Jakten på Amerikas Atlantis

Kom folk først til dette kontinentet via land eller sjø?

Redaktørens notat: Denne artikkelen er en del av en ny serie kalt Who Owns America's Wilderness?


Som tilsynekomster, Californias Kanaløyer forsvinner noen ganger i morgentåken. Selv på tåkefrie dager, når de gylne klippene deres kan skimtes fra fastlandet, ser det ut til at få mennesker legger særlig merke til dem. Til tross for deres nærhet, blir øyene sjelden besøkt av kalifornere, som stort sett kjenner dem for måten silhuettene deres avbryter horisonten til en Santa Barbara-solnedgang.



I august i fjor reiste jeg til en av de største av Kanaløyene, Santa Rosa. Jeg ble med på en ekspedisjon ledet av arkeologen Todd Braje, som har tilbrakt 15 av sine 45 år med feltarbeid på øyene, hvor han har fått et inntrykk av deres urlandskap. På vår første morgentur, i Arlington Canyon, et vannskille fra istiden på øyas nordvestlige kant, gikk Braje over canyonens leppe og lette etter den slakeste bakken før han satte seg nedover. Jeg fulgte tett bak, vasset gjennom blek-turkis salvie og Day-Glo-gule valmuer, unnviket kaktuser som så ut som piggete ping-pong-årer.

Da vi nådde canyonens nedre terrasse, stoppet Braje og pekte på en lengde med hyssing trukket vertikalt mot en klippeside. En annen lengde med hyssing ble trukket horisontalt noen få meter unna. Når jeg gikk tilbake, kunne jeg se andre. Alle var rester av et rutenett som arkeologer hadde presset inn i klippens sedimentære lag, slik at alt som lå i dem kunne dateres. Braje ba meg om ikke å avsløre rutenettets nøyaktige plassering. Alt jeg vil si er at vi var nær nok kysten til å lukte havet, men for langt unna til å høre bølgene.

Santa Rosa er en arkeologs drøm. Landskapet har fått få skader fra kommersiell utvikling. Og nå som den er en del av Channel Islands National Park, er øya ubebodd bortsett fra en liten campingplass, ranger-hovedkvarteret og Park Service-boliger, der vi bodde. Enda bedre, forklarte Braje, dens sedimentære lag har aldri blitt forvrengt av gophers, fordi ingen gravende gnagere har kommet seg over kanalen. Øya er en godt bevart tidskapsel, og arkeologene som åpner forseglingen, snubler allerede over ekstraordinære funn, spesielt i Arlington Canyon.

Braje skrapte bort en del av klippens ansikt, og avslørte bånd av gammel jord, rent differensiert etter farge. Han kjørte en finger langs den mørkeste, en kaffefarget signatur av et distinkt geologisk øyeblikk for omtrent 12 000 år siden, da en global flash-frys for kort tid returnerte jorden til istidens forhold. I de eldre jordene under var det en liten fordypning, umerkelig i utseende, men epoke i sin betydning for paleoindisk arkeologi. Det var fra dette hulrommet arkeologer trakk det eldste menneskelige beinet som noen gang ble gravd ut i California, og kanskje det eldste på hele den vestlige halvkule. Det 13 100 år gamle menneskelige lårbensfragmentet tilhørte Arlington Man, hvis tilstedeværelse her kan bidra til å løse et av de siste mysteriene til historien om menneskelig opprinnelse: identiteten til de første amerikanerne.

Tobente primaterha gjort episke turer over land siden den gang Stående mann forlot Afrika for Eurasia for mer enn 1,7 millioner år siden. Men så tidlig som for 50 000 år siden ble forfedrene til Oseanias aboriginske folk de første hominidene som noensinne foretok en migrasjon i åpent vann. Utenfor Indonesia gled noen få av dem inn i enkle vannscootere og trosset minst 90 kilometer med bølger for å nå Sahul, landmassen som siden har delt seg i New Guinea og Australia. Ennå større sjøfartseventyr lå foran oss. Ny forskning tyder på at maoriene kom til Antarktis for 14 århundrer siden. Lapita-folket øy-hoppet fra Taiwan til Samoa og Tonga ved å se subtile farger på undersiden av polynesiske skyer. Et økende antall arkeologer mistenker nå at de første amerikanerne også kom sjøveien.

