Hva tenkte Volkswagen?

Om opprinnelsen til bedriftens ondskap – og idioti

Justin Renteria

ELLERen dag i 1979, James Burke, administrerende direktør i Johnson & Johnson, kalte mer enn 20 av nøkkelpersonene sine inn i et rom, stakk fingeren i et internt dokument og foreslo å ødelegge det.



Dokumentet var neppe belastende. Med tittelen Our Credo, hadde dens tydelige liste over prinsipper – inkludert en høyere plikt overfor mødre og alle andre som bruker produktene våre – vært en fast del av bedriftens vegger siden 1943. Men Burke var bekymret for at ledere hadde begynt å betrakte det som noe sånt som Magna Carta: et viktig historisk dokument, men neppe et verktøy for moderne beslutningstaking. Hvis vi ikke skal leve etter det, la oss rive det av veggen, sa Burke til gruppen, og brukte vekten av kontoret sitt til å tvinge frem en debatt. Og det var det han fikk: et rom fullt av ledere som diskuterer rollen til moralske plikter i daglig virksomhet, og deretter velger å gjenopplive credoet som et levende dokument.

Tre år senere, etter at det dukket opp rapporter om en dødelig forgiftning av Tylenol-kapsler i butikker i Chicago-området, ble Johnson & Johnsons reaksjon gullstandarden for kriserespons for bedrifter. Men selskapets raske beslutninger – å fjerne hver flaske Tylenol-kapsler fra butikkhyllene over hele landet, advare folk offentlig om å ikke konsumere produktet og ta et tap på 100 millioner dollar – var egentlig ikke beslutninger. De strømmet mer eller mindre automatisk fra signalet som ble sendt tre år tidligere. Burke var faktisk på et fly da nyheten om forgiftningen kom. Da han landet, bestilte ansatte allerede Tylenol fra butikkhyllene.

Umiddelbart vil du bli hardt presset for å finne en episode som er mindre fremtredende for utslippsjuksskandalen hos Volkswagen – et selskap som derimot ser ut til å ha til hensikt å forgifte sitt eget produkt, navn og fremtid. Men selv om detaljene bak VWs installasjon av nederlagsenheter i kjøretøyene bare begynner å sildre ut, er det svært sannsynlig at beslutningsprosessen vil ligne en bisarr versjon av Johnson & Johnsons, med motsatte valg hvert trinn på veien.

Sosiologen Diane Vaughan laget uttrykket normalisering av avvik å beskrive en kulturell drift der omstendigheter klassifisert som ikke ok, sakte omklassifiseres til ok. I tilfelle av Utfordrer romfergekatastrofe – gjenstand for en landemerkestudie av Vaughan – skader på de avgjørende O-ringene hadde blitt observert etter tidligere oppskytninger av romfergen. Hver observert forekomst av skade, fant hun, ble fulgt av en sekvens der det tekniske avviket til [O-ringene] fra ytelsesforutsigelser ble omdefinert som en akseptabel risiko. Gjentatt over tid ble denne oppførselen rutinemessig til det organisasjonspsykologer kaller et manus. Ingeniører og ledere utviklet en definisjon av situasjonen som tillot dem å fortsette som om ingenting var galt. For å presisere: De var ikke bare skuespill som om ingenting var galt. De trodde det, og minnet Orwells konsept om dobbelttenkning, metoden som et byråkrati skjuler ondskap ikke bare for offentligheten, men for seg selv.

Hvis den sammenligningen høres overdreven ut, tenk på ordene til Denny Gioia, en ledelsesprofessor ved Penn State som på begynnelsen av 1970-tallet var koordinator for tilbakekalling av produkter hos Ford. På det tidspunktet viste Ford Pinto en tendens til å eksplodere når den ble truffet bakfra, og brente passasjerer. To ganger valgte Gioia og teamet hans å ikke huske bilen – et faktum som, når det blir avslørt for M.B.A.-studentene hans, går av som en bombe. Før jeg dro til Ford ville jeg ha argumentert sterkt for at Ford hadde en etisk forpliktelse til å tilbakekalle, skrev han i Journal of Business Ethics 17 år etter at han forlot selskapet. Jeg argumenterer og lærer nå at Ford hadde en etisk forpliktelse til å tilbakekalle. Men, mens jeg var der , jeg oppfattet ingen sterk forpliktelse til å huske og jeg husker ingen sterk etiske overtoner til saken overhodet.

O-ringingeniørene var ikke bare skuespill som om ingenting var galt. De trodde det.

