Er Big Business virkelig så ille?

Store selskaper blir utskjelt på en måte som skjuler innovasjonen de ansporer og de faste jobbene de produserer.

Oliver Munday

I 1952, CharlesWilson,daværende presidenten for General Motors, ble nominert av Dwight Eisenhower til å bli forsvarssekretær. Under sin bekreftelseshøring ble Wilson spurt om han som sekretær kunne ta en avgjørelse som var negativ for GMs interesser. Wilson forsikret kammeret om at han alltid ville sette innbyggernes interesser foran selskapets interesser. Han la til at han knapt kunne forestille seg en situasjon der de to ville være i konflikt: Jeg trodde det som var bra for landet var bra for General Motors, og omvendt.



For moderne ører kan dette høres ut som standard C-suite-spinn. Men denne solfylte utsikten over Big Business ble delt av publikum. En meningsmåling fra 1950 fant at 60 prosent av amerikanerne hadde en positiv oppfatning av store bedrifter; mer enn 70 prosent hadde et positivt syn på GM. Vi tror i dag, både i og utenfor næringslivet, at forretningsbedriften, spesielt den store bedriften, eksisterer for det bidrag den gir til samfunnets velferd som helhet, skrev ledelsesforskeren Peter Drucker i 1952 Det er faktisk ingen uenighet, bortsett fra på de gale kantene til høyre og venstre.

Fra april 2018-utgaven vår

Sjekk ut hele innholdsfortegnelsen og finn din neste historie å lese.

Se mer

I dag trenger du ikke reise til de gale utkantene for å finne mistanke om Big Business. Et flertall av amerikanere ser nå på store bedrifter som selvbetjente og selvbetjente. Bare 21 prosent av respondentene til a 2017 Gallup meningsmåling sa at de har mye eller til og med ganske mye tillit til Big Business.

Hvordan gikk store firmaer fra å være et symbol på amerikansk styrke til å bli gjenstand for nesten universell hån? En rekke høyprofilerte bedriftsskandaler – Enrons regnskapsmessige triks, Goldman Sachs manipulering av derivatmarkeder, blant andre – har absolutt ikke svidd av Big Business. Det har heller ikke fremveksten av aksjonærverdibevegelsen, som ikke tåler noe annet oppdrag enn å produsere overskudd, helst på kort sikt. Globaliseringen av økonomien har samtidig gjort amerikanske selskaper til multinasjonale selskaper med interesser som noen ganger strider mot hjemlandets interesser.

Små bedrifter har derimot forblitt et eksempel på amerikansk oppfinnsomhet og plukk, den sjeldne helten som ble forkjempet av begge sider av det gjespende politiske skillet. For republikanere er de det reneste uttrykket for det kreative potensialet til det frie markedet; for demokrater er små bedrifter et bolverk mot inngrep fra grådige, hjerteløse selskaper.

I mellomtiden legger en innflytelsesrik skole av lærde og talsmenn nå skylden på en rekke sykdommer – fra stillestående lønninger og forsinket produktivitet til økende inntektsulikhet – på dominansen av markedene av store firmaer. Ved å kanalisere antikke figurer som Louis Brandeis og William Jennings Bryan, hevder denne skolen at monopol og konsentrasjon er utbredt og at aggressiv håndhevelse av antitrust er den eneste kuren.

Mange av ondskapene identifisert av disse reformatorene er reelle og må adresseres. Men diagnosen er feil - og resepten er feilbehandling. Amerikansk beundring for småbedrifter er forankret i anakronistiske idealer videreført fra nasjonens førindustrielle grunnleggelse. Vår refleksive forakt for store bedrifter overdriver deres misgjerninger mens de misforstår deres viktige rolle i fortsatt amerikansk suksess. Problemet er ikke bare en oppfatning: For å nære den populære respekten for småbedrifter, handikapper beslutningstakere Big Business – i prosessen reduserer produktiviteten, demper innovasjon og skader USAs globale konkurranseevne.

Than nye antitrust-forkjemperefortell oss at monopolistiske selskaper truer med å bruke sin markedsmakt til å knuse gjenværende rivaler, lure arbeidere for rettferdige lønninger og kutte kunder. Senator Elizabeth Warren maler et nærmest apokalyptisk bilde : I dag dør konkurransen i Amerika. Konsolidering og konsentrasjon er på vei opp i sektor etter sektor. Skriver inn Washington Monthly , Barry Lynn og Phillip Longman kjempe at konsolideringsgraden i mange bransjer i dag har en slående likhet med den fra sen forgyldt tidsalder.