Nesten alle datoer i paleoindisk arkeologi er omstridt, men det er en relativ konsensus om tidspunktet for befolkningen i Amerika. Genomene til levende indianere antyder at deres forfedre først ankom Nord-Amerika for mer enn 15 000 år siden . På bare noen få tusen år rev de ned fra polkulden i det nordøstlige Eurasia gjennom to kontinenter med terra incognita, som omfattet alle kjente terrestriske biomer. Denne utforskningsbragden rangerer sikkert blant menneskehetens største, men ruten og identiteten til de som oppnådde det, er fortsatt et heftig uenighet.

Før det 20. århundre underholdt vestlendinger flere spekulasjoner om de første folkene i Amerika, men først på 1930-tallet fant arkeologen Edgar B. Howard det som så ut til å være faktiske spor etter dem. På et tørt sted nær Clovis, New Mexico, Howard avdekket en eldgammel spydspiss . Det velkonstruerte prosjektilet var skarpt nok til å trenge gjennom tykt megafaunaskjul, men lite nok til at en voksen mann kunne bære i håndflaten. Dens dvale under jorden hadde ikke forringet formen, og dens formål ble bevart av måten den ble gravlagt på, midt i en spredning av mammutbein.

Clovis-punktet var ikke en engangsfunn. I tiårene som fulgte, ble disse storspilldrepende spydspissene funnet over hele Nord-Amerika. Den eldste dateres tilbake rundt 13 500 år (selv om noen forskere mener at stedene strekker seg bare 13 000 år tilbake) og så ut til å være bevis på kontinentets første materielle kultur.

Den allestedsnærværende og geografiske fordelingen av Clovis-punkter antyder rask kolonisering. I flere tiår trodde forskere at denne koloniseringen begynte da Clovis-folket foretok sin utvandring over gresslettersteppen som da koblet sammen Sibir og Alaska. Etter tilbakerullingen av to isdekker åpnet en ny korridor øst for Rockies, raste de ned i det nordamerikanske indre. Da hadde mennesker levd i Afrika, Europa, Asia og Oseania i minst 30 000 år. Bortsett fra Antarktis, var Amerika den siste av jordens store landmasser som ble skimt av menneskelige øyne.

I følge Clovis-first-teorien ville de første amerikanerne ha funnet kontinentet vidåpent for å utforske – og fullt av megafauna-byttedyr.

Det var lett å trylle fram reisen til Clovis-bandene som trasket ned fra nord. Forutsatt at de tok denne ruten, må det ha virket som forsyn da den frosne hvite veggen av isdekker i sør delte seg, og avslørte en uendelig rekke spektakulære landskap, flush med megafauna som ennå ikke fryktet et menneskelig spyd. Få, om noen, forhistoriske mennesker ville noen gang ha kjent en slik overflod. På jakt etter mammuter, mastodonter og gigantiske bisoner spredte Clovis seg raskt østover til Atlanterhavskysten, vestover til Californias innlandsdaler og sørover gjennom Mellom-Amerika og Sør-Amerika. Underveis, ifølge en teori, brukte de dusøren, og jaktet mesteparten av USAs megafauna til utryddelse.

Du har kanskje møtt denne historien før i en vitenskapsdokumentar, eller etset inn i en museumsplakett. Clovis første paradigme var et aksiom for paleoindisk arkeologi i flere tiår, lenge nok til å sildre inn i skolebøker og dioramaer. Men nylig har en konkurrerende teori fått respekt fra feltets seniorforskere.

Fra oktober 2021-utgaven vår

Sjekk ut hele innholdsfortegnelsen og finn din neste historie å lese.

Se mer

I 1979 foreslo den kanadiske arkeologen Knut Fladmark at før innlandskorridoren åpnet for Clovis-folket, reiste mennesker langs vestkysten av Amerika på små vannscootere. I følge Fladmark var ikke de første amerikanerne populærkulturens storviltjegere. De var dyktige sjøfolk som Braje tror kan ha sluket seg i oter, skalldyr og strimler av båltørket tang.