Hva, spurte professoren Gioia for sent, hadde bilsjef Gioia tenkt? Det beste svaret, konkluderte han, er at han ikke hadde vært det. Ledere blir bombardert med informasjon. For å lette den kognitive belastningen, er de avhengige av et sett med uskrevne skript importert fra organisasjonen rundt dem. Du kan til og med definere bedriftskultur som en samling av manus. Skript er utvilsomt effektive. Ledere trenger ikke å rote gjennom hvert nytt problem på nytt, skrev Gioia, fordi måten å håndtere slike problemer på allerede er utarbeidet på forhånd. Men der ligger faren. Skript kan være mangelfulle og vokse mer over tid, men de fraråder aktiv analyse. Basert på informasjonen Gioia hadde på det tidspunktet, passet ikke Pinto kriteriene for tilbakekalling som teamet hans allerede hadde blitt enige om (et klart dokumenterbart mønster av feil for en spesifikk del). Ingen videre tanke nødvendig.

Noen ganger trenger et skurrende bevis seg på, og tvinger fram en bevisst revurdering. For Gioia var det øyeblikket han så den forkullede hulken til en Pinto på et selskapsdepot internt kjent som The Chamber of Horrors. Avskyet det fremkalte ga ham en pause. Han innkalte til et møte. Men ingenting endret seg. Etter den vanlige diskusjonsrunden om kriterier og begrunnelse for tilbakekalling, stemte alle mot å anbefale tilbakekalling – inkludert meg.

Det mest urovekkende, sier Vaughan, er måten manus utvider seg som en elastisk linning for å imøtekomme mer og mer divergens. Morton-Thiokol, denNASAentreprenør som var tiltalt for å konstruere O-ringene, ba om en telefonkonferanse på tampen av den fatale Utfordrer lansering. Etter en tidligere lansering hadde ingeniørene lagt merke til O-ringskader som så annerledes ut enn skader de hadde sett før. I mistanke om at kulde var en faktor, så ingeniørene prognosen nesten frysepunktet og ga en anbefaling om ingen lansering - noe de aldri hadde gjort før. Men dataene de fakset tilNASAfor å støtte saken deres var de samme dataene de tidligere hadde brukt for å argumentere for at romfergen var trygg å fly.NASAkastet seg over inkonsekvensen. Morton-Thiokols messing ble flau og ute av stand til å velte manuset de selv hadde bygget i de foregående årene. Ingen lanseringsanbefalingen ble reversert til lansering.

Det er som å miste jomfrudommen, aNASATelekonferansedeltaker fortalte senere Vaughan. Når du har gjort det, kan du ikke gå tilbake. Hvis du prøver, står du overfor en troverdighetsspiral: Løy du da eller lyver du nå?

Bute tilbake til Volkswagen.Du kan ikke ubevisst installere en nederlagsenhet i hundretusenvis av biler. Du må være snik, og dermed bevisst. For å forstå den oppførselen, må vi vende oss til en mer utvalgt undergruppe av eksempler, for eksempel Air Force bremseskandalen i 1968, da B. F. Goodrich bygde en flybrems som mange ansatte visste ville mislykkes. Da den ble testet ved Edwards Air Force Base, smeltet bremsen. Som i, ble smeltet.

I likhet med Volkswagens handlinger, vil dette virke som en galskapshandling, ren og enkel. (Det er nesten som om de malte et øye på seg selv, sier Joseph Badaracco, en etikkprofessor ved Harvard Business School, om VW.) Men den endelige beslutningen om å lure var, på individnivå, rasjonell – den logiske slutten på en lang sekvens.

Det startet, som Volkswagens problemer tilsynelatende gjorde, med et løfte som ikke burde vært gitt. Goodrich, som var desperat etter å gjenvinne en luftvåpenentreprenørs gunst som leverandør etter en tidligere levering av dårlige bremser, lovet en brems som var ultrabillig og ultralett. For lett, faktisk. Da den første gang ble prøvd ut i en simulering på selskapets testlaboratorium, glødet prototypen kirsebærrød og spydde ut brennende metallbiter. Men da en ung ingeniør oppdaget at kilden til problemet var selve designet (en mer senior ingeniør hadde tatt feil i regnestykket), var hjulene bokstavelig talt i bevegelse. Bremsekomponenter fra andre leverandører var på vei. Den nødvendige redesignen ville ødelegge den lovede timeplanen. Den unge ingeniøren ble bedt om å fortsette å teste.

