SunChips og superkapitalisme

Potetgull copy.jpg

Internett er i spenning med nyhetene som SunChips er kastet sin nye bioplastpose fordi det oppfattes som være for høyt .

Noen er enige i Frito-Lays avgjørelse, andre er uenige, og atter andre påpeker det bioplast er ikke alltid en miljømessig gevinst . Men vi danser alle rundt det større punktet:

Konkurransen på snackchip-markedet har nådd et slikt nivå at den molekylære sammensetningen av den brikkeholdige posen som gjenspeiles i størrelsen på lyden kan føre til at et firma mister kunder!



Dette er et miniatyrportrett av Robert Reichs hyperkonkurransedyktig superkapitalisme på jobb. Og selv om det i bunn og grunn er en dum historie, er det ikke bare en dum historie.

Se for deg at forskerne bøyd over benken og konstruerte den nesten perfekte biobagen; prosessingeniørene som skalert opp produksjonslinjen og utarbeidet alle de riktige kontrollene for fylling og forsegling; forretningsfolkene som kuttet leverandøravtalene og solgte forhandlere på nyheten, tigget om endestykker; mellomlederne som kjørte tallene og holdt ting i gang; kvalitetskontrollfolkene som la merke til 'lydproblemet', men skjønte at det ikke var så farlig; fokusgruppekonsulentene som sa at forbrukerne likte veskens design og hvordan den fikk dem til å føle seg, og observerte bare i «Bruk om nødvendig»-lysbildene selv om posen hadde en god håndfølelse, kan det være for mye støy.

Det er her vi setter våre produktive talenter i arbeid. Dette er gode funksjonærjobber. De fleste av dem trenger du minst en høyskolegrad for å ha og ha. Det store maskineriet indusert av milliardmarkeder for alt (hva som helst) kan rekonfigureres til ethvert formål, til og med noe så sinnssykt som fleksible, lette chipbeholdere.

Og når dette går opp for deg... Du tenker med den svevende, halvseriøse tonen som vi reserverer for visjoner om kollaps: Dette er hva som skjer med et land som ikke lenger drømmer, som har mistet følelsen av nasjonal hensikt eller storhet. Du tenker: Kanskje vi trenger et romprogram, slik at vi begynner å slå opp igjen.

Du ser for deg erkehistorikere som glanset året: Og i 2010 ble det mektigste landet i verden fortært med showet Glede , om en politisk kandidat var eller hadde vært en heks eller ikke, og lyden av en pose med ikke helt potetgull.

Kanskje leses alle nasjonale prosjekter anakronistisk inn på en forflatet og urealistisk fortid. Kanskje jeg griper etter en tid som aldri har eksistert og en følelse av hensikt som var Manifest Destiny stygg når den gjorde det. På den annen side, har det egentlig alltid vært slik -- en tid der hver forbruker oppførte seg som den mest snobbete ønofil? (Når alle kalte seg forbrukere?)

Jeg hadde ikke tenkt å skrive om SunChips, og heller ikke den enorme tekniske kunnskapen som ligger i å lage perfekte plastposer, men jeg hørte stemmen til en Atlanterhavet -medgründer, John Greenleaf Whittier, krever å bli trukket inn i denne debatten.

I 1843 ble Whittier sendt av et magasin for å sjekke ut Lowell, Massachussets, USAs fantastiske nye produksjonssenter, City of Spindles. En natt, med utsikt over byen, kunne han ikke la være å tenke på en obskur tysk protofuturist ved navn John Etzler, som vandret rundt i Jacksonian-Amerika for å fremme en perfekt forbrukerverden (bare drevet av sol- og vindenergi, forresten). Den beste forklaringen Etzler ga for fremtiden han så for seg, kom i boken hans, Paradiset innenfor rekkevidde av alle mennesker, uten arbeid, av naturkrefter og maskineri: en adresse til alle intelligente menn . Etzlers fremste biograf, Steven Stoll, gir oss denne nydelige oppsummeringen av Etzlers drømmer og ideologi:

Varmt og kaldt rennende vann, opplyste tak og turer, behagelige dufter, heiser, alle bekvemmeligheter og ikke noe arbeid (alt med 'en sving på en sveiv')--det høres ut som en pensjonistlandsby i Arizona. Og det er bare poenget. Etzler designet ikke en verden som kommer, men verden som kom. Kunnskapen hans om fysikk kan ha vært feil, men hans følelse av at menneskelig lykke ville bli forstått som bruken av teknologi til bekvemmelighet og fritid var død-on . [uthev min]

Faktisk.

Så, Whittier, etter å ha støtt på og hørt ut den 'lille, mørkebrente tyskeren', stirrer ned på Lowell, det Dubai-lignende utstillingsvinduet for ny amerikansk makt. Og han lurer på hvilken ende ville alle fabrikkene til Lowell bli satt til? Hva var alle disse maskinene til?

Når jeg ser ned, som jeg nå gjør, på disse enorme murverkstedene, har jeg tenkt på stakkars Etzler, og lurt på om han ville innrømme, hvis han var med meg, at hans mekaniske krefter her har funnet sin rette bruk av millenniumproduksjon. Sliper på, hver i sin jernsele, usynlig, men likevel skjelven, av sin regulerte og undertrykte kraft, sitt enorme fengselshus fra kjeller til toppstein, er det sant at mekanismens genier virkelig er i arbeid her, og hever oss med hjul og trinse, damp og vannkraft, sakte oppover det skråplanet fra hvis topp strekker løftets brede bordland?

Han ville sannsynligvis ikke ha blitt overrasket over å finne ut at 167 år senere har mekanismens genier i stor grad lyktes med å plassere flere typer sjetonger på 'løftets brede bordland.'

Dette er ikke så anti-forbrukerkultur som det høres ut som. Endring av den store groovy typen virker utenfor vår beregning. (Tross alt liker jeg å være spesiell om hva Jeg bryr seg om å kjøpe.) Det er mer et spørsmål om balanse i samfunnet, en selvbevissthet om midler og mål.

Quinn Norton sa det strålende i en annen sammenheng : 'Jeg vil si at det er bøyningspunkter der omfanget av ting endrer naturen til det de gjør.' Så, ja, vi har alltid hatt forbrukerkultur og junkfood FoU og salg. Men et sted langs linjen ble det enormt. Innovasjon betydde patentere varianter av potetgull og posene deres.

Vi stoppet fikse broer og demninger og rørledninger -- og begynte å vise stadig mer komplekse varianter av ting som vi allerede har og som fungerer helt fint.

Men kanskje innser vi at vi bruker enorme ressurser på å utvikle chipposer med bare riktig lyd er en god ting. Tullheten til bedriften er den typen ting som kan symbolisere hvorfor vi trenger å gjøre noe annerledes. Og så kan vi, som Silicon Valley-lysmann Tim O'Reilly liker å si, ' jobbe med ting som betyr noe . '