En avsidesliggende paradisøy er nå en søppelplass for plast

Henderson Island er isolert og ubebodd - men strendene er fortsatt dekket av søppel.

Plastrester på East Beach, Henderson Island(Jennifer Lavers)

Henderson Island er omtrent det mest avsidesliggende stedet du kan besøke uten å forlate planeten. Den ligger rett i midten av Sør-Stillehavet, 3500 miles fra New Zealand i den ene retningen og ytterligere 3500 miles fra Sør-Amerika i den andre. For å komme dit, Jennifer Lavers måtte fly fra Tasmania til Tahiti, ta et lite fly en gang i uken til Gambierøyene, bli med på et frakteskip som allerede hadde seilt i 10 dager fra New Zealand, og be det endre kurs for Henderson. Ingen skip reiser dit med mindre du spesifikt ber om det.



Og likevel, på en eller annen måte, har Google Street View vært der. Lavers tok virtuelle spaserturer langs to av øyas strender før hun foretok sin episke reise. Det var da hun innså hvor mye plast det er.

Du kan se selv. Trekk Henderson Island opp på Google Maps og dra den gule avataren til bunnen av den østlige stranden. Nå, begynn å gå. Det starter diskret: en flaske her, litt slange der. Men snart hoper det seg opp til sanden er teppet i flerfarget søppel.

Det totale søppelet på Henderson - alle 17 000 kilo av det - representerer bare 2 sekunder av verdens plastproduksjon.

Da Lavers faktisk ankom Henderson, fant hun det situasjonen var enda verre enn bildene antydet. På landingsstedet hennes kom teamet hennes umiddelbart over et lastebildekk – så stort og dypt begravet at de ikke kunne flytte det. Det var en advarsel, sa hun. Det ble verre og verre. Det er et område som vi kaller søppellappen, hvor du ikke kan sette ned foten uten å tråkke på en flaskekork. Det store volumet tok virkelig pusten fra meg av alle de feile grunnene.

Henderson burde være perfekt. Det er ubebodd. Turister drar ikke dit. Det er ingen rundt som kan kaste søppel. Hele stedet ble erklært et verdensarvsted av FN i 1988. Den nærmeste bosetningen er 71 miles unna, og har bare 40 mennesker på den. Og likevel har sjøfartsplast gjort det til enda en av menneskehetens skraphauger. Det er virkelig et av de siste paradisene som er igjen på jorden, og et av de minst besøkte, men sterkt beskyttede landområdene på planeten, sier Lavers. Men jeg tror ikke jeg har stått et sted og vært så fullstendig og fullstendig omgitt av plast.

Teamet fant flere lilla eremittkrabber som hadde begynt å dytte søppelet deres i søppel, ved å bruke flaskekorker og annet avfall i stedet for skjell. Andre innbyggere på øya var ikke så heldige; minst én havskilpadde hadde blitt dødelig viklet inn i fiskesnøre. Og laget selv slet med å klare seg. Etter en stund må hjernen din slå seg av, sier Lavers. Du fokuserer på ting som en lekedyr eller noen terninger – noe som minner deg om noe morsomt fra barndommen. Det er mestringsmekanismen.

En lilla eremittkrabbe på Henderson Island. Kreditt: Jennifer Lavers

Lavers, en forsker ved University of Hobart, har i årevis dokumentert omfanget av plastforurensning på verdens fjerntliggende øyer. Hun og hennes kolleger, bl.a Alexander Bond fra Royal Society for the Protection of Birds, ankom Henderson i 2015, og brukte tre måneder med å telle søppelet .

Det var ingen lett opplevelse. Jada, det var sandstrender, svaiende palmer og fantastisk utsikt. Men øya har ikke ferskvann, og den blir ofte rammet av stormer som vil sende kokosnøtter – eller hele trær – inn i teamets telt midt på natten. Henderson er også en korallatoll, noe som betyr at det meste av landet består av sylskarpe steiner som skjærer seg gjennom lagets sko. De endte opp med å fjerne tau fra stranden for å surre det oppløste fottøyet sammen. Bortsett fra noen smale strekninger med sandstrand, vil resten av øya drepe deg, sier Lavers.

