Problemet med høysinnet politikk

John Adams og John Quincy Adams dydige forakt for partiskhet var roten til deres feil.

Jules Julien

Historikere har ennå ikke bestemt seghva vi skal si om Donald Trumps valg, selv om noen av oss har prøvd. Rett før Trumps innsettelse deltok jeg i en sesjon på American Historical Associations årsmøte som delvis ble viet til å vurdere den valgte presidenten i historiske termer. Samlingen hadde blitt planlagt mye tidligere, med Hillary Clintons antatte presidentskap i tankene, så vi foredragsholdere måtte skifte gir i all hast. Det beste jeg kunne gjøre var å oppsummere Trumps koblinger til organisert kriminalitet.



Tilfeldigvis inneholdt mine direkte bemerkninger en viss fremsyn om offentlige avsløringer i vente, men de forklarte knapt Trumps historiske betydning. Noen forskere har søkt etter analogier, og sammenlignet Trumps seier med å styrte gjenoppbyggingen eller med utskeielsene i den påfølgende forgyldte tidsalder. Andre har fokusert på røttene til Trumps viscerale appell. Jill Lepores nylige undersøkelse av amerikansk historie, Disse sannhetene , beskriver Trump som drevet av en ny versjon av en konspiratorisk populistisk tradisjon som dateres tilbake til det agrariske folkepartiet på 1890-tallet. I en ny dobbel biografi om John Adams og John Quincy Adams, Demokratiets problem: Presidentene Adams konfronterer personkulten , Nancy Isenberg og Andrew Burstein sporer Trumps opprinnelse praktisk talt til nasjonens grunnleggelse.

Ikke at Trumps navn noen gang vises i boken deres, men sammenhengen er vanskelig å gå glipp av. I et publisert symposium i 2017 bekreftet Isenberg og Burstein, som begge underviser ved Louisiana State University, faktisk Trumps humpete selvidentifikasjon med Andrew Jackson. Det var ikke et kompliment. De avskyr Jackson som en brutalt partisk demagog som bygde på den tvilsomme arven etter Thomas Jefferson, benyttet seg av den demokratiske identiteten, utnyttet folkelig harme fra den utdannede eliten og laget en kult av sin egen voldelige personlighet. Jackson, kort sagt, var proto-Trump.

Adamsene var i hovedsak ikke ofre for ufortjente sjarlataner, men for deres egen politiske ineptitude.

Demokratiets problem presenterer et følgeargument som underforstått gjør Adamses – presidentene beseiret av Jefferson og Jackson – historiske anti-Trumps. Isenberg og Burstein klager over at godtroende historikere har forkjempet Jefferson og Jackson som skaperne av vårt mytiske demokrati – i virkeligheten, sier de, et falskt demokrati drevet av personlig ambisjon, partisk korrupsjon og skamløs panikk som skjulte de mektige interessene som virkelig hadde ansvaret. Familien Adams hadde den frekkelse å påpeke det elegante med denne racketen, og for det, hevder forfatterne, har historikere avvist dem som utstoppede, misantropiske utstoppede skjorter.

Isenberg og Burstein ønsker å gjenopprette og rettferdiggjøre det de beskriver som en tapt adamsisk visjon om en mer opphøyet, dydig, balansert, partipolitisk politikk, så i motsetning til systemet som beseiret dem, den altfor kjente forløperen til vårt eget. Etter Adamses’ standarder er ikke Trump en avvik. Han er et eksempel på alt i vår politikk som de motarbeidet forgjeves, spesielt det uredelige partidemokratiet som erstatter stammelojalitet og kjendisdyrkelse med informert debatt.

Men dette synet på fortiden og nåtiden er feil, historisk så vel som politisk. Adamsene var i hovedsak ikke ofre for ufortjente sjarlataner, men for deres egen politiske ineptitude. Og krisen som har gitt oss Donald Trump har ikke oppstått fra utskeielsene i en partipolitikk Adamsene foraktet, men fra partienes forringelse de siste tiårene. Trump, kjendisantipolitikeren, utnyttet denne nedgangen hensynsløst, og vant Det hvite hus gjennom en fiendtlig maktovertakelse av et sterkt rystet og splittet republikansk parti, som han nå har forvandlet til sitt personlige len.

