Mysteriet med de forsvinnende elefant-sel-dialektene

De første som noen gang er dokumentert i en annen pattedyrart, kan disse dialektene ha vært en bivirkning av selenes møter med mennesker.

Nordlige selelefanter på en strand

Nick Ut / AP

En nordlig elefantsel må huske ropene til sine rivaler. Et møte mellom to menn, som kjemper for å kontrollere kvinnelige haremer, kan være blodig – hud preget av en motstanders hjørnetenner, biter revet fra den stammelignende nesen, sår på brystskjoldet. Slike kamper er ganske sjeldne bare fordi mindre voldelige signaler ofte er nok til å avskrekke en motstander.



Vokalvisninger er grunnleggende i disse ritualiserte konfrontasjonene, og hver mann i befolkningen har sin egen unike samtale som fungerer som en ID. Du kan tenke på dem som trommeslag, sier Caroline Casey , en forsker ved University of California i Santa Cruz. Hvis en mann kan huske og gjenkjenne vokalsignaturen – preget av denne trommerytmen – til de han tidligere har konfrontert, kan han unngå energitap i det beste scenarioet, og døden i det verste.

På slutten av 1960-tallet, mens han studerte bestanden av nordlige elefantseler langs kysten av Mexico og California, Burney Le Boeuf og kollegene hans kunne ikke unngå å legge merke til at trusselanrop fra menn på noen steder hørtes annerledes ut enn menn på andre steder. Det var bare så åpenbart. Det ville vært som meg å skille en dialekt fra folk som bor i Alabama i motsetning til folk som bor rundt Boston, minnes Le Boeuf, som har studert sjøpattedyr siden den gang og er tilknyttet UC Santa Cruz.

Det var første gang dialekter ble dokumentert i et ikke-menneskelig pattedyr . Femti år senere er imidlertid disse dialektene tapt.

For et halvt århundre siden dokumenterte Le Boeuf og kollegene størrelsen på elefantselbestanden, som hadde krympet til nesten ingenting i løpet av 1800-tallet. Bestanden teller nå mer enn 210 000 individer, tre ganger så mange som i 1969. En slik dramatisk utvidelse, etter at arten hadde vært så nær utryddelse, kan ha påvirket hvordan disse hannene snakker med hverandre.

Lite er kjent om overfloden av nordlige elefantseler før 1840. Det var tilsynelatende ganske mange av dem, A. Rus Hoelzel fra Durham University fortalte meg, men så ble de lagt merke til som en fin ressurs for olje. Som med andre sel og hval, ble de jaktet på spekk. Oljen hentet fra dette tykke laget under huden tjente som drivstoff for lamper eller ble brukt til å lage såpe. En enkelt stor hann kunne gi opptil 210 liter olje.

I 1850 var nordlige elefantseler knappe. To tiår senere ble individer knapt sett, selv på Isla Guadalupe, en vulkansk, noe ensom øy i den nordvestlige regionen av Mexico, hvor de fleste selene hadde rømt fra krypskyttere. Det er, selv i dag, ikke lett tilgjengelig. Men stedets avsidesliggende beliggenhet tok ikke motet fra samlere, hvis interesse for arten økte etter hvert som selene ble sjeldnere.

De var ivrige etter å få prøver, sa Hoelzel, og la til at 1892 sannsynligvis var nadir. Det året fant en ekspedisjon til Isla Guadalupe ni individer: en overraskelse, gitt at selene antagelig var utryddet. Samlerne drepte syv av dem for Smithsonians museumssamling. Tiår senere, Alfred W. Anthony, som hadde vært en del av teamet, argumenterte at denne typen handling ble ansett som forsvarlig på den tiden, siden arten ble ansett som dømt til utryddelse … og få, om noen, eksemplarer var å finne i museene i Nord-Amerika.

Ved århundreskiftet var befolkningen drevet ned til et bitte lite antall – kanskje 100 individer, kanskje enda færre enn 20 . Alle de nordlige elefantselene som eksisterer i dag er etterkommere av den lille flokken som overlevde på Isla Guadalupe.

De første tiårene av 1900-tallet viste seg å være snillere mot arten, og i september 1922 sendte den meksikanske regjeringen en patruljebåt til Isla Guadalupe for å sette opp et stort skilt på både spansk og engelsk, og informerte de som kunne lande på det tidspunktet en tung straff fulgte drap eller fangst av elefantseler, skrev Anthony. En måned senere ble øya erklært som et biologisk reservat. Antallet nordlige elefantseler har bare økt siden den gang.