Bedriftskonsentrasjonen har økt, om enn beskjedent, de siste tiårene. Fra 1952 til 2007 økte prosentandelen av produksjonsnæringene der de fire beste firmaene sto for minst halvparten av forsendelsene, men bare litt: fra 35 til 39 prosent. (I omtrent 40 prosent av næringene, inkludert bank og produksjon av elektroniske produkter, har konsentrasjonsratene faktisk falt.) Men flertallet av næringene som har vokst seg mer konsentrert, er fortsatt svært konkurransedyktige. Selv i detaljhandelen hadde de fire beste selskapene i 2016 - Walmart, Kroger, Costco og Home Depot - bare 13 prosent av markedet til sammen. (Amazon, et favorittmål for de nye antimonopolistene, rangert som syvende.)

Uansett markedsmakt store selskaper gjøre har, gjør de en elendig jobb med å gjøre det om til overskudd. I følge IRS-data hadde selskaper med kvitteringer på mindre enn $500 000 høyere fortjeneste enn selskaper med mer enn $250 millioner i salg. Anti-Big Business-publikummet liker å hevde at store selskaper finner måter å holde på mer av denne fortjenesten. Men myten om Big Business som uangrende skattejuks blir ikke bekreftet av dataene. Store selskaper ansetter topp regnskapsfirmaer for å minimere sin skatteeksponering, og noen holder fortjeneste offshore. Men selv med fordelene gitt av listige regnskapsførere, favoriserer skatteloven små firmaer i en slik grad at i 2013, betalte føderal inntektsskatt, som andel av total nettoinntekt, var 18,2 prosent for firmaer med mer enn $250 millioner i salg og bare 4,6 prosent for firmaer med mindre enn $5 millioner i salg. Store selskaper er også mye mer sannsynlige enn små for å bli revidert og møte strenge straffer for ugjerninger.

Når det gjelder behandlingen av arbeidere, skilles også her oppfatning og virkelighet. Nedbrytelsene til noen få jobbkuttere har gitt Big Business et rykte for hjerteløs effektivisering, men sysselsettingen i store bedrifter er faktisk jevnere enn hos små bedrifter. I 2015 hadde små bedrifter fire ganger større sannsynlighet for å si opp arbeidstakere enn store. Arbeidere ansatt i store firmaer tjente også mer - i gjennomsnitt 54 prosent mer enn arbeidere i små bedrifter. Bedrifter med mer enn 500 ansatte tilby 2,5 ganger mer betalt permisjon og forsikringsytelser og 3,9 ganger mer i pensjonsytelser enn arbeidere i bedrifter med færre enn 100 ansatte. Store firmaer er også mer sannsynlig å være fagorganiserte, og de ansetter en større andel kvinner og minoriteter enn små firmaer gjør, noe som gjør Big Business til en usannsynlig fiende av progressive.

Store selskaper skaper også flere netto arbeidsplasser. Dette vil helt sikkert komme som en overraskelse for mange amerikanere, som har blitt overlevert den grå legenden om at småbedrifter er motoren for jobbskaping. Opprinnelsen til dette feilinntrykket begynte med David Birch, en MIT-forsker, som på slutten av 1970-tallet påsto å vise at fra 1969 til 1976 skapte selskaper med 100 eller færre ansatte mer enn 80 prosent av alle nye jobber. Noen få økonomer har funnet lignende resultater, men mange andre har kritisert Birchs metoder og konklusjoner. Økonomen Catherine Armington fant ut at fra 1976 til 1982 var små firmaer ansvarlige for bare 56 prosent av nye arbeidsplasser, mye nærmere deres andel av totale arbeidsplasser i USA. Selv Birch har selv erkjent at resultatene hans er avhengige av en rekke forutsetninger veldig mye åpent for debatt. For eksempel klarte han ikke å redegjøre for de mye høyere prisene for små bedrifter ødelegge jobber kort tid etter at de ble opprettet.

Store bedrifter betaler bedre, tilbyr mer betalt permisjon og ansetter en større andel kvinner og minoriteter enn små bedrifter gjør.

Selv om små bedrifter ikke skaper en overordnet andel av arbeidsplasser, stoler vi ikke på at de driver amerikansk innovasjon – for å overliste selvtilfredse selskaper med den typen uærbødig tenkning som bare kan oppstå mens de har på seg en hettegenser? Til tross for det mye mytologiserte geniet i garasjen, skylder den teknologiske revolusjonen mye mer til team av forskere og ingeniører som jobber i velfinansierte bedriftslaboratorier enn til studenter som dropper ut som tukler hjemme. Bedriftsprofessorene Anne Marie Knott og Carl Vieregger har oppdaget at store bedrifter ikke bare investerer mer i FoU enn små bedrifter, de får mer innovasjonsproduksjon per investert dollar.

