde jeg'

En falmende evne til å identifisere dufter er et tegn på at livets slutt kan være nær.

blitzpistol/Shutterstock

Denne uken kirurger ved University of Chicago funnet at styrken til en persons evne til å identifisere lukt er en uhyggelig utmerket prediktor for forestående død. Hvis og når luktesansen din blekner, ser det ut til at risikoen for å dø i løpet av de neste fem årene er flere ganger høyere enn for dine ukrenkelige venner.



I går BBC, New York Times , Vergen , Økonomen , og tilsynelatende alle andre utsalgssteder i verden, rapporterte om arbeidet til legene Jayant Pinto, Martha McClintock og kolleger - flere med noen varianter av 'nesen vet' i historien. Fordi en tapt luktesans ser ut til å være en mer illevarslende forvarsel enn å bli diagnostisert med kreft eller hjertesvikt, men det er aldri dårlig tid for litt ordlek. Tanken er ikke triviell eller skremmende, men den er litt av begge deler. Og det er den mest eksistensielt utfordrende historien jeg noen gang har hørt som også involverer noe som kalles 'Sniffin' Sticks.'

Ved å samarbeide mellom avdelingene deres for henholdsvis psykologi og kirurgi, skapte McClintock og Pinto for flere år siden en lukttest som involverer aromadispenserende enheter med det sykelig alliterative navnet. De ligner markører og kommer i fem dufter: peppermynte, appelsin, rose, lær og, alles favoritt, fisk. I en forkortet versjon av en test som leger regelmessig bruker for å vurdere pasienter som har luktproblemer, fikk forskerne mer enn 3000 personer mellom 57 og 85 år til å gjøre sitt beste for å identifisere hver lukt. Teamet holdt deretter oversikt over disse menneskenes skjebner i løpet av det påfølgende halve tiåret.

De som fikk alle fem duftene feil hadde en sannsynlighet for å dø i løpet av den tiden som var mer enn tre ganger høyere enn personer som korrekt identifiserte alle fem. Og det var uavhengig av høy alder, helsemessige forhold, psykiske lidelser eller andre variabler som McClintock og Pinto kunne tenke seg å kontrollere for.

Dr. Jayant Pinto og en Sniffin' Stick
(Robert Kozloff/University of Chicago)

Og det verste kan være at Pinto og McClintock ikke vet hvorfor dette skjer.

pintoen, den spesialist i bihule- og nesesykdommer , forklarte det til meg, 'Det er uklart.'

Han fortalte meg at det viktigste her er at leger bør ta hensyn til pasientenes luktesans som indikatorer på generell helse. Han og McClintock forutser til og med omfattende implementering av denne lukttesten (eller en variant av den) som en rask og kostnadseffektiv helsescreeningspraksis. Hvis du scorer dårlig, kan legen riste på hodet og anbefale deg å få orden på sakene dine. Nei, vent, jeg mener de kan prøve å finne ut hva som er galt og hindre deg i å dø.

Luktenerven, den eneste ledningen fra en persons nese til hjernen, er også den eneste kranialnerven som er direkte utsatt for miljøet. Med det kommer eksponering for forurensninger, virus osv. Det kan være at tap av lukt (eller anosmia) er et advarselstegn på kumulativ forurensningseksponering, sa Pinto, som kan forårsake hjerte- og lungesykdom eller kreft. Det er også stamceller i luktnerven, så den regenereres konstant, og den prosessen som når et endepunkt kan være en indikator på kroppens avtagende evne til å reparere seg selv. I den forstand, som Pinto fortalte meg (og skrev i selve studien), er det å miste luktesansen en 'kanarifugl i kullgruven.' Noe av grunnen til at vi må spekulere i hvorfor dette lukt-dødsforholdet eksisterer, er at forskerne ikke sporet dødsårsakene i studien deres. Men vi vet i det minste at det er ille!

Tidligere studier ha koblet tap av lukt til økt risiko for mild kognitiv svikt og Alzheimers sykdom, men aldri så tydelig til generell risiko for kortsiktig død.

'Det er klart at folk ikke dør bare fordi luktesystemet deres er skadet,' sa McClintock i en pressemelding onsdag. Åpenbart. Med mindre de gjør det.

Den australske musikeren Michael Hutchence, forsangeren til INXS, mistet som kjent luktesansen i en mystisk ulykke på en nattklubb i København i 1992. Han utviklet depresjon kort tid etter og døde av kvelning fem år senere i det som så ut til å være selvmord, kulminasjonen av det venner kalte en langsom nedgang i hans mentale velvære som begynte med ulykken.

'Det var som om jeg så en film om mitt eget liv.'

I en annen vinkel på hvor ødeleggende anosmia kan være, skrev Elizabeth Zierah i en essaySkifer om å håndtere kjølvannet av et slag i en alder av 30. Det ga henne underskudd, inkludert en halt og bare delvis kontroll over venstre hånd - men det bleknet i forhold til elendigheten ved å miste luktesansen etter en komplisert bihulebetennelse. 'Uten å nøle,' skrev hun, 'kan jeg si at det å miste luktesansen har vært mer traumatisk enn å tilpasse seg de invalidiserende effektene av hjerneslaget. Ettersom de duft- og smakløse dagene gikk, følte jeg meg fanget inne i mitt eget hode, en slags kroppslig klaustrofobi, adskilt. Det var som om jeg så en film om mitt eget liv.'

I hennes bok Husker lukt , Bonnie Blodgett forteller om sin egen anosmi og lignende snikende nedgang, og bemerker at i studier av luktdysfunksjon og humør, 'depresjon går med territoriet når nesen ikke fungerer.' Hun fremhever også at American Medical Association's Veiledning for vurdering av varig verdifall regner luktesansen (og med den smaken) som et ekstremt lite mål på 'verdien av livets verdi.' Som sådan blir lukttap dårlig kompensert i arbeidsrelaterte skadesaker.

Pinto sa i pressemeldingen at, av alle sanser, 'er lukt er den mest undervurderte og undervurderte - til den er borte.' Han fortalte meg at han håper denne studien øker luktens profil som en følelse som regelmessig skal evalueres av leger, og at folk vil være tilpasset endringer i deres egen lukteskarphet. Noen ganger er de signaler på fullstendig behandlingsbare, reversible problemer. I en bredere forstand håper Pinto at hans funn trekker mer oppmerksomhet til viktigheten av lukt, som folk flest vurderer som deres minst verdsatte sans, for hele livet.

I en mye sitert psykologistudie, skriver Blodgett, sa de fleste at de før ville miste luktesansen enn stortåen. Vanlig resonnement er det, hei, ville det ikke vært flott å aldri måtte tåle forferdelige lukter? Den klare konsensus blant folk som faktisk lever uten lukt, er nei. Nei, det er støtende selv som et forslag; Nei. Kanskje det ligner på argumentet for nummenhet til enhver opplevelse, tiltalende på et øyeblikk, men totalt sett ødeleggende. Du må sanse for å leve; det er ikke noe godt uten ondt osv. Livet uten livets gleder er å leve døden. Uansett, ha en flott helg.