Fladmarks teori forble en utkantposisjon i flere tiår, men i 1997 ga forskere den en ny titt etter at arkeologer gravde ut Monte Verde, et kystområde som er omtrent 14 500 år gammelt – hele 1 000 år eldre enn noe Clovis-sted. Dens tidligere innbyggere så ikke ut til å være storviltjegere. De samlet imidlertid ni forskjellige typer tang. Det merkeligeste av alt er at Monte Verde er med chili . Hvis det bodde folk der nede for 14 500 år siden, begynte deres forfedre sannsynligvis sin søroverreise fra Beringia, regionen som forbinder Sibir, Alaska og Yukon, lenge før Clovis-folket satte sin første amerikanske mastodont. Og underveis kan de ha stoppet på Kanaløyene.

Braje og jegfikk selskap på ekspedisjonen av Kristin Hoppa, stabsarkeologen for Channel Islands National Park, og Brian Holguin, en stigende stjerne innen geokjemisk arkeologi. Holguin er medlem av Santa Ynez Band of Chumash Indians. Selv om de for øyeblikket ikke bor på Kanaløyene, kalte Chumash området hjemmet i minst 8000 år, og går kanskje helt tilbake til Arlington Man og hans forfedre, som sannsynligvis var de første paleoindianerne på øyene. Da spanjolene – ingen sjøfarende sluker selv – først ankom Chumash-territoriet, på 1500-tallet, bodde så mange som 25 000 Chumash i California, og de på kysten var et bestemt vannbårent folk. En spansk oppdagelsesreisende kalte den første Chumash-landsbyen han møtte Pueblo de las Canoas, på grunn av alle vannscooterne som var samlet på kysten.

Vi tror vi er de rette forvalterne av disse landene, sa Holguin til meg. På toppen av sitt eget arkeologiske arbeid, blir han noen ganger med på ekspedisjoner som denne på grunn av sin kunnskap om Chumash-samfunnet. Holguin er tipp-tipp-tipp-oldebarnet til Maria Solares, den moderne stammens kulturelle matriark, som bidro til å bevare mange av dens tradisjoner. På begynnelsen av 1900-tallet, etter forfølgelse under det spanske misjonssystemet, og den generelle desimeringen av Californias indianerbefolkning under gullrushet, ga Solares en serie intervjuer til en antropolog fra Smithsonian. Tiår senere ble utskrifter av intervjuene brukt til å rekonstruere Chumash-språket Samala, og ga det nytt liv.

Blant læren som overlevde er Chumash-opprinnelsesmyten. I følge denne historien blomstret Chumash-folket fra et frø i jorda på Kanaløyene, plantet av jordgudinnen selv. Etter å ha latt dem blomstre der i tusenvis av år, ba hun noen om å dra, for å fylle fastlandet, som da var tomt for folk.

Braje, Holguin, Hoppa og jeg vandret mot havet fra Arlington Mans siste hvilested. Da vi omgået de bratte veggene i den nedre canyonen, hevdet Braje at alderen til det paleoindiske lårbensfragmentet støtter ideen om at folk bodde på Nord-Amerikas vestkyst mens kontinentets indre områder fortsatt var ubebodd, slik Chumash-legenden antyder. Han fortalte meg at han mistenker at Arlington Mans forfedre steg av på denne øyas kyster hundrevis eller til og med tusenvis av år før Clovis-folket spurtet sørover inn i innlandet.

Clovis-first-teorien hevder at de første amerikanerne tok en innlandsrute for rundt 13 500 år siden. Men en nyere teori foreslår at mennesker først kom til kontinentet ved kysten hundrevis av år tidligere. (Kart av La Tigre)

Arlington Mans levninger ble opprinnelig gravd ut av arkeologen Phil Orr i 1960, tiår før de ble datert nøyaktig nok til at betydningen deres ble forstått. På den tiden var Chumashene stort sett maktesløse til å stoppe forskere fra å grave hvor de ville. I det hele tatt var den arkeologiens gullalder ikke altfor opptatt av urbefolkningens ønsker. Noen gravde opp kirkegårder som var så ferske at de klaget over lukten, fortalte Braje.

Chumash ser fortsatt på arkeologer med mistenksomhet. Jeg har hatt folk som sitter så langt fra ansiktet mitt og kaller meg en forræder, fortalte Holguin og holdt fingrene en tomme fra hverandre. Han sa at noen forskere fortsatt er slurvete i måten de håndterer mennesker på, men at ting generelt blir bedre. De eldre forskerne begynner å trekke seg tilbake, og denne generasjonen har et nytt perspektiv, sa Holguin og nikket mot Braje.

