Revolusjonen er allerede i gang

Langt fra å få amerikanere til å lengte etter stabilitet, understreker pandemien hvordan alt er oppe.

En illustrasjon av røde prikker som er tilfeldig plassert over en etsning av revolusjonære

wikicommons / Atlanterhavet

Om forfatteren:Rebecca L. Spang er professor i historie ved Indiana University. Hun er forfatteren av Oppfinnelsen av restauranten: Paris og moderne gastronomisk kultur og av Ting og penger i den franske revolusjonens tid .



Frykt feier over landet. Mange virksomheter kollapser. Noen enorme formuer er gjort. Panikkfulle forbrukere lager papir, mat og våpen. Regjeringens reaksjon er inkonsekvent og ineffektiv. Vanlig handel stopper opp; investorer finner ingen trygge eiendeler. Politisk fraksjonisme blir mer intens. Alt faller fra hverandre.

Alt dette var like sant for det revolusjonære Frankrike i 1789 og 1790 som for USA i dag. Are vi i begynnelsen av en revolusjon som ennå ikke har fått navn? Vil vi være det? At vi står på randen av en stor transformasjon virker åpenbart. Begynnelsen av den neste depresjonen, en utfordring som ligner andre verdenskrig, en nasjonal midtlivskrise — disse sammenligningene har blitt tilbudt og mange flere. Men få kaller vårt nåværende øyeblikk en revolusjon, og noen har antydet at koronaviruspandemien – sammenfallende som den har gjort med økningen i Joe Bidens bud på den demokratiske presidentnominasjonen og nedgangen til Bernie Sanders – markerer slutten på enhver slik mulighet. Coronaviruset drepte revolusjonen, erklærte overskriften på et nylig essay i Atlanteren av Shadi Hamid, som hevdet at COVID-19-krisen får folk til å lengte etter normalitet over dype strukturelle endringer. Som historiker av Frankrike på 1700- og 1800-tallet tror jeg påstander som disse er feil.

Et presserende ønske om stabilitet – for en rask løsning på omveltninger – er faktisk helt karakteristisk for enhver revolusjonær æra. Jeg ber om at vi blir ferdige til jul, skrev en beleiret medlem av franskmennene Grunnlovgivende forsamling til en god venn i oktober 1789. I virkeligheten brukte det selvsagt forsamlingen ytterligere to år på å fullføre sine oppgaver, deretter en annen montering ble valgt; en republikk ble erklært; Ludvig XVI ble stilt for retten og henrettet i januar 1793; General Napoleon Bonaparte ble første konsul i 1799 og keiser i 1804; Europa ble oppslukt av kriger fra 1792 til 1815. Kort sagt, livet gikk aldri tilbake til hvordan det hadde vært før 1789.

USA har kanskje ikke en revolusjon akkurat nå, men vi lever sikkert i revolusjonære tider. Hvis vi ikke oppfatter dem slik, er det fordi både nyhetsdekning og hverdagssamtaler tenner på ikke-menneskelige agenter. I stedet for visjonære ledere eller rasende folkemengder, ser det ut til at virus, markeder og klimaendringer forme hendelser i dag. Historien føles som om den er ute av våre hender.

Noen ganger forestiller folk seg gårsdagens revolusjoner som planlagt og utført av selvbevisste revolusjonære, men dette har sjelden eller aldri vært tilfelle. I stedet er revolusjoner perioder der sosiale aktører med ulike agendaer (bønder som stjeler kaniner, byboere som plyndrer bomstasjoner, lovgivere som skriver en grunnlov, engstelige parisere på jakt etter våpen ved Bastillefestningen) blir smeltet sammen til en mer eller mindre stabil konstellasjon. Den mest tidløse og frigjørende lærdommen fra den franske revolusjonen er at mennesker lager historie. På samme måte vil handlingene vi tar og valgene vi tar i dag forme både hvilken fremtid vi får og hva vi husker fra fortiden.

Analogier mellom de første månedene av den franske revolusjonen og vårt nåværende øyeblikk er enkle å tegne. Anthony Fauci, eksperten på infeksjonssykdommer som president Donald Trump ofte setter på sidelinjen eller ignorerer, er Jacques Necker, Louis XVIs populære finansminister. Neckers avfyring tidlig i juli 1789 ble sett på som en katastrofe: Det var som å miste faren din, skrev matematikeren og astronomen Jean Sylvain Bailly i memoarene sine. Den nylige økningen i amerikansk våpen- og ammunisjonssalg minner om pariserne som stormet Bastille-festningen i håp om å finne våpen og krutt. (De løslot forresten en håndfull individer som var fengslet der, men det var ikke mengden opprinnelige hensikt.) Konflikten mellom by-, delstats- og føderale tjenestemenn om koronavirus-relaterte nedleggelser er direkte parallelle med 1789s kommunale revolusjoner, der noen byer hadde ledere som raskt proklamerte hengivenhet til den nye nasjonalforsamlingen, mens lederne i andre byer forble lojale mot de gamle strukturene for eneveldig kongemakt og ordførerne og ordførerne til enda andre ble avsatt med vold.

