En kjeft om mangfold i Romerriket

Hvordan en barnetegneserie satte i gang en debatt om hudfarge i det romerske Storbritannia, og hva det har med genetikk å gjøre

BBC-video som viser en familie i det romerske Storbritannia( BBC Teach / YouTube )

Ok, det hele startet med en tegneserie for barn.



I desember ga BBC ut på YouTube en gammel animert video om livet i det romerske Storbritannia, som inneholdt en familie med en mørkhudet far. Denne skildringen vakte nylig harme til en Infowars-redaktør, som twitret , Gudskelov framstiller BBC det romerske Storbritannia som etnisk mangfoldig. Jeg mener, hvem bryr seg om historisk nøyaktighet, ikke sant?

Som Mary Beard - best kjent som en klassiker ved Cambridge, og nylig kjent for tar på seg nett-troll — svarte, dette er faktisk ganske nøyaktig, det er mange sikre bevis for etnisk mangfold i romerske Storbritannia. Til hvilken Nassim Nicholas Taleb – mest kjent for å snakke om epistemisk arroganse i Den svarte svanen , og nylig kjent for krangle på Twitter – svarte:

Taleb fortsatte med tweet flere diagrammer av DNA-variasjon blant moderne europeere som han presenterte som data i motsetning til Beards anekdotiske resonnement. Og så gikk Taleb og Beard frem og tilbake, frem og tilbake.

Å hvor raskt samtalen hoppet fra tegneserie for barn til Infowars rant til genetikk. Etter å ha fullført en nærlesing av hele tråden – du er velkommen – tror jeg den mest veldedige tolkningen er en klassisk Twitter-sak om å krangle forbi hverandre. Beard sier det var virkelig mørkhudede mennesker i det romerske Storbritannia. Taleb gråter BS: En blandet familie var ikke tidstypisk . Disse standpunktene er ikke inkonsekvente. Vi har vel alle åser å dø på.

At genetikk i det hele tatt dukket opp i en debatt om gammel romersk historie er et tegn på vitenskapens vekst i disse vanskelige tider. Genetikk blir påberopt som nøytral, som ikke har noe av historisk tolknings squishiness.

Vi har skriftlige kilder. Vi har arkeologiske kilder. Nå har vi genetiske kilder, men ingen kilde taler for seg selv.

Men det er rett og slett ikke sant – slik det gjelder romerske Storbritannia eller andre tider eller steder i den antikke verden. Genetikere, antropologer og historikere som er avhengige av DNA for å studere menneskelige migrasjoner, er godt klar over begrensningene ved DNA-analyse. Samtidig blir forfedres DNA-tester stadig billigere og mer populære, og misoppfatninger florerer.

Vi har skriftlige kilder. Vi har arkeologiske kilder. Nå har vi genetiske kilder, men ingen kilde taler for seg selv. sier Patrick Geary , en historiker ved Princeton's Institute for Advanced Study, som bruker DNA for å spore barbariske invasjoner under Romerrikets fall. Alle slags kilder må tolkes. Vi er bare i begynnelsen av hvordan vi skal tolke de genetiske dataene riktig.

Til å begynne med er mye av forskningen på genetisk variasjon (inkludert mye av det som driver kommersielle DNA-tester) basert på hvor folk bor nå. Man kan vurdere en viss genetisk signatur typisk for italienere basert på hvem som bor i Italia i dag. Men hvor vanlig et gen er hos moderne italienere gjenspeiler kanskje ikke hvor vanlig det genet var blant romere som invaderte Storbritannia for 2000 år siden. I løpet av årtusener flyttet bestander ofte og erstattet noen ganger fullstendig den eksisterende befolkningen i et gitt område.

Tidligere migrasjoner og invasjoner er ikke alltid tydelige i moderne menneskers DNA. Faktisk viser den moderne britiske befolkningen lite genetisk bevis på romerske, vikinger og normanniske invasjoner – men dette ene datapunktet er neppe nok til å omstøte overvekten av historiske bevis som viser at disse invasjonene skjedde.

Anbefalt lesing

  • Vil Alt-Right fremme en ny type rasistisk genetikk?

    Sarah Zhang
  • Du aner ikke hvor vanskelig det er å drikke en hamster full

    Sarah Zhang
  • Ventetiden var verdt det

    Marina Koren

De siste årene har forskere vendt seg til gammelt DNA fra gravplasser for å bedre forstå eldgamle populasjoner. I fjor, a studere av ni gamle romerske skjeletter i Storbritannia fant mye likhet med britiske keltiske populasjoner. Ett skjelett viste imidlertid mye mer tilhørighet til moderne Midtøsten-befolkninger.

Dette er et mer direkte bilde av fortiden, men det er fortsatt ufullstendig. For det første er antallet kropper som er tilgjengelige for prøvetaking ofte lite. For det andre er antallet prøver som gir DNA etter hundrevis eller tusenvis av år enda mindre. Og til slutt, mengden DNA du kan få er vanligvis en liten del av genomet. Man må være veldig forsiktig med hvilke forutsetninger man tar med seg inn i studiet, sier Jennifer Raff , en antropolog som studerer gammelt DNA ved University of Kansas. For eksempel en nylig spennende studere av 90 egyptiske mumier viste at de var mer genetisk like moderne Midtøsten enn sentralafrikanere. Men selvfølgelig ble bare de rike mumifisert, så det er ikke et fullstendig bilde av det gamle Egypt.

Geary, historikeren ved Institute for Advanced Study, studerer gammelt DNA fra kirkegårder rundt dagens Lombardia i Italia. Han er veldig nøye med hvordan han presenterer arbeidet sitt og unngår spekulasjoner i samtalene. Mens forskningen hans har vist to distinkte grupper av mennesker, fortalte han meg at han motsetter seg å gi dem navn som identifiserer den ene eller den andre som de virkelige langobardene:

Jeg snakket med et av styrene våre ved instituttet – en milliardær som har en interesse i det vi gjør – og jeg sa: Vel, vi har denne sentrale nordlige befolkningen og denne sørlige. Han sa: Nei, nei, du kan ikke kalle dem det. Du må gi dem navn. Det er slik du kommer til å få oppmerksomhet og finansiering. Men det er selvfølgelig akkurat det vi ikke må gjøre, for da faller man inn i denne etniske diskursen som vi prøver å unngå.

Å bruke disse merkelappene – og kanskje til og med det å motsette seg merkelappene – er et spørsmål om historisk tolkning. Genetiske data er gjenstand for tolkning som alle typer data. Når noe så trivielt som en fem-minutters barnevideo kan oppildne kulturkrigene, vil også enhver genetikkstudie som til og med berører forestillinger om rase og etnisitet, gjøre det.