Hva du skal gjøre når fremtiden føles håpløs

Mennesker liker å føle seg optimistiske om og ha kontroll over hvor livet deres er på vei. Pandemien har gjort det veldig vanskelig å føle det slik.

En mann danser med en smilende solsikke; rundt ham er det både smilende og rynkete blomster.

Jan Buchczik

How to Build a Life er en annenhver ukes spalte av Arthur Brooks, som tar opp spørsmål om mening og lykke.




Du lever i fremtiden. Det gjør jeg også. Det gjør vi alle. Det er menneskelig natur. Imidlertid er det tider – for eksempel under en pandemi – når denne naturen får oss til å lide.

Vi er potensielle skapninger, ifølge psykologene og filosofene Martin Seligman, Peter Railton, Roy Baumeister og Chandra Sripada i deres 2016 bok Homo prospekt . Faktisk, som Seligman fortalte meg, bruker vi i gjennomsnitt 30 til 50 prosent av våre selvgenererte tanker – det vi tenker på når vi ikke prøver å konsentrere oss – på å tenke på den fjerne fremtiden. Ingen andre skapninger gjør dette, med et lite unntak av noen primater som lagrer verktøy for fremtidig bruk.

Å leve i fremtiden er en grunn til at meditasjon og å praktisere oppmerksomhet er så vanskelig. Meditatorer snakker om apekatt : Apen vil ikke sitte stille; han vil svinge til neste tre og se hva som er der oppe.

Den potensielle apen i tankene våre ønsker å se masse velsmakende frukt, og har en måte å få det på; den beste måten å frustrere ham på er et tomt tre, eller et hvor frukten er utenfor hans rekkevidde. Siden vi bruker så mye tid på å leve i fremtiden, gjør det oss glade å føle at fremtiden er full av muligheter for forbedring, og at vi har en viss kontroll over å gjøre disse mulighetene til realiteter. I kontrast er en nesten perfekt cocktail for elendighet pessimisme og lav personlig kontroll over omstendighetene våre.

På grunn av pandemien føles fremtiden vanskelig og usikker, og få av oss har mye kontroll over den, utover å gjøre vårt beste for å holde oss selv og de rundt oss trygge. Resultatet er mange ulykkelige aper. Gallup-undersøkelse data viser at pessimismen om fremtiden til pandemien i USA øker. Dette infiserer vår generelle utsikter : Jeg våkner hver dag uten noe å se frem til, tilsto en venn nylig for meg. Jeg får lyst til å ligge i sengen.

Vi gjør lett på pessimisme, og skaper til og med morsomme pessimistiske karakterer, som Eeyore og Charlie Brown. Men i det virkelige liv er pessimisme ingen lattersak. Undersøkelser viser at det er sterkt korrelert med selvmord. Unge voksne som er pessimistiske er uforholdsmessig sannsynlige for å lide dårlig helse i middelalderen. På samme måte har forskere vist at det å ha en følelse av lav personlig kontroll lenker ugunstige økonomiske forhold til dårlig helse og svekket følelsesmessig funksjon. Lav personlig kontroll på arbeidsplassen – kalt lav beslutningsbredde av psykologer - spesielt i kombinasjon med høyt trykk, ble funnet å være en betydelig prediktor for depresjon og lav jobbtilfredshet blant arbeidere i en studie fra 1990.

Kort sagt, dårlige ting skjer når apen din er frustrert. Ting blir enda verre når alle apene våre er i det samme tomme treet. Ikke bare føler mange mennesker pessimistiske om deres personlige fremtid akkurat nå; det er også en overveldende kollektiv følelse av maktesløshet og negativitet. Det er ikke bare det at fremtiden min føles dyster, det gjør det også vårt. Og siden pandemien er et kollektivt fenomen, er det lite noen av oss kan gjøre for å ignorere den eller unngå begrensningene den pålegger livene våre. Det er veldig lite nytt å bryte opp dagene våre, få nye ansikter, lite bevegelse, få morsomme begivenheter å se frem til. Alt vi kan gjøre er å vente - på en vaksine, på valget, på flokkimmunitet, på noe, hva som helst , som kan endre utsiktene våre.

Men vi er ikke hjelpeløse. Selv om det er lite vi kan gjøre for å endre pandemiens harde realiteter, kan vi endre tankegangen vi bruker for å møte dem. Ved å gjøre to ting kan vi forbedre vår evne til å takle denne situasjonen, samt med negativitet og følelser av maktesløshet i fremtiden.

