Om Milton Friedmans uferdige verk

Til tross for Milton Friedmans beste innsats, blir økonomisk frihet i høy grad ansett som en annenrangs frihet.

Min forrige spalte var lukket og gikk i trykken da jeg hørte at Milton Friedman var død. Jeg nøler med å legge til de mange utmerkede beundrende artiklene som dukket opp i de påfølgende dagene – foreløpig kan det ikke være så mye annet å si – men vennligst kos meg. Jeg kunne ikke tilgi meg selv for å la begivenheten passere uten å legge til mine egne takknemlige ord, uansett hvor utilstrekkelige eller overflødige.

Friedman var den formative intellektuelle innflytelsen i livet mitt. Jeg begynte med å avsky mannen (eller det jeg trodde han sto for) og endte opp med å idolisere ham. Som skolegutt var jeg klar over hans rykte som den ledende apologeten for ond kapitalisme, øverste akademiske sjef for fiendtlige styrker. Og ikke mye endret seg da jeg først begynte å studere økonomi ordentlig, leste Friedman for første gang og måtte erkjenne at han var en strålende lærd. Ingenting av det forstyrret mine militante utjevningsinstinkter.



Økonomi var en ting, 'politisk økonomi' en helt annen. Friedman kunne ha hatt rett eller galt angående pengebasert kontroll, eller om forbruk og sparing, eller om den ikke-akselererende inflasjonsraten for arbeidsledighet, og så videre, uten at disse synspunktene antydet mye, på den ene eller andre måten, om kapitalisme og sosialisme som rivaliserende organisasjonssystemer. Med andre ord var det mulig å gjenkjenne, selvfølgelig motvillig, Friedmans glans som en ren og anvendt økonom, samtidig som han la hans større syn på samfunnet til side. Og det var det jeg gjorde.

Hvis jeg husker riktig, var det som først foruroliget meg på dette dypere nivået å se et opptak av en TV-debatt mellom Friedman og John Kenneth Galbraith om statens og markedets respektive roller. I de dager beundret jeg Galbraith, hadde lest alle bøkene hans og frydet meg over alle hans kloke uttalelser om manglene ved vestlig kapitalisme og de uerkjente dydene ved sovjetisk sentralplanlegging. Jeg husker at jeg spent tunet inn på dette programmet, ivrig etter å se all den overlegne forståelsen, menneskelige empatien og magistrale forakten strømme ned over stakkars gamle Friedmans hode. Vel, Friedman rev Galbraith stille, høflig og med godt humør i filler – eller så det virket for meg.

Å være en dødelig debattant – noe Friedman absolutt var; ingen andre kom i nærheten - gjør deg ikke rett. Men etter dette møtet var jeg mer mottakelig for Friedmans bredere økonomiske filosofi. Jeg innrømmer at jeg fortsatt tok en stund før jeg kom: Selv når jeg leste Kapitalisme og frihet (Friedmans beste bok, etter mitt syn), den endret ikke så mye mening som åpen den. Det tok noen år til, og en jobb i regjeringen, å fullføre utdanningen min og overbevise meg om at Friedman hadde rett hele tiden når det gjaldt det viktigste – rett til å hevde at når det gjelder å fremme sosial velferd, er frie markeder i stand til å veldig mye mer, og regjeringer veldig mye mindre, enn nesten universelt antatt.

Mye av det som er galt med populære holdninger til kapitalisme kommer ned til én ting: mangel på undring over hva ukoordinerte markeder kan oppnå. Å gå til en matbutikk for hundrede eller tusende gang er en ganske tøff opplevelse. Som regel vil det ikke fremkalle mye av en intellektuell respons – men hvis den gjør det, kan responsen være en av to typer. Kommentatoren Robert Kuttner skrev en gang om sin forferdelse over det store antallet frokostblandinger som tilbys i hans lokale dagligvare. For et sløsing, var poenget hans; hvem kunne trenge alle disse forskjellige frokostblandingene? Kan vi ikke ordne ting mer intelligent? Dette er et venstreorientert svar: 'Sett noen fornuftige til å styre og planlegg ting bedre.' Det liberale svaret (i pro per se nse of 'liberal') er annerledes: 'Hvor utrolig at alle disse valgene er tilgjengelige, slik at enhver smak blir ivaretatt, og det hele er så billig.'

I bestselgeren hans Fritt å velge , en mer populær versjon av Kapitalisme og frihet , og i TV-serien med samme navn som Friedman gjorde for PBS, er denne nødvendige følelsen av undring ofte i forgrunnen. I et minneverdig avsnitt, mens han snakker rett til kameraet, forklarer han hvordan blyanten han holder i seg selv er et lite mirakel av spontant økonomisk samarbeid. Regjeringer sliter med å gjøre de enkleste tingene kompetent. I så mange tilfeller gjør markeder umulig komplekse ting – men likevel så jevnt og effektivt at vi ikke en gang legger merke til det. Og når vi merker det, er det vanligvis for å klage. (Du kan se klippet av Friedman og blyanten på YouTube: www.youtube.com/watch?v=dbRcmKRv-zo .)