Trump er ikke en skapning av partipolitikken som Jefferson og Jackson har utviklet. Han er dens antitese, en potensiell sterkmann som erobret presidentskapet ved å demonisere partipolitikk som en skamplett. Han vil bli stoppet bare hvis demokratene kan sette i gang en gjenopplivet, disiplinert partiopposisjon. I den kampen er den adamsiske tradisjonen i beste fall ubrukelig og i verste fall en skadelig distraksjon.

Isenberg og Bursteinoverdrive upopulariteten til Adamses blant historikere. Inntil Lin-Manuel Miranda rebranded den keiserlige Alexander Hamilton som en hiphop-innvandrersuperstjerne, hadde ingen Founding Father (unntatt kanskje George Washington) blitt lionisert av samtidige forfattere så mye som John Adams, fremfor alt i David McCulloughs Pulitzer-prisvinnende biografi i 2001 og HBO-serien som fulgte . Ikke mindre enn fire beundrende biografier om John Quincy Adams har dukket opp siden 1997. I en epoke da offentlighetens respekt for partipolitikk har krateret – og en rekke uavhengige kandidater, fra John Anderson og Ross Perot til Ralph Nader og Jill Stein, har spilt på denne fremmedgjøringen – historikeres vurdering av anti-partiet Adamses har steget høyere enn noen gang.

Viking

Demokratiets problem gir rike detaljer og innsikt til en etablert pro-Adams-fortelling om politikken i den tidlige republikken. Bokens viktigste bidrag er å flette sammen biografiene om far og sønn, og utdype vår forståelse av deres personlige og politiske liv. Det er ikke alltid en lykkelig historie. John Adams, en selvlaget politisk strever, kunne privat være vanskelig å etterleve – en dyster, ofte følsom mann som, som Isenberg og Burstein pent observerer, ikke møtte det sublime i verden han krysset. John Quincy Adams, født i offentlig tjeneste, ble oppdratt til å matche alvorlige fars forventninger. (I 1794, da han et øyeblikk utsatte enhver politisk ambisjon, fortalte faren ham at hvis han ikke klarte å nå lederen av landet sitt, vil det være på grunn av ditt eget Latskap Slenskhet og Utholdenhet .) Sønnen var hele livet plaget av det han kalte en overangstelig disposisjon som i dag ser ut som klinisk depresjon. Han kom seg likevel til toppen av haugen - i motsetning til sine mindre heldige yngre brødre, Charles og Thomas, som begge falt i hard drikking, og en av dem døde ung av alkoholisme.

Til tross for spenningen – eller kanskje på grunn av den – utviklet John og John Quincy et enestående bånd, en konvergens av temperament og intellekt som var avgjørende for begge menn. De delte kjærligheten til klassikerne, og tilbad filosofenes favorittromer, Cicero, som kombinerte intens politisk aktivitet og gravitas, hans republikanisme dempet av en aristokratisk forakt for lidenskap og uorden. De holdt seg til det Isenberg og Burstein kaller det Adamsiske credo, og blandet ærlighet, verdighet, lærdom og ære. Selv om John Quincy skaffet seg en kristen moralisme ukjent for sin far, lokaliserte begge mennene Amerikas stigende herlighet i dets kultivering av intellektuell fortreffelighet og uinteressert dyd. Alt dette fremmedgjorde dem fra den grove partipolitikken som dukket opp overalt hvor de så. Med tiden ble de menn uten parti, eller mer presist, medlemmer av et parti på to.

Av alle elementene i den tapte Adams-politikken er det mest avsky for politiske partier som tiltrekker og besjeler Isenberg og Burstein. Ved nasjonens grunnleggelse, minner de oss om, ble mistilliten til partiene bredt delt. Amerikanerne fryktet at partier, når de først ble konsolidert, ville hemme utviklingen av en nasjonal politisk moral, heve personlige ambisjoner og ende opp med å forankre enten diktatur eller oligarki.

