Hvorfor alt er utsolgt

Pandemien brøt netthandelen.

En illustrasjon av en pappeske med et timeglass på toppen

Getty / Atlanterhavet

Hele sommeren prøvde jeg å kjøpe ting, og stort sett mislyktes jeg. Jeg registrerte meg for to separate ventelister for utsolgte svarte spandex-sykkelshorts, som jeg trengte til Pelotonen jeg hadde kjøpt, selv etterbestilt i to måneder. Jeg la også til e-postadressen min på en venteliste for gardinstenger, og husker hvordan den skiftende høstsolen steker kjøkkenbordet som nå er kontoret mitt. Da beskjed fra Bed Bath & Beyond kom uker senere for å fortelle meg at de var tilbake i salg, var jeg for treg med trekningen – de ble utsolgt omtrent like raskt som hånddesinfeksjon gjorde i mars. I løpet av helgen trodde jeg at jeg hadde skaffet meg erstatninger for det utslitte sengetøyet mitt, men e-postkvitteringen min inneholdt en tilståelse: Sengene ville komme, i beste fall, rundt Halloween.



Da jeg spurte Steve Rowen, en administrerende partner i detaljhandelsanalysefirmaet Retail Systems Research, om disse lagerproblemene var så utbredt som mine personlige frustrasjoner antydet, måtte han kvele en latter før han svarte meg: Absolutt. Lignende problemer foreløpig hund alle slags forhandlere, og de har i flere måneder. I begynnelsen av pandemien, da folk flest antok at ting ville være tilbake til det normale om uker eller måneder, hadde ikke forhandlere og produsenter det travelt med å skifte gir og ta mange dyre avgjørelser, sa Rowen. Jeg tror ikke noen egentlig hadde noen indikasjon på hvor lenge denne pandemien og dens virkninger kom til å merkes.

Før mars hadde netthandel akkurat det motsatte problemet. Internett er fullt av en nesten uendelig overflod av ting, alt tilgjengelig med et øyeblikks varsel. Mer enn 150 millioner amerikanere ha tilgang til Amazon Prime, som lover en to-dagers behandlingstid på millioner av varer som kan sendes hjem til deg med bokstavelig talt ett klikk. Å sortere gjennom det enorme miljøet med netthandel har blitt en bedrift for seg selv, med populære nettsteder som Wirecutter og The Strategist som tilbyr velprøvde anbefalinger for å bekjempe dysforien som å skrive badehåndklær i en søkeboks ellers ville tilkalle.

På bare noen få måneder har pandemien snudd den altomfattende, nøye konstruerte institusjonen av amerikansk forbrukerisme på hodet. Forråd av grunnleggende husholdningsvarer som papirhåndklær og universalmel har bare delvis kommet seg, og verdslige, tilsynelatende tilfeldige gjenstander kommer stadig med på listen over mangel— oppblåsbare kajakker , kettlebells , keramisk flis , frø , fotskreller , mange ting solgt inn aluminiumsbokser . Problemet med pandemisk handel ligger ikke bare i lavt tilbud eller høy etterspørsel. I stedet har koronaviruset tæret på hele systemet der ting kjøpes og selges i Amerika, og få tegn til bedring er i horisonten.


Siden millioner av amerikanere begynte å bruke mye mer tid hjemme, har mange av dem tatt svært like avgjørelser om hvordan de skal gjøre det komfortabelt. Ifølge Rowen har det bidratt til å skape forsyningsproblemer i alle slags kategorier: mat, rengjøringsprodukter, medisiner, treningsutstyr, utendørsutstyr, møbler og hjemmeinnredning, renoveringsutstyr, hjemmeelektronikk, kontorrekvisita, loungewear og mer. På begynnelsen av året var det ingen som kunne vite at stående pulter og barnebassenger ville bli varme varer. Men så langt inn i pandemien vedvarer ikke mangelen bare på grunn av det som plutselig er trendy.

