Richard Branson tok det av

En plassmilliardær har nå kommet seg til verdensrommet og tilbake. Jeff Bezos er neste.

Et bilde av den britiske milliardæren Richard Branson som klatrer inn i sitt Virgin Galactic-romskip

Virgin Galactic / Reuters

Richard Branson var bakrus den dagen Apollo 11-astronautene landet på månen i 1969. Han hadde fylt 19 to dager tidligere og hadde feiret deretter. Men han ble grepet da han så Neil Armstrong på familiens lille svart-hvitt-TV, skrev han senere i et memoar. Han visste da - han ble umiddelbart overbevist - at han en dag ville reise til verdensrommet selv.



Den eventyrlystne britiske milliardæren gjorde det i dag, i en alder av 70 år, med sitt eget romselskap, Virgin Galactic, fra sin egen romhavn i New Mexico. Han gikk ikke så langt som månen, og han gikk heller ikke i bane rundt jorden, men i noen minutter svevde Branson over en usynlig grense mellom planetens atmosfære og verdensrommet, og solte seg i følelsen av vektløshet.

Og da han rørte ned, ble Branson den første personen i historien som har testet ut sitt eget romfartøy.

Branson, sammen med to piloter og tre Virgin Galactic-ansatte, fløy på selskapets rakettdrevne romfly. Designet er ganske forskjellig fra det tradisjonelle bildet av romfart. Turen innebar ikke en rakett som løftet seg fra en utskytningsrampe. I stedet bar et gigantisk fly det bevingede passasjerromskipet høyt opp i himmelen, til en høyde på rundt 50 000 fot, og slapp det. Romflyet antente deretter sine egne motorer og slengte seg høyere opp, like utenfor kanten av verdensrommet. Til slutt gled romflyet ned igjen og landet på en rullebane.

Bransons flytur teller som en seier i den private romfartsindustrien, spesielt blant verdens lille klasse av rommilliardærer. Branson slo Jeff Bezos, som etter planen skal fly til verdensrommet på sin egen rakett bare ni dager fra nå. Elon Musk, som var i New Mexico for Bransons flytur, ser ikke ut til å fly med det første, selv om han kunne hoppe på en SpaceX-rakett, som allerede har fraktet astronauter til verdensrommet.

Mennene har hver sine visjoner for menneskehetens fremtid i kosmos, men alle tre driver med romturisme, og belaster kunder fra hundretusener til millioner av dollar for turer. Rike mennesker har reist til verdensrommet før, men deltakerne fløy sammen med profesjonelle astronauter, inne i kapsler drevet av offentlige etater. Nå kan kunder med dype nok lommer ta turen med relativ letthet , uhindret av bagasjen til profesjonelle romfarere, som flyerfaring og vitenskapelig bakgrunn. Bransons flytur hadde et vitenskapelig eksperiment, som en av passasjerene håndterte, men Bransons offisielle rolle i flyturen, ifølge Virgin, var å evaluere den private astronautopplevelsen, som egentlig er en fancy måte å si joyride på. Flyturen hans bringer oss nærmere en epoke der rike spenningssøkere med bucket lists, ikke regjeringsstøttede astronauter, utgjør den største gruppen mennesker som har vært i verdensrommet.

I sine syv tiår har Branson krysset av en rekke risikable eventyr , overlever et skip som synker og flere luftballongulykker . Han tjente sin formue gjennom et utvalg av Virgin-merkede virksomheter, inkludert et plateselskap og et telefonselskap, og startet Virgin Galactic-operasjoner i 2004. Branson ønsket å lage den første kommersielle romlinjen som ville ta tusenvis av mennesker på suborbitale flyreiser hvert år. I 2007 ble tre entreprenører som jobbet på Virgins romfly drept i en eksplosjon under testing , og i 2014 døde en pilot da romflyet brøt fra hverandre i luften mens du reiser i supersoniske hastigheter.

Virgin Galactic har også hatt triumføyeblikk; selskapets romfly nådd plass for første gang i 2018. En 2019-flyvning produsert et minneverdig bilde av Beth Moses, Virgin Galactics sjefsastronautinstruktør, som stirret ut av vinduet på romflyet, med munnen i ap, mens hun tok inn jordens krumning mot verdensmørket. Etter det var det snakk i selskapet om at Branson kunne fly neste gang, men ideen løste seg raskt opp, skriver journalisten Nicholas Schmidle i Test guder , en ny bok om tilblivelsen av Virgin Galactic. Da ingeniører inspiserte romflyet Moses fløy på, fant de ut at fartøyet hadde blitt betydelig kompromittert under flyturen. Jeg vet ikke hvordan vi ikke mistet kjøretøyet og drepte tre personer, sa selskapets daværende sikkerhetsdirektør, ifølge Schmidle.

Branson skulle ikke fly så fort denne gangen. Etter en vellykket testflyging i mai, Virgin Galactic hadde planlagt å gjøre en til før du tar Branson om bord. Selskapet hoppet videre etter at Bezos kunngjorde at han ville være på Blue Origins første flyreise med passasjerer. Branson har benektet at han endret sine egne planer spesifikt for å slå Bezos, men ingen tror ham, selvfølgelig, spesielt fordi det første er viktig for ham; Branson hadde tidligere sa at han ønsket å slå både Blue Origin og SpaceX i å levere mennesker til verdensrommet.

Om Branson har lyktes avhenger av hvem du spør. NASA og andre amerikanske byråer setter grensen mellom atmosfæren og verdensrommet omtrent 50 miles over jordens overflate; International Astronautical Federation sier at linjen er 62 miles opp. I dagene før Bransons flytur, antydet Blue Origin at Virgin Galactic-passasjerer faktisk ikke når verdensrommet, og tegnet en skarp kontrast mellom Branson, som passerte 50-milsgrensen i dag, og Bezos, som vil sikte høyere.

Uansett hvor grensen går, har Branson brutt en slags barriere. Romfart var alltid et adrenalinkick, selv for Apollo-astronautene, men det var en funksjon, ikke den eneste hensikten. Og Bransons tur var ganske gambling: Reisen ble ansett som en testflyvning, og Virgin Galactic planlegger å gjøre minst to til før det setter betalende kunder om bord neste år. Branson har sagt at han vil at mange private borgere skal fly til verdensrommet, som tilhører oss alle. Kanskje, men bare en viss type privatborger kan komme dit, i hvert fall i nær fremtid. En billett med Virgin Galactic koster $250 000 , og et sete på Blue Origin skal ifølge ryktene koste enda mer. Foreløpig er disse suborbitale oppdragene gledesturer for de rike, inkludert menneskene som brakte dem til eksistens. Din tur, Bezos.