Leser Raphael i Hanoi

Kritisk etterforskning frarådes i moderne vietnamesiske skoler. Men, hevder en student, det er en oppmuntrende trend med unge mennesker som søker etter alternative synspunkter fra hele verden.

Heritage / Getty

Den andre årlige studentskriveprisen, en konkurranse arrangert av Atlanteren og College Board, utfordret elever på videregående skole til å ta en nærlesing av et kunstverk som inspirerer dem. Mer enn 2000 studenter fra 44 land deltok. To dusin professorer i komposisjon og kunsthistorie begrenset feltet til 20 semifinalister, og et dommerpanel fra College Board og Atlanteren gjorde det endelige valget. Vinneren, Thanh T. Nguyen, bor i Hanoi, Vietnam, og vil gå på Duke University denne høsten.




TILristotle er jordisk;Platon, overjordisk. Tenkerne er sekulære, men arkitekturen er kristen. De største høyrenessansekunstnerne – Michelangelo, Leonardo, Bramante – smelter sammen med de største hodene i det gamle Hellas. Lyset oversvømmer freskomaleriet, lyset fra en tidsalder med klassisk antikkens vekkelse, av kunstner-humanisten, av åndelig og intellektuell forsoning. Til å begynne med trodde jeg Skolen i Athen kunne bare forstås som den strålende gjenoppdagelsen av den gamle vestlige tradisjonen av renessanseeuropeere. Hvilken verdi har det for en vietnameser som meg, oppdratt i en fundamentalt annen tid, kultur og utdanningssystem? Enda nærmere studier avslørte at maleriet representerer et ideal om læring like universelt som det er inspirerende: nådeløs, uhindret kritisk undersøkelse som krysser fysiske, kulturelle og disiplinære grenser. Resonerer fra det gamle Athen gjennom renessansens Italia til dagens Hanoi, hvor jeg bor, idealet avbildet i Rafaels Skole berger håpet om at kjærligheten til kunnskap vil råde til tross for kulturelle og politiske begrensninger.

Tittelen Skolen i Athen er en feilbetegnelse som skjuler Raphaels brede visjon om læring. På bannere over fresken, som ble malt mellom 1509 og 1511 under oppdrag fra pave Julius II, sto det Erkjennelse av årsaker , som betyr Søk kunnskap om årsaker. Med det ser Raphael ut til å antyde at det som forener figurene verken er en institusjon eller prestisje, men en felles søken etter kunnskap og visdom (å vite hvorfor, som Aristoteles sa det). Verket er ikke så mye en forherligelse av antikkens store tenkere som en lovprisning av selve læringsprosessen.

Raphael formidler sinnets liv gjennom fysiske aktiviteter. I dag har vi en tendens til å ta denne oppfatningen av intellektuelt engasjement for gitt; tilbake på begynnelsen av 1500-tallet var det imidlertid revolusjonerende. I følge Glenn W. Most i Reading Raphael: Skolen i Athen og Dens Pre-Text, i tradisjonen med å personifisere de syv liberale kunstene i maleriet, hadde filosofien vanligvis blitt fremstilt som en idealisert kvinne flankert av mannlige filosofer. Selv om Raphael refererte til denne tradisjonen ved å male en tronende dame på en tondo over fresken, skilte Raphael henne fullstendig fra den sentrale scenen, og lot Platon og Aristoteles dominere. Mens forskere har fokusert på kontrasten og balansen mellom Platon og Aristoteles – alt fra håndbevegelsene deres til fargene på klærne deres – er det som imponerer meg mest, Raphaels beslutning om ikke å legge vekt på en idealisert personifisering av kunnskap, men vanlige dødelige fordypet i prosessen. å søke kunnskap gjennom å demonstrere og debattere.

Mens jeg hadde det gøy å identifisere hver figur, ble jeg faktisk overrasket over pluralismen og inkluderendeheten til Raphaels visjon om læring. Etter noen tellinger kommer bare en tredjedel av figurene fra det gamle Athen; andre levde langt utover den tiden eller stedet. Raphael inkluderte til og med tenkere utenfor den vestlige kanon, inkludert Zoroaster, en profet fra det gamle Persia, og Averroës, en middelaldersk islamsk lærd og en tolker av Aristoteles filosofi.

Fra september 2016-utgaven vår

Sjekk ut hele innholdsfortegnelsen og finn din neste historie å lese.

Se mer

Disse to figurene utfordrer også den felles forståelsen av at de ulike tenkerne kan skilles pent langs idealisme-realisme-aksen mellom Platon og Aristoteles. Averroës var en strålende lege, fysiker og astronom, men han er plassert på siden av idealisten Platon, og konsulterer Pythagoras, som ofte forbindes med mystikk. På samme måte representerer Zoroaster, som ligner en astrolog som holder en himmelsk klode, praksisen med å studere stjernene og planetene for å forkynne menneskelige anliggender – og dermed blande himmelske og jordiske studier. Alt dette ser ut til å anerkjenne undersøkelsens ånd som å være fullstendig inkluderende, som krysser tidsmessige, geografiske, kulturelle og disiplinære grenser.