At sammenligninger så lett kan gjøres mellom begynnelsen av den franske revolusjonen og USA i dag, betyr ikke at amerikanere er skjebnenes til å se et terrorregime eller at et militærdiktatur som Napoleons truer stort i vår fremtid. Det det betyr er at alt er oppe. Amerikas forente stater kan implodere under ytre press og sine egne alvorlige motsetninger, eller det kan tenkes om og omformåles. Livet vil heller ikke gå tilbake til det normale for oss, fordi normene fra de siste tiårene rett og slett ikke lenger er holdbare for et stort antall amerikanere. I løpet av en enkelt uke i mars sendte 3,3 millioner amerikanske arbeidere inn nye arbeidsledighetskrav. Uken etter gjorde 6,6 millioner flere det samme. Middelklasseamerikanere som plasserte pensjonssparingene sine i aksjemarkedet har nylig opplevd enorme tap. Selv før pandemien hadde svarte amerikanere i gjennomsnitt bare 7 prosent av rikdommen til hvite (indianere, enda mindre). Blant ikke-spanske hvite amerikanere fortsetter dødsfallene fra narkotikamisbruk, selvmord og alkohol å øke. Nesten 2,5 millioner mennesker er fengslet. Stole på eksisterende institusjoner (inkludert valghøyskolen og kongressen) var allerede forsvinnende liten. Er det trygt å handle dagligvarer i en pandemi? Bør vi bruke masker? Ingen vet hvem de skal tro .

Akkurat som de siste 40 årene i USA og Vest-Europa, var 1700-tallet en periode med bemerkelsesverdig økonomisk, sosial og teknologisk transformasjon. Forholdsvis billige masseproduserte varer fra Storbritannia og Kina utløste det historikere kaller forbrukerrevolusjonen på 1700-tallet. På 1780-tallet hadde fire femtedeler av parisiske arbeiderhusholdninger mer enn 10 tallerkener i skapene, og mer enn halvparten hadde gullklokke (på 1720-tallet var tallene 20 prosent og 5 prosent). Hele nye medieformer dukket opp - den moderne romanen, lett reproduserte utskrifter, massemarkedsaviser tunge på reklame - det samme gjorde nye fysiske steder (kaféer, utlånsbiblioteker, frimurerlosjer) og virtuelle rom (Republikken for brev og opinionen) der disse verkene ble diskutert og diskutert.

Etter hvert som informasjonskilder spredte seg, fryktet mangeårige autoritetskilder (monarki, aristokrati og den etablerte kirken) å miste makten og ble reaksjonære. Samtidig fortsatte de langsiktige transformasjonene som disse sosiale og kulturelle innovasjonene ble bygget på – veksten av europeiske oversjøiske imperier og fremveksten av nybyggerkolonialisme, massiv sølveksport fra Sør- og Mellom-Amerika, den transatlantiske slavehandelen – , og i stadig mer brutale former. Mer enn 6 millioner afrikanere ble solgt til slaveri på 1700-tallet – en tid som noen fremdeles kaller opplysningstiden.

Sommeren 1789, da bønder angrep slott og revolusjonære lovet å avskaffe privilegier, følte mange medlemmer av eliten at deres verden plutselig hadde falt fra hverandre. I sannhet hadde den vært i oppløsning i flere tiår. I dag, som på 1790-tallet, ender en gammel orden med krampetrekninger. Selv før koronaviruset førte til kanselleringer og innreiseforbud, ba klimaaktivister oss med rette om å endre reisemåtene og reisemønstrene våre. Selv før ikke-essensielle virksomheter ble stengt av offentlige ordrer, revolusjonerte netthandel og leveringer samme dag detaljhandelen raskt, mens miljøhensyn og anti-forbruk revolusjonerte moteindustrien. Pandemien og den resulterende folkehelsekrisen har forårsaket en brå og lønnsom oppskrivning der renholdere, omsorgsarbeidere, dagligvarebutikker og sjåfører får anerkjennelse for det viktige arbeidet de har gjort hele tiden. Til sammen ser disse endringene kanskje ikke ut som en revolusjon – men ekte revolusjoner er de som ingen ser komme.

Mennene og kvinnene som laget den franske revolusjonen – en revolusjon som på noen korte og hektiske år avkriminaliserte kjetteri, blasfemi og hekseri; erstattet et av de eldste europeiske monarkier med en republikk basert på allmenn mannlig stemmerett; introduserte feilfri skilsmisse og enkel adopsjon; omfavnet idealet om formell likhet for loven; og, i det minste for en kort periode, definerte sysselsetting, utdanning og livsopphold som grunnleggende menneskerettigheter – hadde ingen modell å følge, ingen planer, ingen plattform avtalt på forhånd. Som UCLA-historiker Lynn A. Hunt har hevdet, de fant det opp etter hvert som de gikk. Likevel i mer enn to århundrer har elementer av deres improviserte politikk vært revolusjonens signaturtrekk: en erklært suverenitet, utviklet symboler, en hymne, krig. I det knutepunktet amerikanerne står overfor i dag, må vi imidlertid ikke etterligne resultatet av den franske revolusjonen, men energien, kreativiteten og optimismen til de franske revolusjonære.

Mennesker er ansvarlige både for mye av det som er galt og for mye av det som kan være riktig med verden i dag. Men vi må ta ansvar. I ettertid kan en revolusjon se ut som en enkelt hendelse, men de oppleves aldri på den måten. I stedet er de lengre perioder der rutinene i det normale livet blir forskjøvet og eksisterende ritualer mister sin mening. De er dypt urovekkende, men de er også perioder med stor kreativitet. Ettersom noen amerikanere søker ly i hjemmene sine fra en nylig ankommet trussel og andre setter helsen i fare for å bekjempe den, kan vi alle sørge over tapte vissheter, men vi kan også sette i gang med å skape nye muligheter med vilje. Å hevde dette øyeblikket som en revolusjon er å hevde det for menneskelig handling.