Dette er hva som skjer når en galakse går tom for bensin

Akkurat som bilen din, stopper den. Og nå har vi fotografiske bevis på stoppingen.

[valgfri bildebeskrivelse]Et ultrafiolett bilde i falske farger av dverggalaksen IC3418 med sin ram-trykkstrippede hale av unge stjerner, vist på et røntgenbilde med falske farger av Jomfruhopen og viser varm gass i klyngen. Størrelsen på IC3418 er her forstørret med en faktor 10 i forhold til klyngen, for å gjøre det lettere å se. (Yale)

De Jomfruklynge er den nærmeste store galaksesamlingen til Lokal gruppe , gruppen som inkluderer Melkeveien. Den inneholder rundt 1000 galakser. Dypt inne i den er det en galakse som mennesker har gitt et praktisk, men likevel klønete navn: IC3418.

En gang for mellom 200 og 300 millioner år siden sluttet kjernen i IC3418 å lage stjerner. Halen på IC3418 er imidlertid oversådd med en rekke ildkuler: lyse klatter av gass opplyst av stjerner som sannsynligvis ble dannet i løpet av de siste millioner årene. IC3418 gjennomgår sannsynligvis en prosess kjent som ' ramtrykkstripping ': en galakse som blir strippet for gassene sine av 'vind' som er kraftigere enn galaksens gravitasjonskraft. Under strippeprosessen, mens eksisterende stjerner forblir intakte, blir galaksens indre gass feid bort. Noe som er betydelig -- fordi en galakse uten gasser er en galakse som faktisk er død. 'Stjerner, planeter og liv kan bare dannes hvis en galakse har gass til å lage dem,' forklarer Yale-astronomen Jeffrey D.P. Kenney.



IC3418 går med andre ord tom for gass. Det går på røyk. Og det er igjen viktig fordi Kenney og kollegene hans hevder at de har tatt bilder av IC3418 i ferd med å dø.

Hvis det faktisk er det astronomene har vært vitne til, vil det være første gang mennesker har fått et slikt bilde.

[valgfri bildebeskrivelse]Dverg elliptisk galakse NGC 205, en galakse innenfor den lokale gruppen, avbildet nederst til venstre ( J.-C. Cuillandre )

I en presentasjon i dag til det 222. American Astronomical Society-møtet i Indianapolis, presenterte Kenney og teamet hans papiret som oppsummerte funnene deres. (Dokumentets herlig predikerte tittel? Transformasjon av en jomfruklynge dverg irregulær galakse av Ram Pressure Stripping: IC3418 og dens ildkuler .') Arbeidet deres, som de baserte på både optisk avbildning og spektroskopi, bygger på eksisterende bevis om IC3418: mens tidligere forskning sikkert har spekulert i at galaksen opplever ramtrykkstripning, gjør Kenney og hans kolleger det eksplisitte tilfellet at IC3418 er , faktisk et eksempel på en galakse nær døden. (Deres arbeid er avhengig av bilder fra både WIYN 3,5 meter teleskop i Arizona og tvillingen Keck 10 meter teleskoper på Hawaii.)

Arbeidet gir ny status til IC3418. Det gir imidlertid også forskere potensialet for en bedre forståelse av hvordan dverg-elliptiske galakser, en underart av universets vanligste type galakse, kommer til å eksistere. 'Vi tror vi er vitne til et kritisk stadium i transformasjonen av en gassrik dverggalakse til en gassfattig dverggalakse - uttømmingen av dens livsblod,' Kenney forklart . Han la til: 'Inntil nå har det ikke vært noe klart eksempel på at denne transformasjonen har skjedd.'