Weibos talefrihet

Hvordan en dissidentbevegelse nesten brøt gjennom Kinas internettsensur

Weibo

Weibos 2011-grensesnitt(Stringer / Reuters)

På begynnelsen av 2010-tallet var det få ting som bedre symboliserte Kinas skiftende formuer og nye velstand enn landets høyhastighetstogsystem. Fra og med 2007 ble kinesiske tog, tidligere et symbol på tilbakestående, erstattet av slanke, skinnende hvite vogner som kunne kjøre oppover 200 kilometer i timen. I tiåret som fulgte brukte regjeringen hundrevis av milliarder dollar på å krysse landet med høyhastighetslinjer, og bygge det største slike nettverket globalt. I 2017 var mer enn 20 000 kilometer spor i drift, mer enn resten av verdens høyhastighetstogsystemer til sammen.



23. juli 2011 fikk dette symbolet på det nye Kina et ødeleggende slag. Klokken 20.30. den lørdagen ledet sjåføren Pan Yiheng et tog fullt av turister på vei fra Beijing til den sørlige kystbyen Fuzhou. Da toget kjørte inn på skinner som spenner over en slank viadukt nær byen Wenzhou i Zhejiang-provinsen, ropte plutselig en ekspeditør i Pans øre: Vær forsiktig! Det er et tog i sonen din. D3115 ligger foran deg!

Dette innlegget er tilpasset fra Griffiths ny bok .

Foran Pan, praktisk talt stillestående, sto et annet tog: D3115. Han trakk på nødbremsen, men det var for sent. Pans tog traff D3115 i nesten 100 kilometer i timen, spiddet føreren på bremsen, sporet av begge motorene og sendte fire togvogner som stupte ned i felt rundt 30 meter nedenfor.

Førti mennesker ble drept i ulykken, med nesten 200 flere skadet. Det var den tredje dødeligste høyhastighetstogkatastrofen i historien, og den første dødsulykken som rammet Kinas gaotie Nettverk. Og likevel, innen 24 timer, var linjen tilbake i drift. Flere av vognene ble gravlagt på jordene der de falt, og hendelsen kom ikke på forsidene til neste dags riksaviser.


Det gjorde internett. I løpet av timer oversvømmet innlegg om krasjet Weibo, et mikrobloggnettsted i Twitter-stil. Snart ble det ryktet om at tjenestemenn hadde beordret flere av de nedstyrtede togvognene til å bli brutt opp og begravet på jordene der de lå, bare timer etter redningsaksjonen. Da en reporter konfronterte en talsperson for jernbanedepartementet, Wang Yongping, om den absurde offisielle begrunnelsen for dette – at bilene hindret redningsarbeidet – svarte Wang: Enten du tror det eller ei, så gjør jeg det.

Dette førte til hyl av forargelse og avsky på nettet som bare ble forsterket da en 2 år gammel jente ble funnet i live i vraket timer etter at det offisielle søket var stoppet. Wang sa at det var et mirakel. Uvillige lenger til å stole på den offisielle historien, begynte internettspekulere å prøve å etablere en tidslinje for ulykken og søke etter årsaker.

De gravde frem fordømmende presserapporter og videoer fra før ulykken, inkludert et klipp av jernbanedepartementets sjefingeniør som skryter av at moderne teknologier betydde at Kinas høyhastighetstog aldri kunne stoppe hverandre. Et annet stykke sirkulert var en 2008 People's Daily artikkel som verdsatte en sjåfør, Li Dongxiao, som hadde begynt å trene på verdens mest komplekse motor bare 10 dager før Beijings høyhastighetslinje ble åpnet – til skrekk for hans langt mer erfarne tyske instruktører.

Dette er et land der et tordenvær kan få et tog til å krasje, en bil kan få en bro til å kollapse, og å drikke melk kan føre til nyrestein, skrev en Weibo-bruker. Dagens Kina er et kuletog som raser gjennom et tordenvær – og vi er alle passasjerer om bord.

Mens noen tidligere skandaler hadde blitt diskutert på nettet, var dette noe helt annet. Wenzhou-togulykken var Weibo-generasjonens kommende fest til verden, og viste hvordan unge kinesiske borgere, langt fra å bli kuet og hjernevasket av årevis med kommunistisk propaganda, var lei av korrupsjon og byråkratisk udugelighet, og ropte på forandring. I Baring Facts of Train Crash, Blogger Erode China Censurship, hyllet en New York Times overskrift, typisk for dekningen på den tiden:

Mens bloggene har avslørt forbrytere og ødelagte nyheter før, kan denne ukens ytelse signalisere ankomsten av Weibo som en sosial kraft å regne med, selv i møte med regjeringens innsats for å tøyle internetts innflytelse.