Orr mistenkte opprinnelig at Arlington Man kom fra slutten av istiden, delvis basert på lårbenets plassering, 37,5 fot under den nåværende overflaten. Men det var ikke før i 2008 at radiokarbonanalyse bekreftet alderen som 13 100 år gammel.

I følge Clovis-first-teorien kom folk inn i Amerika mindre enn 500 år før Arlington Man døde her. Hvis Arlington Mans forfedre var en del av Clovis-kulturen, betyr det at de bare ville ha tatt noen få århundrer å reise tusenvis av miles til Californias kyst. Det er ikke helt usannsynlig, gitt hastigheten på Clovis-utvidelsen, men hvis de tok denne ruten, avskaffet de umiddelbart sine eksisterende jaktverktøy (ingen Clovis-punkter har noen gang blitt funnet på Kanaløyene) og utviklet et sofistikert sett med kystteknologier. Dette scenariet slår Braje som usannsynlig, fordi gjenstandene på Kanaløyene ser ut til å ha dukket opp fra en kultur som lenge hadde levd i økologisk fellesskap med havet.

Vi får en anelse om den potensielle sofistikeringen til denne kulturen fra plasseringen av Arlington Mans levninger. Under istiden, da færre karbonmolekyler var flytende i jordens atmosfære enn i dag, spratt mer sollys fra planetens overflate og tilbake til verdensrommet. Mye av jordens vann var låst inn i tykke isdekker. Havnivået falt så lavt at noen av Californias strender strakte seg flere titalls kilometer lenger ut i havet enn de er nå - og Santa Rosa ble sammen med tre av de andre Kanaløyene til en superøy, kalt Santarosae. Kanalen som skilte øya fra fastlandet var smalere, men den var fortsatt for bred og voldsom til at folk kunne svømme over. Arlington Mans tilstedeværelse på Santarosae regnes som det eldste beviset på bruk av vannscootere i Amerika.

Etterkommerne av de første amerikanerne kan ha bodd langs Santarosaes strender, i små bosetninger som siden har blitt gjort krav på av bølgene, akkurat som mytens Atlantis.

Forskere som jobber på Kanaløyene sier at ingen andre steder i Amerika har en tettere samling av arkeologiske steder eldre enn 8500 år. Og mange flere av øyenes tidligere menneskelige bosetninger kan nå være skjult - nedsenket ettersom istiden avtok og smeltevannet fra jordens isbreer hevet hav.

Før den store smelten, da Clovis-folket fortsatt ville ha vært fengslet nær Nordpolen, og lurte på hva som lå utenfor den store hvite muren i sør, kan etterkommerne av de første amerikanerne ha bodd langs Santarosaes strender, i små bosetninger som har siden blitt hevdet av bølgene, akkurat som mytens Atlantis.

Du kan se for degnoen få modige som skyver fra en vik sør for polarsirkelen, på vei inn i det store ukjente. Den første tusen milen sørover ville ha vært spesielt farlig. Noe av havoverflaten ville ha vært islagt, og kjemper ville ha lurt i båtenes midte – gråhvaler langs kysten, og grønlandshvaler og spekkhoggere som streifet rundt i dypere vann, i overflod som trosser all moderne opplevelse.

Når de så over babord side av de små båtene deres, mot Alaska, ville disse oppdagelsesreisende ha sett kanten av Cordilleran-isen, den blåårede hvite giganten som strakk seg hundrevis av mil inn i landet.

Arkeologer antok en gang at dette arket sperret adgang til Nord-Amerikas indre, og kanskje forbød kystnavigasjon helt.

Denne antagelsen styrket Clovis-første paradigmet: Forskere var ikke sikre på hvordan folk kunne ha navigert de gigantiske isblokkene som vokter kysten, eller hvor de ville ha stoppet underveis. Selv om det var hull i eksponert kystlinje, ville skyskrapere med isis sannsynligvis ha ruvet over og truet med å regne ned frosne steinblokker. Den opplevde fiendtligheten til denne ruten gjorde det vanskelig å tro at noen kom til Amerika via vann.

Men ny modellering antyder at den gamle kystlinjen ikke var jevnt isbundet. I stedet ser Nord-Amerikas vestkyst ut til å ha vært en kompleks fraktal av mikromiljøer, inkludert noen isfrie soner langs fastlandet, og enda mer på offshoreøyer, som var utenfor innlandsisens rekkevidde. Et kystfolk ville ha visst å se etter rike økologier der store elver kom til havet. Gamle bjørnebein er funnet nær noen elvemunninger fra istiden, noe som tyder på rike næringsnett som er i stand til å støtte rovdyr på toppen.