Etter hvert som den lille bestanden vokste, begynte nordlige elefantseler å rekolonisere tidligere hekkesteder. Det var nettopp på de mer nylig koloniserte øyene hvor Le Boeuf fant ut at tempoene til de mannlige vokalene viste sterkere forskjeller fra de fra Isla Guadalupe, grunnleggerkolonien.

For å teste påliteligheten til disse dialektene over tid, besøkte Le Boeuf og andre forskere Año Nuevo Island i California – øya der hannene viste lavest puls i samtalene sine – hver vinter fra 1968 til 1972. Det vi fant er at pulsen økte, men den forble fortsatt relativt sakte sammenlignet med de andre koloniene vi hadde målt tidligere, fortalte Le Boeuf.

På individnivå forble pulsen på samtalene den samme: En mann ville opprettholde sin vokale signatur gjennom hele livet. Men gjennomsnittspulsen var i endring. Immigrasjonen kunne ha vært ansvarlig for denne økningen, siden tidlig på 1970-tallet hadde 43 prosent av hannene på Año Nuevo kommet fra sørlige nybygg som hadde en raskere puls.

Dette førte til at Le Boeuf og hans samarbeidspartner, Lewis Petrinovich, konkluderte med at dialektene kanskje var et resultat av isolasjon over tid, etter at avlsstedene var blitt rekolonisert. For eksempel kunne de første nybyggerne av Año Nuevo ved en tilfeldighet ha hatt samtaler med lave pulsfrekvenser (forutsatt at det fantes variasjon innenfor den opprinnelige kolonien på Isla Guadalupe). På andre steder, hvor forskerne fant raskere pulshastigheter, ville det motsatte ha skjedd - sel med raskere hastighet ville tilfeldigvis ha kommet først.

Ettersom befolkningen fortsatte å ekspandere og øyene fortsatte å motta innvandrere fra den opprinnelige befolkningen, ville samtalene på alle steder til slutt ha gått tilbake til gjennomsnittspulsen til grunnleggerkolonien. I tiårene som fulgte la forskerne merke til at de geografiske variasjonene som ble rapportert i 1969 ikke lenger var åpenbare. Men ingen testet eksplisitt forskjellene mellom de flere nettstedene igjen. På begynnelsen av 2010-tallet, mens han studerte nordlige elefantseler på øya Año Nuevo, la Casey også merke til at det Le Boeuf hadde hørt for flere tiår siden ikke var det hun hørte nå. Det var en fantastisk mulighet til å studere hvordan deres vokale oppførsel hadde endret seg over utvinningen fra nesten utryddelse, fortalte hun meg.

Casey og hennes samarbeidspartnere slo seg sammen med Le Boeuf for å analysere de historiske opptakene på nytt og spille inn vokalvisningene til moderne menn på de samme stedene. Ved å utføre mer sofistikerte statistiske analyser på begge settene med data, bekreftet de at dialekter eksisterte den gang, men hadde forsvunnet. Likevel er det andre forskjeller mellom hannene fra slutten av 1960-tallet og deres tippoldebarn: Moderne hanner viser mer individuelt mangfold, og kallene deres er mer komplekse.

Mens det for 50 år siden trommemønsteret var ganske enkelt og dialektene betegnet bare en endring i tempo, forklarte Casey samtaler som tas opp i dag har mer komplekse strukturer , noen ganger med dubletter eller trillinger. Tenk, sa hun, på hver trommeslag-lignende vokalvisning av hver mann som et navn. På 1960-tallet ville hannene ha hatt navn som Jan, Dan eller Sam, som ville støtte gjenkjennelse, men som fortsatt hørtes ganske like ut. Det var antagelig ikke et problem, ettersom en mann måtte holde styr på fem karer i sitt lille sosiale nettverk, sa Casey. I disse dager, men med mange flere hanner å møte, kan det være en Jan eller en Sam i befolkningen, men også en Gilbert eller en Trevor. Uten disse nye signaturene ville det være veldig vanskelig å skille alle, la Casey til. Mangfoldet av navn – rytmer – lar i dag moderne menn holde styr på sine 25 til 30 konkurrenter uten å gjøre dødelige feil.

Utviklingen av dialekter i nordlige elefantseler var kanskje bare et øyeblikksbilde av en oppførsel som skjedde i løpet av de første tiårene med befolkningsutvidelse og rekolonisering. I motsetning til den geografiske variasjonen, kan det individuelle mangfoldet vi hører nå være mer representativt for vokalkommunikasjonen til disse sjøpattedyrene. Jeg tror at det vi ser i dag sannsynligvis er mer tilpasset vokaloppførselen til menn før flaskehalsen, sa Casey. Det er bare en gjetning, erkjente hun, siden det ikke er noen registreringer av hvordan mennene snakket med hverandre før utryddelsen drevet av mennesker.