Slike høye idealer kunne imidlertid ikke motstå interessesammenstøtet mellom Hamiltonske byboere og finansmenn og Jeffersonian-landsfolk og slaveholdere. Disse motstridende interessene produserte prototypene for moderne politiske partier – elitekontrollerte stemmeinnsamlingskonsepter som smigrer massene, baktaler motstandere og sikrer lojalitet med en kombinasjon av personlighetskulter og patronage. Fanget mellom designene til Hamilton og Jefferson, ble den høysinnede patrioten John Adams knust i 1800. Nesten 30 år senere – som avsluttet en kort, ett-parti Era of Good Feelings – ble John Quincy Adams styrtet av den demagogiske slaveholder Jackson og hans demokratiske parti av lojale avisredaktører og trådtrekkere. Snakk om demokrati, skriver Isenberg og Burstein, var røykskjermen som skjulte den virkelige motoren bak partipolitikk: en tørst etter materiell vinning og imperialistisk erobring, underskrevet av slaveri av svarte og voldelig ekspropriering av indianere.

Men disse kontoeneav Adams-presidentskapene er skjeve, og tar feil av Adamses' politiske naivitet og inkompetanse for uavhengig dyd, mens de eliminerer hendelser som ikke stemmer overens med forfatternes egne antipartiforutsetninger. John Adams, for eksempel, begynte sitt presidentskap med å beholde George Washingtons kabinett, som inkluderte en rekke plottere under kontroll av intrigøren Hamilton, som nå utenfor regjeringen var fast bestemt på å manipulere administrasjonen. Planleggingen av disse føderalistiske presidentrådgiverne bidro til å manøvrere Adams til handlinger Isenberg og Burstein noen ganger erkjenner, men bagatelliserer. Han forberedte seg på å starte militære operasjoner mot Frankrike. Han godkjente kongressens opprettelse av en stor landforsvarsstyrke som ble til en politisert stående hær under Hamiltons kontroll. Han signerte Alien and Sedition Acts, som pekte ut innvandrere og pisket opp nativismen mens han direkte angrep pressefriheten.

Ved å støtte det Jefferson kalte heksenes regjeringstid, sørget den ulykkelige Adams for at Jeffersonians ville bestride hans gjenvalg. Etter å ha oppdaget innspillene for sent til å gjenvinne kommandoen, endret han kurs, forfulgte fred med Frankrike og oppløste den provisoriske hæren – bare for å bli rasende fordømt av Hamilton på tampen av valget i 1800. Adams forlot embetet fortumlet og forbitret, under oppsigelse mot hans antatte allierte så vel som løgnaktige avisredaktører. Han var overbevist om at hans nederlag beviste at vi ikke har noen amerikanere i Amerika.

John Quincy Adams var en genuin visjonær, med dristige planer om å utvide nasjonens moralske, vitenskapelige, pedagogiske og kommersielle kapasitet. Men han kom til makten gjennom en av de største tabbene i vår politiske historie, den såkalte korrupte handelen. I den fireveis presidentkonkurransen i 1824 hevdet Andrew Jackson både populær og valghøyskole-pluralitet, men Adams vant presidentskapet i Representantenes hus takket være støtten fra Jacksons nemesis, Speaker of the House Henry Clay. Dager senere kunngjorde Adams privat at han hadde tilbudt Clay jobben som utenriksminister, den nest mektigste direktørposten – et ødeleggende eksempel på hvordan korrupsjon kan være like fordømmende som den virkelige varen.

Rettferdig eller ikke, røverkjøpet stemplet Adams fra starten som en lurt, illegitim president, og deretter undergravde hans tonedøve rettferdighet kontinuerlig presidentskapet hans. Han kunngjorde sitt dristige program for føderale forbedringer med et skrekkfremkallende slag mot velgerne, og oppfordret kongressen til ikke å la seg lamme av viljen til våre velgere. Han nektet å bruke de politiske verktøyene han hadde til rådighet, fremfor alt patronage, for å støtte opp mot den nye Jackson-opposisjonen. Da tilhengere av hans mislykkede gjenvalgsbud mot Jackson i 1828 sirkulerte hastige angrep på Jacksons kone så vel som på kandidaten selv, benektet Adams selvrettferdig enhver involvering i baktalelsen, fornærmet til og med for å være implisert.