Uansett hvor inspirerende denne visjonen om læring kan være, lurte jeg fortsatt på hvor betrakteren passer inn. Skal vi rett og slett se på disse store skikkelsene med beundring for deres nådeløse jakt på kunnskap? Robert Haas, i Rafaels Skolen i Athen : Et teorem i et maleri? , gir et oppbyggelig svar: Raphael maler her ikke en historisk samling, men en renessansebiblioteksamling. Ifølge Haas personifiserer filosofene bøkene sine. Jeg finner denne tolkningen intuitiv, fordi fresken ble malt på en vegg av Rom til Segnatura , deretter pavens personlige bibliotek. Den antyder også en større sannhet om studiet av klassiske bøker. For å fremstille de store tenkerne brukte Raphael illusjonisme, en teknikk som får figurene til å se ut til å være i samme rom som betrakteren. Dermed blir betrakteren ikke bare en passiv observatør av bevart kunnskap, men en deltaker i pågående samtaler som strekker seg over land og århundrer.

Med denne tolkningen i tankene, har jeg sett på Raphaels freske som en invitasjon til å engasjere seg med fortidens store tenkere – for å lære av eller stille spørsmål ved deres ideer. Dessverre har en slik invitasjon i stor grad blitt holdt tilbake fra studenter i Vietnam. Her har ideologiske begrensninger i det moderne utdanningssystemet sammen med en tradisjon for utenatlæring resultert i begrenset utforskning av et snevert spekter av ideer. For eksempel, i obligatoriske samfunnsfag på videregående skole, introduseres filosofi kun for å fremme marxisme-leninisme. Ideer ser ut til å bli lært ikke så mye for kritiske studier som for nasjonsbygging, gjennom å fremme et enkelt verdensbilde.

Men i stedet for å være pessimistisk, er jeg inspirert av forestillingen om at Skolen i Athen representerer et personlig bibliotek, for det antyder at hvis vi anerkjenner behovet for å avlære vanene til vår formelle skolegang, og streber etter å være uavhengige tenkere og engasjere oss i bøker, kan vi fortsatt oppnå sann visdom. Dessuten gir maleriets historiske kontekst meg håp om at jakten på kunnskap i Vietnam kan blomstre i fremtiden. Akkurat som velstand og fritid gjorde det mulig for gamle athenere å tenke over høysinnede ideer, og en bølge av rikdom på grunn av handel som innledet renessansen i Italia, kan Vietnams raske økonomiske vekst endre dens intellektuelle scene. Flere individer søker utdanning og arbeid i utlandet, og bringer deretter tilbake nye ideer og metoder for læring for yngre generasjoner. Et økende antall fremmedspråklige elever betyr at verk av et bredere spekter av tenkere kan oversettes, undersøkes og diskuteres. Selv om vi har langt mer arbeid foran oss, er det lovende å se debattorganisasjoner og eksperimentelle læringsmiljøer spire frem. I Hanoi, for eksempel, har en uformell organisasjon kalt Integrity Network samlet en gruppe ledende teoretikere og studenter innen humaniora og samfunnsvitenskap for å danne Reading Circle Vietnam, hvis deltakere diskuterer bøker og debatterer med eksperter om en rekke emner. Spørsmålene som stilles, om emner som spenner fra demokrati til frihet til feminisme til gyldigheten av vietnamesisk nasjonalisme, blir stadig dristigere og oppmuntrer til kontrasterende perspektiver. Selv om de fortsatt er små i omfang, ser disse initiativene ut til å være banebrytende en trend som jeg er glad for å være en del av.

Dette oppmuntrende tegnet beviser at i stedet for tankeløst å absorbere et enkelt perspektiv, er flere og flere vietnamesiske ungdommer interessert i å søke alternative synspunkter fra hele verden, spesielt innen historie og politikk. Likevel kan vi fortsatt gjøre det bedre i å utvide Raphaels ideal om kritisk undersøkelse i våre intellektuelle bestrebelser. For eksempel begynte nylig medlemmer av en klubb med studenter på videregående skole og høyskoler som er interessert i internasjonale relasjoner, inkludert meg, å lese verkene til Henry Kissinger. Vi beundret hans effektive realpolitikk og edle tolkning av amerikansk diplomati. Det er faktisk noe å lære av Kissingers innsats for å avslutte Vietnamkrigen og normalisere USAs forhold til Kina. Etter videre forskning finner jeg det imidlertid urovekkende at det ikke var noen debatt eller engang anerkjennelse blant oss av Kissingers handlinger (noen kritikere har kalt dem krigsforbrytelser) for å støtte hemmelig bombing i Kambodsja, massakrer i det som da var Øst-Pakistan, og undertrykkende regimer. i Latin-Amerika. Kanskje på grunn av en langvarig tendens til å akseptere autoritativiteten til store ideer, i stedet for å nøye undersøke dem, behandlet vi ganske enkelt tankene hans med ærbødighet. Vår tilnærming var langt fra den som ble udødeliggjort i Raphaels maleri.

Den mest innsiktsfulle leksjonen jeg hentet fra Skolen i Athen er at de store tenkerne ikke er der for at vi skal respektere uten tvil, men snarere for at vi skal stille spørsmålstegn ved respekt. For meg er verket sterkt til syvende og sist fordi det minner meg om at selv under mitt lands omstendigheter kan individer som elsker læring jobbe mot idealet det skildrer. Den universelle ånden av intellektuell frihet og kritisk undersøkelse kan ikke dempes, og selv om jeg ser frem til å se maleriet personlig en dag, vil jeg alltid strebe etter å etablere en personlig skole i Athen uansett hvor min søken etter kunnskap tar meg.