Ved de største elvene kan små grupper ha splittet seg, rodd innover landet der vannet var rolig, og vandre langs bredden av de mer voldsomme strekningene. Ved å sikksakk inn på kontinentet, gjennom elvedal etter elvedal, ville de sannsynligvis ha kost seg på lakseløp som aldri før hadde blitt fisket av mennesker.

Bevis tyder på at kystforskere kan ha funnet tilfluktssteder langs kysten, hvor isbreer hadde trukket seg tilbake og mat var rikelig.

Det er ikke klart hvor langt inn i landet disse oppdagelsesreisende kunne ha presset seg, men arkeologer har oppdaget et fristende hulested 200 miles inn i Oregon-interiøret, hvor de fant menneskelig avføring som dateres tilbake 14 300 år, da Pacific Northwest sannsynligvis var utilgjengelig med noen innlandsrute. På et annet sted lenger nordøst, i Idaho, gravde arkeologer opp ildsteiner, forkullet og knust av leirbål som ble satt opp for mer enn 15 000 år siden. Denne beliggenheten går før alle Clovis-steder i århundrer, og den var også nesten helt sikkert utilgjengelig fra interiøret, men kobles til kysten ved hjelp av elvene Salmon, Snake og Columbia.

Mens splintergrupper kan ha reist innover i det som nå er Oregon og Idaho, fortsatte andre sannsynligvis å bevege seg sørover, vik til vik, på det Jon Erlandson, Brajes oppgaverådgiver, kaller taremotorveien. I motsetning til Clovis-folket, som måtte tilpasse seg ettersom de beveget seg gjennom et forbløffende utvalg av økosystemer, kunne disse sjøfolkene forbli relativt innstilte på deres veier. Lignende verktøy ville fungere på hver strand.

Sør for Columbia-elven ville den store veggen av hvitt på fastlandet ha gitt plass til et mer porøst gjerde av eviggrønt. Disse tidlige reisende kan ha blitt overrasket da de først så de tåkedekkede redwoodskogene som dekket Californias kystrygger. Kanskje bestemte noen seg for å bygge seg hjemme blant de gigantiske trærne, mens andre dro videre til det isfrie lovede landet Kanaløyene. Hvis du skal tro Braje, seilte noen enda lenger sør, langs fingeren til Baja-halvøya, hornet i Mellom-Amerika, bulen i det nordvestlige Sør-Amerika, helt nedover Chiles tørre kyst til Monte Verde.

Todd Surovelltror ikke Braje. Surovell er leder for antropologiavdelingen ved University of Wyoming, og i nesten 20 år har han ledet utgravninger av istidens jeger-samlersteder, inkludert en hvor både en mammut og en Clovis-punkt ble funnet. Jeg skjønner at det er trendy å støtte nye ideer, fortalte han meg. Men jeg er en Monte Verde-skeptiker.

Etter at Monte Verde-området ble gravd ut, fløy en gruppe av verdens mest fremtredende eksperter på folket i Amerika ned til Chile i 1997 for å se det selv. Dette var Clovis-mafiaen, sier Braje. (Mange av arkeologene hadde gjort sine karrierer på Clovis-steder.) Mange av dem hadde en andel i å bevare det Braje kaller sexiness of firstness, som er spesielt forførende for bevilgningsgivere. Og likevel, da de kom tilbake fra Chile, dukket ni av navnene deres opp på et konsensuspapir som bekreftet at Monte Verde var et sted før Clovis.

Denne konsensus forble imidlertid ikke helt intakt. C. Vance Haynes, en av Surovells avhandlingsrådgivere, trakk seg senere. Haynes, som nå er 93, sa da jeg ringte ham at han fortalte turens arrangører at han ikke ønsket å delta hvis det innebar å underkaste seg et krav om enstemmig dom. Han fortalte meg at han trodde de var enige, men den siste dagen vår kom vi sammen i en av barene i Puerto Montt, og noen sa: «Ok, har vi en konsensus?» Haynes signerte konsensuspapiret noen måneder etter turen, men han skrev senere et papir hvor han trakk støtten , og hevdet at han ble presset til forhastet avtale.

