Noen Vis NASA en kalender

Byrået har sagt at det skal komme seg til månen i 2024. Det er rett og slett ikke mulig.

NASA-astronauter øver på en fremtidig månelanding i et treningsbasseng ved Johnson Space Center

Bill Brassard / NASA

Riktig antrekk for et friluftseventyr betyr noe, og kanskje ingen kleskode teller mer enn det du har på deg til månens overflate.



En romdrakt må sys nøye og monteres. Den gullbelagte hjelmen skal beskytte øynene dine mot solens ufiltrerte gjenskinn. Stoffene nærmest kroppen bør snøres med rør med kaldt vann for å holde deg kjølig. De mer utvendige lagene skal hindre at noen ting kommer ut (pusteluft) og andre ting fra å komme inn ( farlige mikrometeoroider ). Det er en titt fra topp til tå for en anledning på liv og død.

NASA jobber for tiden med et nytt romdraktdesign, byråets første forsøk på å utvikle et helt nytt antrekk for månevandrere siden Apollo-tiden. De nye draktene vil være mer fleksible, slik at astronauter kan vri seg i midjen og gå lettere, i stedet for å hoppe rundt som kaniner slik Apollo-astronautene gjorde. Og designet vil ha færre sømmer og glidelåser slik at klissete månestøv, som klistret seg til omtrent alt under Apollo-oppdragene, ikke sklir inn. NASA har allerede brukt 420 millioner dollar på utvikling siden 2007, og planlegger å slippe ytterligere 625 millioner dollar å lage to romdrakter – ja, bare to – flyklare.

Men plaggene vil ikke bli ferdige i tide til NASAs neste månelanding, ifølge en fersk rapport fra byråets generalinspektør, på grunn av finansieringsmangler, COVID-19-påvirkninger og tekniske utfordringer. Og det er ikke bare dressene heller. NASA ligger også bakpå raketten som skal lansere astronautene og kapselen som vil bære dem, og valgte nylig en entreprenør for å bygge landingssystemet som ville sette dem på overflaten. Det er så mye igjen å gjøre, og fristen for dette oppdraget – en del av NASAs Artemis-program – nærmer seg. Byråets nåværende mål for å lande amerikanere på månen for første gang på nesten 50 år er slutten av 2024.

Det er en strekk, det er en utfordring, men tidsplanen er 2024, Bill Nelson, NASA-administratoren, sa i slutten av mai.

Det er … snart.

I forlate-jorden-og-gå-til-rommet-tid er det veldig snart. Jada, NASA har landet astronauter på månen før, seks ganger faktisk, og det fikk dem dit ved å bruke teknologi med mindre rå datakraft enn en smarttelefon. Byrået starter ikke fra bunnen av. Men NASAs nåværende budsjett for måneoppdrag er magert sammenlignet med beløpet den amerikanske regjeringen brukte på Apollo-programmet, og regjeringen skynder seg ikke å slå en rivaliserende supermakt til en viktig førsteplass i menneskets historie. I følge generalinspektørens siste rapport – som konkluderte med at disse romdraktene ikke vil være klare før i det minste i april 2025 – er NASAs visjon for en månelanding i 2024, slik den er nå, ikke bare vanskelig eller usannsynlig, men ganske enkelt ikke gjennomførbar. Annen regjering rapporter har sagt det samme i flere måneder, selv før president Joe Biden tiltrådte og utnevnte Nelson til administrator.

Så hvorfor opptrer NASA-ledelsen som om det fortsatt kommer til å skje?

Da jeg kontaktet byrået i går, fikk jeg et forsiktig, men talende svar som så ut til å antyde at handlingen snart kunne endres: Byrået evaluerer gjeldende budsjett og tidsplan for Artemis-oppdrag og vil gi en oppdatering senere i år, en NASA talsperson fortalte meg via e-post. Astronautsikkerhet er en prioritet, og NASA vil sette mennesker på månen når det er trygt å gjøre det.

Nesten hver president siden John F. Kennedy har snakket om en triumferende retur til månen, men 2024-målet er ikke Bidens oppfinnelse. Direktivet kom ned våren 2019, for å gjennomføres på alle nødvendige måter. Programmet ble kalt Artemis, for Apollos søster i mytologi, og ble forkjempet av tidligere visepresident Mike Pence, som var ganske forelsket i romfart, og tidligere president Donald Trump, som visste lite om romaktiviteter, men forsto godt at en omtale av den amerikanske rominnsats førte alltid til applaus. NASA hadde målrettet 2028 for en månelanding, og mange så på kalenderrevisjonen som politisk motivert. Trump hadde hevdet at NASA var stengt og død til jeg fikk det i gang igjen, og hvilken bedre måte å bevise det på enn å lede en månelanding under hans siste periode?