På disse strendene endte teamet opp med å finne mer enn 53 000 stykker menneskeskapt rusk. Etter deres estimat er øyas 14 kvadratkilometer hjem til mer enn 37 millioner søppelbiter, som til sammen veier 17 000 kilo. Hver kvadratmeter av Hendersons strender har mellom 20 og 670 plastbiter på overflaten og mellom 50 og 4500 biter nedgravd i de øverste 10 centimeterne. Dessuten fortsetter søppelet å komme. Lavers anslår at hver dag skyller minst 3 750 ferske stykker søppel opp på øyas nordstrand - en akkumuleringsrate som er 100 000 ganger høyere enn det som er rapportert andre steder.

Opprydding er ikke et alternativ.

Hvis disse estimatene er riktige, har deler av Henderson den høyeste tettheten av plastrester som er rapportert noe sted i verden. Men Jenna Jambeck , fra University of Georgia, bemerker at dataene er utrolig varierende. Og Denise Hardesty , fra CSIRO, Australias føderale forskningsbyrå, sier at det er vanskelig å sammenligne på tvers av nettsteder fordi forskjellige prøvetakingsmetoder kan gi svært forskjellige resultater. Likevel, uansett om tallene slår rekorder eller ikke, er det klart fra bildene alene at Henderson er hjem til en ugudelig mengde søppel – som andre visstnok uberørte øyer .

Overflatelaget av havene inneholder nå mer enn fem billioner stykker plast , for det meste i form av bittesmå millimeter brede fragmenter. Det er imponerende, mengden plast som bare flyter i midten av ingensteds, sier forsker Leandra Gonçalves , som har brukt tid på å gjøre undersøkelser av oseanisk plast. Kyster fungerer som synker for det flytende søppelet, spesielt hvis de sitter innenfor sirkulære havstrømmer kalt gyres. Når søppelet vårt kommer inn i disse strømmene, kan det dra på en lang reise til en strandlinje avbryter banen. Henderson er imidlertid bare i utkanten av Sør-Stillehavet. Det viser at omtrent enhver større strøm kan transportere plast, sier Lavers.

Når plasten har vasket opp, har den en tendens til å gå i stykker. Hvis en melkekanne eller vannflaske skyller i land på en avsidesliggende øy, er den sprø av UV-stråling, sier Hardesty. Det er på et sted der bølger og vind, som virker mot harde fysiske gjenstander som sand og steiner, kan bryte den i mindre biter. Nå har den enkelte gjenstanden blitt hundrevis eller tusenvis av veldig små fragmenter. Og de blir begravet - en permanent del av øyhjemmene deres.

Kildene til rusk er mangfoldige. Lavers og Bond sporet gjenstandene til 24 forskjellige land fra alle kontinenter bortsett fra Antarktis. Det fortalte oss at ingen land har mer eller mindre skylden for dette, sier hun. Det er ikke bare kommersielle fiskerier eller cruiseskip. Mye av dette kom fra stormavløp, og sannsynligvis forsøpling på strendene i — herregud vet, velg en by hvor som helst i verden.

For Henderson er ikke opprydding et alternativ, sier hun. Det er for vanskelig å komme til, og for vanskelig å leve på. Den eneste måten å stoppe dette problemet på er å kutte av plasten ved kilden.

Det totale søppelet på Henderson - alle 17 000 kilo av det - representerer bare 2 sekunder av verdens plastproduksjon, som har økt med 180 ganger de siste seks tiårene. Vi må ta miljøkostnadene inn i den produksjonen, slik at det ikke bare er 1 eller 2 cent å kjøpe et sugerør eller en takeaway-beholder, sier Lavers. Vi bruker plast i hvert eneste aspekt av samfunnet vårt, og vi kan ikke bare endre en eller to ting.