Haynes hevder at det ikke er tilstrekkelig bevis for å støtte tidlig menneskelig okkupasjon av Monte Verde. Materialene som disse gjenstandene er laget av er riktig datert til slutten av istiden, sier han, men det er i det minste mulig at mennesker fant dem da de smeltet ut av permafrosten, flere tusen år senere, og først da formet dem til verktøy. Haynes sin tolkning av Monte Verde deles ikke mye, og han er fortsatt den eneste av de arkeologiske stormennene som trekker støtten til konsensuspapiret. Men historien hans har vært viktig for andre skeptikere i feltet da de også presser tilbake mot kystruteteorien.

Jeg tror ikke på denne vitenskapsmodellen der den vitenskapelige eliten erklærer for oss hva som er rett og hva som er galt, fortalte Surovell meg. Og ett nettsted endrer ikke alt. Monte Verde er fortsatt en anomali. Ingenting lignende er funnet før eller siden. Ben Potter, en arkeolog ved Arctic Studies Center ved Liaocheng University, i Kina, som mener at bevis for både kystmigrasjons- og landveiene er usikre, gjorde det samme poenget. Det er ingen andre nettsteder som er som Monte Verde. Hvis Monte Verde var siste stopp for en episk kystvandring, burde det være flere steder før Clovis langs hele Stillehavskysten. Men arkeologer har ennå ikke funnet mange faste, avgjørende tegn på kystsamfunn som kan dateres til tidligere enn 13 500 år siden.

Den menneskelige avføringen i Oregon-hulen og ildstedet i Idaho er strengt tatt ikke kystområder, og er for få til å henge en hel teori på. Andre bevis har i stor grad vært omstendigheter. Mens vi undersøkte Santa Rosa, oppdaget Braje et prosjektil med stammet punkt, en eldgammel jaktteknologi funnet på Kanaløyene og andre steder langs Stillehavskysten. Stilkespisser er mindre og mer delikate enn Clovis-spisser, og kan ha blitt festet på lange pinner for spydfiske. Braje mener de har noen likheter med prosjektiler brukt på den japanske skjærgården, hvor det er bevis på vannskutere som går 30 000 år tilbake i tid. Han har til og med antydet at en felles kulturarv kan knytte disse to kystfolkene i Stillehavsranden.

Potter er igjen skeptisk. Vi har noen data fra de mellomliggende områdene nord for Japan – på Kuriløyene, i Kamchatka og på Aleutiske øyer, fortalte han meg. Dette er alle steder som ville ha koblet sammen alle eldgamle japanske og amerikanske sjøfolk. Og det er ingen oppstammede poeng.

Og her kommer vi til faktoren som begrenser alle disse debattene. Ifølge Braje er disse områdene ikke fullstendig undersøkt, og noen områder av interesse er kanskje ikke tilgjengelige fra land: Den store smelten på slutten av istiden kunne ha skjult mange potensielle kystområder for generasjoner av forskere.

I likhet med andre som ennå ikke er overbevist om kystrute-teorien, ble Potter noen ganger utålmodig når jeg nevnte argumentet om flytting av kystlinjer, som om kystrutefolkene påberopte seg det som et kort for å komme seg ut av fengselet. Så alt dette argumentet om «Kystlinjen er under vann» er tull, sa han en gang rett og slett.

Det er absolutt sant at ikke alle kystlinjer på jorden beveget seg milevis innover i landet da istiden tok slutt. Den store tyngden av iskappene tynget ned de nordlige delene av noen kontinenter. Da de ble avlastet av den store smelten, guppet de oppover, og utlignet havnivåstigningen på utvalgte steder. Potter anslår at halvparten av kysten som går fra Alaska til British Columbia holdt seg omtrent på samme sted. Mye av den kystlinjen har imidlertid vist seg vanskelig å kartlegge for steder før Clovis, fordi den er relativt utilgjengelig med båt, eller siden den har blitt svelget av regnskog. Og de få utgravningene i regionen har allerede båret frukter for kystmigrasjonsteorien: For noen år siden fant arkeologer 13 000 år gamle fotspor under en strand i British Columbia.

I mellomtiden, på Kanaløyene, har strandlinjene sikkert flyttet seg, og det er ingen regnskogdekke. Braje og kollegene hans kan sette sin kystruteteori på en skikkelig prøve. De kan søke etter tegn på de første amerikanerne. De må bare se under vann.