1. Kanalisere din indre advokat.

Pessimisme generelt forvrenger virkelighet. Seligman og andre anbefaler at pessimister bekjemper deres tendens til å forvente det verste ved å bruke det de kaller en tvisteteknikk — å verbalisere de negative antakelsene vi gjør om fremtiden, og bestride dem med realistiske fakta.

Her er et eksempel: Jeg underviser ved et universitet, og noe jeg elsker er å tilbringe tid med studenter i klasserommet. Det gir meg energi og glede. På grunn av koronaviruset er alle klasser online; Jeg tar opp forelesningene mine på forhånd foran et kamera i mitt provisoriske videostudio. Den eneste tilbakemeldingen i sanntid jeg får er en melding som forteller meg at jeg har gått tom for plass på harddisken min.

Her om dagen fant jeg meg selv mørkt og gruble over at jeg sannsynligvis aldri ville komme tilbake personlig; at dette ville være min nye normal, for alltid. Denne pessimismen, drevet av nyhetshistorier jeg har lest med titler som Vil koronaviruset for alltid endre høyskoleopplevelsen?, er helt uberettiget i skolens tilfelle. Så jeg bestred det med fakta. Vi lager faktisk hybridklasser og planlegger for en personlig fremtid. Det er en god sjanse for at jeg er tilbake i klasserommet i løpet av neste år. Min rare arbeidssituasjon er kjedelig, men midlertidig.

Mest sannsynlig er fremtiden din også lysere enn hva du kanskje tror i dine mørkeste øyeblikk, så bestrid pessimismen din ikke med tankeløs optimisme, men med fakta . Bygg en solid sak for noe annet enn det verste scenarioet, og argumenter for deg selv som en advokat. Og mens du er i gang, les færre historier om pandemien. Du lærer sannsynligvis ikke noe nytt, men prøver bare å få litt mer sikkerhet om fremtiden, noe som er umulig.

2. Gjør begrensninger til beslutninger.

En stund i 30-årene levde jeg av å utføre militæranalyse for Rand Corporation, en tenketank i California. Når jeg fikk problemer i arbeidet mitt, pleide sjefen min å si: Gjør om begrensninger til beslutninger. Med andre ord, start en undersøkelse av hvert problem ved å liste opp de tilsynelatende begrensningene på friheten din, og i stedet for å ta dem som gitt, vurder hvordan du kan endre dem.

For eksempel, når det gjelder nedstengninger av koronavirus, er klagen på arbeid jeg oftest hører at med manglende evne til å jobbe på en normal måte, blir produktiviteten ødelagt. Vi kan ikke prestere opp til våre egne standarder – enten det er på grunn av konkurrerende krav til barnepass, å være isolert fra kollegaer eller bare Zoom-tretthet – og det er irriterende. Mange mennesker føler at de sitter fast i en syklus av frustrerende middelmådighet.

Svaret er å endre definisjonen av produktivitet. Mange av oss har en vridd forestilling om et produktivt liv som dreier seg om ren arbeidsproduksjon. Noen har lite valg i saken, men de fleste amerikanere jobber mer enn de trenger for å oppfylle jobbansvaret. I 2018, i henhold til en undersøkelse fra U.S. Travel Association, brukte 55 prosent av amerikanske arbeidere ikke all sin betalte ferie, tilsvarende 768 millioner ubrukte dager. Og når de tar ferie, 54 prosent si de føler skyld for det.

Hvis dette beskriver deg, kan du bruke denne perioden til å tilbakestille definisjonen av produktivitet. Riktignok har mange aspekter ved mange jobber blitt vanskeligere av pandemien. Men andre deler av et virkelig produktivt liv ber om din oppmerksomhet. Du kan sette deg mål for trening, jobbe med å tilegne deg nye ferdigheter, tilbringe kvalitetstid med dine kjære, eller lære å temme apesinnet ditt i meditasjon. Dette er den typen produktivitet som vil belønne deg i det lange løp og som kan hjelpe deg med å etablere en sunnere, lykkeligere likevekt når pandemien er over.

Som jeg ofte har skrevet i denne spalten, er den sunneste måten å se på pandemien – eller enhver vanskelig periode i livene våre – som en mulighet for forbedring og personlig vekst, uten å skyve bort de negative følelsene som er et naturlig biprodukt av harde tider. Når vi konfronterer pessimisme i sammenheng med COVID-19, vil vi begynne å se og håndtere den mer generelt i livene våre. Hvis vi er heldige, er dette den mest pessimistiske og maktesløse perioden vi noen gang vil møte. Men selv om vanskeligere tider venter, vil det apen vår lærer i dag hjelpe ham senere.