Den teften for debatt og uttrykk gjorde ham til en suveren papir- og TV-journalist, når han kunne bli verdsatt bort fra hverdagsjobben. Wall Street Journal kjørte et velvalgt utvalg av hans populære forfatterskap 18. november (se www.opinionjournal.com/extra/?id=110009267 ). Hver utdrag er en perle. Pure Friedman, for eksempel, er observasjonene om sosial sikkerhet. Dette er et program i to deler, forklarte han. Den første delen er en høy og kraftig regressiv inntektsskatt, pålagt uten fritak opp til et fast tak. Den andre delen er et velferdstilskudd utbetalt uten hensyn til behov, basert på sivilstand, levealder og nylig inntjening. Ingen ved sitt rette sinn ville støtte noen av disse ideene tatt en om gangen. (Har ikke Friedman rett i det?) Men i kombinasjon, se hva som skjedde. Disse to feilene har blitt den helligste av hellige kyr: 'For en triumf av fantasifull emballasje og reklame på Madison Avenue,' sa Friedman.

Enormt innflytelsesrik som han var, og triumf som han uten unntak gjorde i debatt med sine intellektuelle motstandere, vet jeg ikke om man kan si at Friedman var på vinnersiden i det 20. århundres store idékamp. Kommunismen kollapset, riktignok, men i Europa og USA så økonomer som Friedman at mye jord ble overgitt til høyere skatter og offentlige utgifter, og til et stadig spredende nett av økonomisk regulering. Det var avbrudd nå og da (spesielt Ronald Reagan i USA og Margaret Thatcher i Storbritannia), men avbrudd er alt de var. I løpet av de siste tiårene har trenden i Amerika gått i retning av gradvis avtagende økonomisk frihet.

Og jeg vet ikke om det viktigste som Friedman hadde å si – hjørnesteinen i hans intellektuelle system – har flere tilhengere i Vesten nå enn for 40 år siden. Denne grunnleggende ideen er gjenstand for Kapitalisme og frihet . En av Wall Street Journal sine valg oppsummerer det godt:

Det er viktig å understreke at økonomiske ordninger spiller en dobbel rolle for å fremme et fritt samfunn. På den ene siden er 'frihet' i økonomiske ordninger i seg selv en del av frihet som er bredt forstått, så 'økonomisk frihet' er et mål i seg selv for en som tror på frihet. For det andre er økonomisk frihet også et uunnværlig middel for å oppnå politisk frihet.

Det er fortsatt sant, til tross for Friedmans beste anstrengelser, at økonomisk frihet i høy grad blir sett på som en annenrangs type frihet – hvis den i det hele tatt teller som frihet. Når regjeringen krenker sivile friheter – for å hjelpe den med å forfølge krigen mot terror, la oss si – blir det et ramaskrik, og det med rette. Her til lands er de fleste brudd på ytringsfriheten rett og slett utenkelige. Men en skatteøkning (en konfiskering av privat eiendom), eller en importkvote (et forbud mot å bruke pengene dine som du ønsker), eller en pålagt selskapsfordel, eller en rekke andre økonomiske direktiver og intervensjoner, enten det er berettiget av balanse eller ikke , er også brudd på friheten.

Selv for å påpeke dette (som man må være forsiktig med å gjøre bare nå og da) svir deg som en libertariansk ildsjel, en som er helt utenfor det normale riket av politisk diskurs. En skatteøkning kan være dårlig hvis den skader insentiver til å jobbe, eller hvis den belaster de fattige på en unødig måte; en importkvote kan være kostbar og ineffektiv; og så videre. Men hvor ofte faller det noen inn å protestere mot slike politikker som enkle brudd på ens frihet – ikke så forskjellig på noen måter fra brudd på borgerfriheten som respektabel mening finner så skandaløse?

Det er ikke noe stort mysterium rundt årsaken til denne dobbeltmoralen. Friheter som uttrykker seg gjennom markedsrelasjoner – friheten til å kjøpe og selge – blir ansett som etisk kompromittert. Dette er friheten til å tilfredsstille sin grådighet, til å utnytte andre, til å lure og bli lurt, der markedet er en jungel, en alles krig mot alle. Det er en kime av sannhet i alt dette, selvfølgelig nok til å gi det plausibilitet. Men det går glipp av den større sannheten, om markedet som et forbløffende produktivt system av frivillig samarbeid, der mennesker med utallige trosretninger, lojaliteter og trosretninger kan engasjere seg med andre, fritt, og til deres enorme gjensidige fordel. Hvis Friedman, med all sin overtalelsesevne, ikke kunne overbevise folk om den større sannheten, er det vanskelig å si hva som vil.