Ved en liten bryggepå Santa Cruz, en annen av Kanaløyene, møtte vi arkeologen Amy Gusick, en kurator ved Natural History Museum i Los Angeles County som leder offshore-søket etter steder før Clovis. Arbeidet hennes er en del av en bølge av interesse for istidsbosetninger blant undervannsarkeologer, som har funnet steder på Australias kontinentalsokkel og i Europas Nordsjøen . Gusick, Braje, Holguin, Hoppa og jeg reiste over land til et sted hvor alt arbeidet deres kom sammen. Vi stablet oss inn i et par lastebiler og kjørte gjennom eukalyptuslunder opp i åslandet i det indre av øya, der eikestativer traff siden på lastebilen min og sendte eikenøtter raslende inn i sengen.

Flere ganger underveis måtte vi stoppe og vente på at en øyrev skulle krysse. Liten, sølvoransje og karismatisk, ble reven miniatyrisert av det evolusjonære presset som krymper mange dyr på øyer. Lignende press endret størrelsen på en colombiansk mammutbestand som svømte til Kanaløyene for mer enn 150 000 år siden. Verdens eneste pygmé-mammut, de ser ut til å ha blitt utryddet rundt den tiden menneskene først ankom øyene.

Jeg kunne forestille meg USAs tapte atlantere som ankom den gamle kystlinjen, rett ved begynnelsen av den store smelten, da superøya fortsatt var dekket av gigantiske furutrær.

Til slutt nådde vi sørkysten av Santa Cruz og gikk ned en slak skråning med grønn coyote-skrubb og rosa bokhveteblomster til en gylden sandstrand. Havet var mørkt marineblått og turkis, marmorert med skummende brudd, og himmelen var klar nok til å se spraykanten av en hvit hette hundrevis av meter unna. Vi vandret to mil nedover kysten og krysset et felt med tidevannsbassenger, hver av en steinete urne med juveler med lilla kråkeboller og neongrønne anemoner. Jeg fortalte Braje at jeg beundret hans forpliktelse til å forske midt i et spektakulært kystlandskap. Ikke rart at Clovis-forskerne i innlandet misliker deg, sa jeg.

Det er absolutt lettere å rekruttere studenter, svarte han.

Da jeg snudde meg tilbake mot bløffen, spurte jeg ham hvor lenge det er før vi nådde siden vår. Vi har allerede kommet, sa han. Riktignok var jorda under oss blitt mørkt, slik det gjør på mange av stedene der eldgamle kystmennesker slo seg ned. Generasjoner på generasjoner av organisk materiale – kull ved bål, beinflis fra jagede delfiner, innvoller av fisk trukket opp fra tareskoger – hadde alt sivet ned i bakken, og dannet et nattehimmelfarget lag laget stjerneklart av skinnet fra bittesmå, perleskinnende skjell skår.

Etter hvert som vi gikk lenger inn på stedet, økte disse fragmentene i størrelse til store flis og deretter hele skjell. Mellom dem var det splinter av jerntre, et materiale som ble brukt av stedets innbyggere til å lirke abalone fra glatte fjell. Abalone-skallene strødd utover bakken hadde gitt en middag på størrelse med biff.

På fastlandet søker arkeologer som forsker på paleoindianere ofte etter huleskjul og rusk fra steinverktøyfremstilling. Men på Kanaløyene jakter de oftere på skjellmøddinger som disse. Middens har en tendens til å være nær strender der forhistoriske fridykkere kunne samle skalldyr ved lavvann. Etter å ha kastet dem, stablet dykkerne utkastene i høye hauger som sannsynligvis fungerte som vindsperre for tilfluktsrom, som huser band på rundt 20 personer. Etter noen årtusener flatet elementene ut haugene til kompakte, daterbare lag med jord, skjell og andre gjenstander.

Å sikre Holguins stammes velsignelse til å grave i en haug kan kreve årevis med byråkrati og vanskelig personlig politikk. Som enhver gruppe mennesker har Chumash-medlemmer et bredt spekter av meninger om arkeologi, fortalte Braje meg. Noen vil ikke ha noe gravd opp.

Vi vil vite hva den nye graven vil gjøre for oss, sa Holguin, som sto i nærheten. Ikke bare hva det vil gjøre for forskerens karriere.

