Kongens retur

LeBron James har lidd av PR-feil og offentlig kritikk ved siden av sine prestasjoner på banen. Søndag kveld oppnådde han en utvetydig triumf.

USA Today Sports / Reuters

Fra nesten det øyeblikket han først tråkket på en NBA-bane som 18-åring, har LeBron James vært et makeløst talent. Med seks fot åtte tommer høy og 250 pund, med et sinn som konkurrerer med alle i basketballhistorien, er James like deler imponerende og intelligent, i stand til å tenke over eller overmanne motstanderne i henhold til hans innfall. Det han ikke alltid har vært, i det minste til dette punktet i karrieren, blir omfavnet.



I 2010 forlot han selvfølgelig Cleveland Cavaliers for Miami Heat via en lite gjennomtenkt ESPN spesielt, men til og med før den PR-feilen, og etter at han kom tilbake til Ohio fire år senere, hadde James et uforholdsmessig kor av kritikere gitt hans prestasjoner. Fans og kommentatorer stilte spørsmål ved hans evne til å fungere under stress i slutten av kampen; amatørhistorikere slo rekorden hans i finalen (før søndag kveld hadde han vunnet to mesterskap på fem turer, begge med superstjernene han ble med i Miami). Hvis hver epoke får de ikonene den fortjener, virket James til tider som en manifestasjon av en sportskultur som tipper mot negativitet. På Twitter og radioprogrammer ønsket fansen mer enn noe annet å nøste, og han ga akkurat den rette blandingen av evner og opplevde mangler for å gi uendelig fôr.

Anbefalt lesing

  • LeBron James: Spiller, trener eller begge deler?

    Robert O'Connell
  • Den blodige, brutale virksomheten ved å være en tenåringsjente

    Shirley Li
  • «Tidslinjen dere alle lever i er i ferd med å kollapse»

    Amanda Wicks

Søndag kveld vant James and the Cavaliers imidlertid NBA-mesterskapet i 2016, den første tittelen av noe slag for Cleveland på mer enn et halvt århundre. For å gjøre det slo de Golden State Warriors, som hadde vunnet flest kamper i serien i ligaens historie og hadde en 3-1 ledelse i finalen, noe som tvang Cavaliers til å utføre den enestående bragden å vinne alle siste tre kampene. For laget og byen var det ren glede. For James, som satte sammen en prestasjon gjennom tidene og ble kåret til den enstemmige finalens mest verdifulle spiller, var det noe enda mer. Tretten år inn i en karriere preget like mye av tilhørende grumling som av oppvisninger av genialitet på banen, har han oppnådd en utvetydig triumf, en triumf utenfor selv den mest kyniske bebreidelsen.

Spillet som fester seg i hodet mitt kom sent i den sjette kampen i finalen, med Cavaliers med 11 poengs ledelse. James driblet på toppen av nøkkelen, omtrent 25 fot fra felgen. Det så ut til at han ikke hadde noe særlig hastverk, presset ballen fra den ene hånden til den andre og spratt på føttene, men Warriors ble anspent da de så ham, og det med god grunn. I kamp 5 hadde James totalt 41 poeng, 16 returer og syv assists, og allerede i kveldens kamp hadde han lagt til 36 poeng til. To ganger hadde han falt inn trepoengere; tre ganger hadde han bøyd felgen med tohånds dunker. Så selv om James ble liggende, flyttet Golden State-forsvaret seg litt mot ham, og satte seg fast mot et driv. Han sendte en pasning over hodet til midterste Tristan Thompson, som fanget den og la den inn, noe som mer eller mindre satte kampen utenfor rekkevidde.

Andre sekvenser vil garantert vise seg å være mer ikoniske enn denne - James blokkerer Stephen Currys skudd utenfor banen sekunder senere, for eksempel, eller hans løp nedover banen i sluttminuttene av søndagens kamp 7 for å kvele et mulig klarsignal fra Golden State skutt mot bakbrettet – men ingen er mer illustrerende for hans spesielle geni for sporten, spesielt ettersom den kunngjorde seg selv den siste uken. Han gjorde alt en basketballspiller kan gjøre, og byttet slag i de beleilige øyeblikkene. Slik andre kunne manøvrere i et enkelt spill, finte den ene veien og deretter gå den andre, så det ut til at James manipulerte de større mønstrene i spillet. I løpet av en strekning løp han seg frem til felgen igjen og igjen; når forsvaret tilpasset seg det, brukte han den neste lille tiden på å sende pasninger til skytterne som var stasjonert rundt ham. I løpet av finalen spilte han flere minutter enn noen på begge lagene, scoret flere poeng, leverte flere assist, tok flere returer og blokkerte flere skudd.

På pressekonferanser rett etter kamper og på dagene i mellom var han imidlertid ikke selvhøytidelig, men rolig. På spørsmål om muligheten for å gi Cleveland en etterlengtet tittel, sa han, jeg vil gi alt jeg har og leve med resultatene. På et mer presist spørsmål om han trodde resultatet av serien ville definere arven hans, sa han bare: Nei. Hvis dette var bevis på den hardt opptjente visdommen han hadde oppnådd gjennom årene – da han ankom Miami, hadde han beryktet kunngjort oppmerksomheten hans om å vinne ikke fem, ikke seks, ikke syv mesterskap – det virket også som Zen til noen som har lært å ikke finne sin verdi i offentlig favør.

Tretten år inn i en karriere preget like mye av tilhørende grumling som av oppvisninger av genialitet på banen, har han oppnådd en utvetydig triumf.

I det avgjørende spillet registrerte James en trippel-double, og strobte over banen for å dukke opp på de avgjørende koordinatene i de avgjørende øyeblikkene. Han kastet ned dundrende dunks, blokkerte skudd, og etter å ha tatt en hard foul i sluttsekundene, gjorde han straffekastet som befestet seieren. Da den siste summeren lød, sank han til gulvet og gråt, og da han holdt sin siste pressekonferanse for sesongen, sa han at han tenkte på at folk skulle telle meg ut. Jeg har ikke gjort annet enn å være tro mot spillet, gi alt jeg har til spillet, lagt hjertet, blodet, svetten og tårene mine inn i spillet, og folk vil fortsatt tvile på hva jeg er i stand til å gjøre .

NBA-sluttspillet i 2016 så ut til å være en kulminasjon fra starten av. The Warriors hadde spilt nesten perfekt hele året, og fikk fans over hele verden med sin sømløse, telepatiske spillestil. Curry, Golden States superstjerne point guard, hadde blitt ligaens MVP og dens mest populære spiller. Dette var et lag som ikke bare vant, men som sto i front av en basketballrevolusjon, et lag som satte pris på raske pasninger og spillerbevegelser og nydelige trepoengere. Det var praktisk talt gitt at de skulle vinne tittelen; spørsmålet var bare hvor bra de ville se ut når de gjorde det.

Sluttspillet endte opp med å bli en kulminasjon, men det kommer mye lengre tid. Før søndag kveld var LeBron James sin karriere en slurvete collage av ekspertise og prestasjon og offentlig oppfatning og berømmelse fra det 21. århundre. Etter søndag kveld får det en ny klarhet. James har alltid vært en av de beste basketballspillerne noen har sett, en av de beste idrettsutøverne i nyere historie, men de siste dagene spilte han så bra, mot så skremmende odds, at han til slutt ikke ga oss noe annet valg enn å se.