En ingeniør modellerer NASAs nye design for månetilpassede romdrakter (Carlos Jasso / Reuters)

Da Trump forlot Det hvite hus og Biden flyttet inn, antydet mengden av regjeringsrapporter som sår tvil om planens gjennomførbarhet, kombinert med den antatte politikken fra starten, at den nye administrasjonen lett nok kunne avbryte 2024-målet. I februar, en fungerende NASA-administrator sa at tidslinjen kanskje ikke lenger er et realistisk mål. Men bemerkelsesverdig nok satt datoen fast, og det samme gjorde Artemis-merkevaren, med den nye administrasjonen som flyttet Trump-administrasjonens løfte om å ta den neste mannen og den første kvinnen til månen til den første kvinnen og den første fargede personen.

Artemis-programmet, fortalte NASA-talspersonen, er en prioritet. Den gjennomsnittlige amerikaneren har sannsynligvis ikke hørt mye om det, fordi administrasjonen er litt opptatt med å håndtere koronaviruspandemien, en arvedefinerende infrastrukturavtale og andre jordbundne saker. Visepresident Kamala Harris annonsert i mai at hun ville overta Pences plass som leder av National Space Council, men Biden har ikke snakket i detalj om USAs fremtid blant stjernene. Den amerikanske offentligheten støttet knapt Apollo-programmet på 1960-tallet, selv om tidens gang og kunnskapsrike NASA-markedsføring har gjort det til et øyeblikk av nasjonal enhet. I dette spesielle øyeblikket – med Delta-varianten som sprer seg, advarsler om at klimakrisen forverres, og kjølvannet av Capitol-opptøyene som rasler det amerikanske demokratiet – er et måneoppdrag som grenser til forestillinger sannsynligvis ikke god optikk. (Hvis du lurer på NASAs plan for et fremtidig Mars-oppdrag, har jeg noen dårlige nyheter der også: En rapport fra 2019 fant at et orbitalt oppdrag - en forløper for en landing - i byråets fastsatte dato for 2033 er umulig under alle budsjetter. scenarier og tidsplaner for teknologiutvikling og testing.)

På et tidspunkt må NASA offentlig revidere målet sitt for å bringe planen nærmere virkeligheten. Det er mulig at tjenestemenn ventet til de fullførte et avgjørende aspekt av Artemis-landingsoppdraget - kjøretøyet som vil ta astronauter fra månens bane ned til overflaten. Hele situasjonen var i limbo inntil for bare et par uker siden. Elon Musks SpaceX hadde vunnet kontrakten for å levere landingsteknologien, og slo Jeff Bezos' Blue Origin (som hadde samarbeidet med noen mangeårige romfartsentreprenører). Blå opprinnelse protesterte formelt byråets avgjørelse, men begjæringen var overstyrt av et føderalt revisjonsbyrå. Den siste samtalen, NASA sa i en uttalelse i slutten av juli, vil tillate NASA og SpaceX å etablere en tidslinje for den første Artemis-landingen. NASA er allerede kjent for en kultur med overdreven optimisme og urealistiske tidsfrister, noe som gir næring til kulturen med timeplanslipp. ( Det samme er SpaceX , som sier at de vil bruke Starship-raketten som selskapet for tiden utvikler i Sør-Texas for månekonserten.) Kanskje NASA vil presse landingen litt ut til 2025, for å bevare det de har beskrevet som det haster med innsatsen, eller den kan gå tilbake til 2028-planen, eller, ved å låne fra Kennedy, la den stå før slutten av dette tiåret.

Uansett mål, ville det påhvile NASA-tjenestemenn å bestemme seg før heller enn senere. Tidsfrister er gode - en klar målstrek, kombinert med en livlig atmosfære, er en bedre motivator enn en tåkete fremtid for noen dager og snart . Du må være optimistisk for å slå tyngdekraften og for å gjøre de fantastiske tingene som NASA gjør, fortalte Lori Garver, som fungerte som NASAs nestleder fra 2009 til 2013, for noen år siden, i et intervju om et NASA-teleskop som er mange år gammelt. forfalt. På den annen side har det fått oss til å overlove og gjøre feil. I mars satte romdraktteamet noen operasjoner på vent etter at arbeidere brukte feil spesifikasjoner for å bygge en del av livsstøttesystemet og det mislyktes. Arbeidere som ble intervjuet av NASA-inspektørens generalkontor, beskyldte problemet på blant annet tidsplanpress og rask vekst av prosjektteamet, inkludert tillegg av uerfarent personell.

Det neste mannskapet av amerikanske astronauter på månen vil skille seg fra de første besøkende, og ikke bare på grunn av antrekkene deres. Astronautene som NASA har valgt til å trene for fremtidige måneoppdrag kommer fra en blanding av bakgrunner; halvparten av dem er kvinner, og omtrent like mange er ikke-hvite. Når de går, vil de ha satt sin lit til NASA og dets entreprenører, akkurat som deres forgjengere gjorde, for å få dem dit og tilbake. Hvorfor hastverket?