Strålende gründere som Steve Jobs og Bill Gates er uunnværlige for teknologisk fremgang. Men mye av informasjonsteknologien som de kommersialiserte hadde blitt utviklet i tidligere generasjoner av store firmaer som IBM og Xerox. Jobs og Gates sto på skuldrene til kjemper – og ble deretter kjemper selv. Det er den typen suksesshistorie for små bedrifter burde amerikanere samles rundt. Akk, som økonomene Erik Hurst og Benjamin Pugsley har funnet ut, har de fleste småbedrifter ikke tenkt å vokse eller innovere. De fleste som klarer å overleve sine begynnende år, ansetter aldri mer enn noen få arbeidere.

Jegf kraveneav den lille-er-vakker skolen er så på kant med fakta, hvordan kan vi forklare deres populære appell? Svaret er at kulten av småbedrifter har vært flettet inn i USAs selvoppfatning siden den ble grunnlagt.

I sin politiske traktat fra 1656, The Commonwealth of Oceana, hevdet den engelske teoretikeren James Harrington at en konstitusjonell republikk bare kunne opprettholdes i et samfunn der jordbruksland var vidt fordelt blant borgerbønder: Equality of Estates causes equality of power and equality of power is friheten ikke bare for samveldet, men for enhver mann, skrev han. Kolonistene som gjorde opprør mot Storbritannia og designet USA var dypt påvirket av denne tradisjonen med produsentrepublikanisme – for å være virkelig fri, mente de, må en borger ha økonomisk uavhengighet, som på den tiden innebar å drive en familiegård eller en liten bedrift.

Uansett hvor dyrt Framers kanskje har hatt ideen, har den for lengst blitt etterlatt av historien. For mer enn et århundre siden ble de fleste amerikanere urbane lønnsmottakere, ikke bønder eller småbybutikkeiere og håndverkere; ved andre verdenskrig var bare 20 prosent av arbeiderne selvstendig næringsdrivende, et tall som er nede i 10 prosent i dag. Arbeidende amerikanere står overfor mange utfordringer, men å forvandle dem i millioner til butikkeiere og håndverkere er ikke svaret på å forbedre deres situasjon. I dag er faktisk de rikeste regionene i USA og i utlandet de der selvstendig næringsvirksomhet er lavest – og de fattigste er de med flest selvstendig næringsdrivende. Årsaken er enkel: Som regel, jo mindre firmaet er, jo lavere produktivitetsnivå. Rikest og mest rettferdig: Økonomier ledet av store firmaer har også en tendens til å ha mindre inntektsulikhet.

Antimonopolskolen identifiserer mange genuine problemer, alt fra lave lønninger til pengers massive innflytelse i politikken. Men løsningen på lave lønninger er ikke å bryte opp store, produktive bedrifter som betaler høyere lønn. Offentlig politikk bør oppmuntre oppstartsbedrifter som har potensial til å skalere opp til dynamiske nasjonale eller globale firmaer. Å hjelpe et robot- eller bioteknologifirma som kan øke nasjonal produktivitet og konkurranseevne vil være til nytte for alle. Hvorfor skal Ashley og Justin få skattelettelser og fritak fra forskrifter for å hjelpe til med å realisere drømmen deres om å åpne en pizzeria i en murovn?

Anbefalt lesing

  • Hvordan amerikansk virksomhet ble så stor

    Gillian B. White
  • De virkelige driverne for vekst er ikke små bedrifter – det er de Ny Bedrifter

    Nicole Allan
  • Slutten på tillit

    Jerry Useem

Når det gjelder korrupsjon av politikk av særinteresser, er det en reell trussel mot demokratiet, og det er ingen tvil om at Big Business kjøper innflytelse i Washington. Men K Street er også full av bransjeforeninger og pressgrupper som representerer små bedrifter og fagfolk. Av de 16 beste næringsfinansierte politiske handlingskomiteene i 2016, representerte fem småbedrifter. Hvorfor skille ut selskaper som de eneste velgjørere av det nåværende systemet når National Association of Realtors, National Beer Wholesalers Association og National Automobile Dealers Association er opptatt med å fremme interessene til medlemmene sine?

Den lille-er-vakker konsensus er feil. Men vi trenger ikke erstatte det med en like enkeltsinnet ortodoksi til fordel for Big Business. En dynamisk økonomi krever samhandling mellom bedrifter av alle størrelser. Små firmaer spiller legitime om reduserte roller i dag, og vil alltid gjøre det. For å blomstre i det 21. århundre, må vi igjen lære at stort også kan være vakkert.


Denne artikkelen er tilpasset fra Robert D. Atkinson og Michael Linds bok Big Is Beautiful: Debunking the Myth of Small Business . Den vises i den trykte utgaven av april 2018 med overskriften Learning to Love Big Business.