Bremsen fortsatte å svikte. Under det 13. settet med tester ble det gjort en total innsats for å pleie bremsen gjennom de nødvendige 50 simulerte landingene. I følge Kermit Vandivier, en dataanalytiker ved testlaboratoriet som senere vitnet under en høring i Senatet, ble vifter hentet inn for kjøling. Forvrengte komponenter ble maskinert tilbake til form mellom stopper. Testinstrumentering ble bevisst feilkalibrert. Men selv disse juksene var ikke nok. I en simulering rullet hjulet rundt tre mil før det stoppet. Likevel fikk Vandivier og flere kolleger beskjed om å utarbeide en rapport som viste at bremsen kvalifiserte.

Det eneste spørsmålet som var igjen for meg å avgjøre, skrev Vandivier senere, var om jeg ville bli en part i svindelen eller ikke. Å nekte ville bety å miste jobben. Han ville være 42, med syv barn, nytt hus og god samvittighet. Men, skrev han, regninger betales ikke med personlig tilfredshet, og heller ikke husbetalinger med etiske prinsipper. Han brukte nesten en måned på å lage den forfalskede rapporten. (Luftvåpenet ba til slutt om å få se de rå testdataene. Vandivier trakk seg og ble avisreporter.)

Denne hendelsesforløpet passer inn i et mønster som dukker opp og dukker opp igjen i saker om forretningsforseelser, som begynner med de fantastiske forpliktelsene som er gjort fra det høye.NASAtjenestemenn hadde lovet et rutinemessig og økonomisk skyttelprogram som skulle starte 60 ganger i året – et mål som viste seg å være håpløst optimistisk. Fords president, Lee Iacocca, hadde ønsket at en bil som ikke veide mer enn 2000 pund og ikke kostet mer enn $2000, skulle være klar til produksjon om 25 måneder. For å fremskynde prosessen ble produksjonsutstyr utviklet samtidig med selve bilen; reposisjonering av Pintos bensintank ville også ha krevd en redesign av fabrikkutstyret. Alt dette plasserte personell i en posisjon med ekstrem belastning.

Vi vet hva belastning gjør med mennesker. Selv uten det har de en tendens til å undervurdere sannsynligheten for fremtidige dårlige hendelser. Sett dem under følelsesmessig stress, antyder noen forskning, og denne tendensen blir forsterket. Folk vil favorisere beslutninger som hindrer kortsiktig sosialt ubehag selv på bekostning av økt langsiktig risiko. Stilt overfor den umiddelbare vissheten om en sjefs vrede eller den fjerne muligheten for tilbakeslag fra et ansiktsløst byrå, vil mange fokusere mest på førstnevnte.

Denne reaksjonen er ikke unnskyldelig. Men det er forutsigbart. Det James Burke, Johnson & Johnsons administrerende direktør, gjorde var å forutse de mulige resultatene av dette presset, i god tid før det bygget seg opp. Han delte Henry James sin fantasi om katastrofe. Og det er derfor han introduserte, om du vil, et sett med motskrifter. Det var en bevisst innsats for å fikle med de ubevisste kriteriene som beslutningene i selskapet hans ble tatt etter. Resultatet var en gradvis nedstigning til integritet, et skritt mot forsvarlighet og normaliseringen av å referere til Vårt Credo i situasjoner som ellers kunne ha virket blottet for etisk innhold.

Det vi vet om Ferdinand Piëch, Volkswagens styreleder før skandalen, er at han ikke var noen James Burke. I en korrupsjonsrettssak i 2008 som sendte en VW-leder i fengsel, refererte Piëch til påstått utbredt bruk av VW-midler på prostituerte som rene uregelmessigheter, og irettesatte en advokat for feil uttale Lamborghini . (De som ikke har råd til en bør si det ordentlig var hans presise ord.) Dette var rundt den tiden utslippsjukset begynte.

Kultur starter på toppen, sa en forretningsmann nylig i et intervju med Association of Certified Fraud Examiners. Men det starter ikke på toppen med pene uttalelser. Ansatte vil gjennomskue tom retorikk og vil etterligne karakteren av beslutningstaking i toppledelsen … En robust «atferdskodeks» kan avskaffes ved én handling fra administrerende direktør eller finansdirektør. Foredragsholderen var Andrew Fastow, den tidligere finansdirektøren i Enron, som tilbrakte mer enn fem år i føderalt fengsel. Han har en ting rett: Beslutninger kan være et produkt av kultur. Men kultur er et produkt av beslutninger.