I motsetning til faren hadde John Quincy Adams en andre akt. Han returnerte til Washington som kongressmedlem og ble en ressurssterk og uforsonlig fiende av slavemakten og dens innsats for å kneble debatten om slaveri i nasjonal politikk. Likevel ignorerer Isenberg og Burstein hvordan Adams, da han kom inn i politikken igjen, ble en selvskreven ivrig tilhenger av datidens store populistiske bevegelse, Anti-Masonic Party, som med tiden oppløste seg i den nordlige antislaveri-fløyen til det anti-jacksonske Whig-partiet. .

Selv om han aldri var en konvensjonell festmann, lærte Adams forsinket hvordan han kunne distribuere talentene sine innenfor partiets rammer. Han hisset opp både folkelig og kongressoppfatning som Old Man Eloquent in the House, og planla strategi med radikale avskaffelsesforkjempere så vel som hans antislaveri-husallierte for å omgjøre kneble-regelen. De oppnådde endelig suksess i 1844. Da Adams kollapset og døde på Capitol, fire år senere, hadde han bidratt til å bane vei for det som til slutt skulle bli det republikanske partiet, det første antislaveripartiet i historien. Den største lederen for det partiet ville være en beundrer av Adams - den enestående Whig-kongressmedlem Abraham Lincoln, en dyktig og lite unnskyldende partipolitiker som tilfeldigvis befant seg på gulvet i huset i det øyeblikket Adams krøllet sammen.

Etter borgerkrigen,forakt for partipolitikkens skitne operasjoner ga en distinkt antipartisanstil, tydelig over hele det politiske spekteret. Gjennom påfølgende generasjoner av Mugwumps, Progressives, en rekke andre gode regjeringsgrupper og nye politiske opprør, bidro antipartisanskap til forskjellige korstog, forent i troen på at opplyst demokrati ville trives uten bånd fra partipolitikken.

Anbefalt lesing

  • Gjenopplivingen av John Quincy Adams

    David Waldstreicher
  • Donald Trump og arven etter Andrew Jackson

    Steve Inskeep
  • Fra mai 1927: John Adams As He Lived

    John Adams

Ironisk nok har den antipartiske stilen, knyttet til noen av de mørkere impulsene fra vår politiske historie, kulminert i Donald Trumps presidentskap. I det lange kjølvannet av Vietnamkrigen og Watergate ble begge store partier slått innenfra, institusjonelt så vel som ideologisk. Demokratene, etter traumene på slutten av 1960-tallet, spesielt volden på deres nasjonale stevne i 1968, reformerte bevisst sin nasjonale struktur for å redusere makten til partiledere. Resultatet var å gjøre partiet til konkurrerende interessegrupper som mangler klar retning. Republikanerne, ledet etter Watergate av bevegelsens konservative som forkjempet Ronald Reagan, satte i gang en radikaliseringsprosess personifisert av Newt Gingrich. Fortroppen demoniserte regjeringen stadig sterkere mens den kontinuerlig angrep et avtagende partietablissement. Gå inn på Trump, som lovet å drenere sumpen som de korrupte taperpolitikerne hadde skapt og som sverget å sette Amerika først, over alt annet, inkludert partiet.

Andre elementer av Trumps oppgang inviterer til historiske analogier som er lite flatterende for Adamses. Med Alien and Sedition Acts, for eksempel, godkjente John Adams uheroisk utnyttelsen av anti-immigrant-nativisme mens han forfulgte og til og med fengslet uvennlige avisredaktører som fiender av folket. Hans største handling som president var å snu kursen og sette hans gjenvalg i fare når han innså marerittet hans presidentskap skapte.

John Quincy Adams etterlot seg to divergerende arv. Den ene var en farseeing president som foraktet partipolitikk, oppnådde lite og ble ødelagt. Den andre, fullført på et kontor langt under presidentskapet, innebar å fremme en radikal sak gjennom snedige manøvrer og bidra til å inspirere det som ble det republikanske partiet. Ser vi til 2020, ser det ut til at det beste høysinnede alternativet til Trump er Howard Schultz, den tidligere administrerende direktøren i den progressive Starbucks-kjeden, som forkynner sin antipartidyd så vel som sin rimelige måtehold. Fortell det imidlertid til Trumps sanneste og mest effektive fiende, en datter så vel som en veteran fra vanæret, hardbitt partipolitikk: Speaker of the House Nancy Pelosi.


Denne artikkelen vises i den trykte utgaven av mai 2019 med overskriften The Problem With High-Minded Politics.