Det er vanskelig å huske nå, ettersom sosiale medier har fullstendig endret hvordan vi samhandler med nettet, men Weibo virket en gang klar til å ha en revolusjonerende effekt på både det kinesiske internett og potensielt samfunnet for øvrig. Nyheten med å ha tilgang til alt som med rimelighet kan kalles kinesisk opinion var forfriskende. Ikke bry deg om at den gjennomsnittlige Weibo-brukeren hadde det bedre og bedre utdannet enn normen, eller at et flertall av brukerne var menn, og at selv i de første dagene var sensur av visse emner utbredt. (Weibo svarte ikke umiddelbart på en forespørsel om kommentar.)

I løpet av Weibos korte periode som en genuin plattform for diskusjon og dissens, oppnådde mikrobloggere faktisk reell endring. De hjalp til med å redde kidnappede barn og gjenforene dem med familiene sine; de bidro til å avsløre korrupsjon og maktmisbruk; og viktigst av alt, de bidro til å tvinge Kina til å begynne å konfrontere landets endemiske luftforurensning.

En liten samling av innflytelsesrike Weibo-bloggere – inkludert eiendomsmagnaten Pan Shiyi og venturekapitalisten Charles Xue, kjent som Big Vs for de verifiserte kontoetikettene ved navn – begynte å publisere luftkvalitetsdata publisert daglig av den amerikanske ambassaden i Beijing. De fikk selskap av hundretusenvis av andre brukere, og den lille handlingen med åpenhet og trass ble raskt et nasjonalt spørsmål, og skammet regjeringen til å utgi sine egne rapporter om luftkvalitet.

Da de samme Big Vs forsøkte å bruke plattformene deres til å drive lobbyvirksomhet for andre endringer, oppdaget de raskt grensene for statusen deres. Kinas nye internettsar, Lu Wei, møtte Big Vs og la ut syv bunnlinjer som de kunne følge på nettet. Spesielt hadde de et ansvar for å fortelle sannheten, opprettholde loven og sosialistiske idealer, og beskytte statens interesser og samfunnsorden. The Big Vs var forpliktet til å legge ut offentlige bekreftelser på bunnlinjen, med en, Pan Shiyi, som laget en video der han beskrev de nye strengene som å være som trafikkregler som måtte overholdes. For de som ikke kunne bringes til hæl så lett, var andre metoder tilgjengelige.

23. august 2013 ble den 60 år gamle Charles Xue arrestert i Beijing sammen med en 22 år gammel kvinne og siktet for å ha oppfordret til prostitusjon. Uker senere dukket han opp på China Central Television (CCTV) og så sjokkert og utmattet ut. Med hes stemme tilsto han å være avhengig av Weibo og ikke sjekket fakta. Jeg kom ikke med konstruktive forslag for å løse problemet. I stedet sprer jeg bare disse ideene følelsesmessig, sa han. Arrestasjonen hans kom etter at han hadde kritisert regjeringen og tatt til orde for mer liberal økonomisk politikk på Weibo, hvor han hadde mer enn 12 millioner følgere.

En annen fremtredende online regjeringskritiker, Qin Zhihui, ble arrestert og siktet for å ha spredt mer enn 3000 falske rykter over tre år for å fremme sine forretningsinteresser. Pan ble også dratt inn i et CCTV-studio for å diskutere hvordan mikrobloggere bør utøve sosialt ansvar og for å advare om potensialet for skade hvis de delte falske rapporter.

Feilen med Weibo som en ytringsfrihetsplattform er lærerikt på flere måter. Den beskrev en gang for alle partiets manglende evne til å tolerere selv konstruktiv kritikk, og avslørte en rekke nye, tidligere usynlige røde linjer i offentlig debatt. Weibo var et viktig siste standpunkt for Kinas oppfinnsomme og obstreperante online-dissidenter, som kastet alt de kunne på sensorene, og kom opp med geniale måter å komme seg rundt blokkene og filtrene på. Men de ble likevel til slutt tvunget bort fra det, og søkte tilflukt på plattformer utenfor den store brannmuren eller i digitale rom stengt ikke bare fra sensorene, men også fra offentligheten for øvrig.


Dette innlegget er tilpasset fra Griffiths nye bok, Den store brannmuren i Kina: Hvordan bygge og kontrollere en alternativ versjon av Internett .