Med så mange møddinger på kysten forventer forskerne at de også kan finne lignende steder offshore. Alle slike funn vil bidra til å bekrefte mistanken om at det meste av bevisene for kystmigrasjonsteorien er under vann. Etter å ha forlatt skjellmøddingen, kjørte vi til øyas vestside og gikk ut til Black Point, en ren klippe som falt 200 fot til vannet. Gusick og jeg satt på kanten med beina dinglende. Gusick pekte på en kilometer for kilometer med hav, rett ut fra der vi satt. Modeller antyder at under vannet en gang var en elvemunning, et sted hvor gamle mennesker elsket å bosette seg. Det er i disse farvannene, ikke på de nåværende øyene, hvor arkeologer kan finne det mest fremtredende beviset for kystruteteorien.

Sommeren før koronaviruspandemien begynte, tok Gusick et høyteknologisk skip ut til det stedet, og fire andre foretrukket av modellene hennes. Ved hver av dem programmerte skipets kaptein en rute som ledet det gjennom hundrevis av runder, til det passerte hver bit av kvadratkilometeren. I mellomtiden strålte en maskin slept bak båten ut lydbølger som deretter ble behandlet til et kart over havbunnen, og hjalp Gusick med å velge steder å ta kjerneprøver.

Det var en 24-timers operasjon, fortalte Gusick. Det var noe vakkert med å være ute på bakdekket i mørket, med disse enorme flomlysene som opplyste Svartehavet.

Tidlig analyse av jordsmonnet i Gusicks prøver tyder på at hun faktisk har lokalisert en eldgammel elvemunning, men de krever ytterligere testing for å være sikker. Hun jobber også med ny teknologi for å prøve å lokalisere ressurser som mennesker kan ha utnyttet, inkludert tjæresiv hvor folk kunne ha brukt bek for å feste pilspisser. Hun kan til og med være i stand til å lokalisere de karakteristiske skjelllagene som utgjør midlene i det undersjøiske sedimentet.

Hvis Gusick finner istidsmøddinger på havbunnen, vil hun hjelpe med å rettferdiggjøre kystmigrasjonsteorien. Hun kan trekke opp en kjerneprøve som er full av skjellbiter, og kanskje et steinverktøy eller to. Eller med banebrytende teknologi ved et europeisk laboratorium, kan hun til og med søke etter avslørende strenger av menneskehetens genetiske kode. Hvis en av Gusicks kjerneprøver inneholder definitive bevis på en bosetning før Clovis, vil det være det største funnet i paleoindisk arkeologi siden Edgar Howard plukket sitt første prosjektil ut av den nye meksikanske ørkenen. Det ville fortelle oss, kanskje en gang for alle, at de første amerikanerne var havets mennesker.

Selvfølgelig kan det hende at Gusick ikke finner et sted før Clovis her, og andre langs USAs stillehavskyst dukker kanskje ikke opp. Innlandsrute-teorien kan gjøre et comeback. Amerikas Atlantis kan ende opp med å bli avvist som en myte, som Platons Atlantis. Chumashene kan miste tålmodigheten med denne akademiske feiden totalt, og hindre ytterligere utgravninger på deres forfedres land.

På denne siste muligheten har Holguin et mer optimistisk syn. Han fortalte meg at han forventer at stammen vil varme opp til arkeologi. Jeg tror de vil innse hvor vakkert det er å være en del av en historie som starter med utviklingen av mennesker og går helt til våre moderne stammer.

Når jeg satt oppe på klippen ved Black Point, fant jeg det lett å ta del i storheten i den historien. Jeg kunne forestille meg USAs tapte atlantere som ankom den gamle kystlinjen, rett ved begynnelsen av den store smelten, da superøya fortsatt var dekket av gigantiske furutrær. Kanskje de sirklet rundt Santarosae i noen dager, og lurte på stedene der elvene kom til havet. Kanskje de undret seg over pygmé-mammutter som drakk fra bekker. Kanskje, slitne etter en stor reise, dro de små båtene sine opp til en bløff og begynte å lage en mødding som, som så mange menneskelige hjem – fortid, nåtid og fremtid – ikke ville holde seg over vannet lenge.


Denne artikkelen vises i den trykte utgaven av oktober 2021 med overskriften America's Atlantis.