For å forstå hvorfor du fortsatt ikke kan finne din foretrukne migrenemedisin eller ditt vanlige merke med hundemat, må du begynne med hvor disse produktene begynner: produksjon. Lenge før de fleste amerikanere hadde et snev av katastrofen som skulle komme, begynte beholdningen av mange produkter å bli tynnere bak kulissene. USA importerte mer enn produkter verdt en halv billion dollar fra Kina i 2018, omtrent 20 prosent av landets totale årlige import. Da Kina ble lukket i slutten av januar for å stoppe spredningen av koronaviruset, stoppet landets enorme produksjonssektor opp. Det lammet strømmen av alle slags ting til USA – barnevogner, treningsklær, Nintendo Switch-konsoller og viktige komponenter for produkter satt sammen i andre land, for eksempel tekstiler til klær og deler til mobiltelefoner og datamaskiner. Da disse komponentene forsvant, noen samlebånd i land som Vietnam og Sør-Korea gikk på tomgang, noe som forsterket krisen i USA.

Merker og forhandlere som stolte på import fra Kina eller andre steder i Asia begynte å vurdere leverandører i Latin-Amerika, Europa eller USA for å ta opp slakk. Men etter hvert som søkene startet, spredte koronaviruset seg til flere land, og stengte mange produksjonsanlegg rundt om i verden, i det minste midlertidig.

Etter å ha kontrollert koronaviruset, Kinesisk produksjon tok seg opp igjen . Så snart Kina var i gang, og USAs produksjonsanlegg ikke var det, begynte vi å importere flere varer fra Kina enn noen gang før, sa Rowen. Men en økt avhengighet av ting som er produsert en halv verden unna, medfører noen risikoer. Varer tar seg fra Asia til USA på massive lasteskip, og det er shippingindustrien på vei mot en arbeidskrise : Hundretusenvis av arbeidere er for tiden strandet til sjøs fordi hjemlandenes pandemiske reiserestriksjoner hindrer dem i å komme i land. Å forlate dem på skip truer med å kollapse global skipsfart ved å slite ut og misbruke arbeidere som for tiden er på sjøen mens de kjører de som venter på arbeid til andre industrier. I mellomtiden har resten av verden – som forsyner de resterende 80 prosentene av importerte varer som selges i USA – ennå ikke returnert til full produksjonskapasitet.

Uansett hvor et produkt er laget, må det pakkes før det kan sendes eller lagerføres på en hylle, noe som skaper enda en hindring. Plastflasker og poser, pappesker og aluminiumsbokser må også produseres, og ofte med kostbart maskineri som bare kan lage en veldig spesifikk type pose eller flaske. Det spiller ingen rolle hvor mye hånddesinfeksjon du lager hvis du ikke har det rette å legge det i. Forbrukertilførselen av mel er fortsatt i ferd med å komme seg, delvis fordi fabrikkene brukte måneder på å kjempe om en begrenset forsyning av de små papirsekkene det er pakket inn. Det var alltid mye mel, men noen som baker surdeig for første gang vil ikke ha en av de gigantiske posene som vanligvis blir sendt til restauranter.

Når produktene først er produsert, pakket og importert, må de fortsatt distribueres til varehus og butikker, som har blitt sin egen flaskehals. Pandemien har gjort langturstransport farligere og vanskeligere — På våren manglet lastebilsjåfører verneutstyr og desinfiseringsutstyr, og mange av stedene hvor de vanligvis ville fått en natts søvn eller et varmt måltid hadde stengt på grunn av sperringer. Siden den gang har etterspørselen etter lastebilførertjenester økt sammen med etterspørselen etter visse typer produkter, og noen lastebilselskaper har utnyttet det med slå på kort varsel til ruter som betaler bedre, og legger til enda mer kaos i kampen for å få ettertraktede produkter i hyllene. Selv når gjenstander kommer inn på en lastebil, venter flere forsinkelser: Flere lastebiler ankommer enn varehus og butikker vanligvis håndterer, og de har bare så mange lastebrygger og så mange timer i løpet av en dag.

Hvis du klarer å kjøpe et produkt akkurat nå, kan det ta en stund før du ser det. Mange fysiske butikker ble stengt i flere måneder, noe som presset flere kunder på nettet og la et enormt press på avsendere i prosessen. I slutten av juli rapporterte UPS en 65 prosent hopp i forsendelser til hjem i løpet av forrige kvartal. Som med kommersiell skipsfart, er det bare så mange lastebiler og så mange mennesker som gjør det banebrytende arbeidet med å laste, kjøre og losse dem. Samtidig har policyendringer gjort at landets største pakkeselskap, United States Postal Service, tregere og mindre pålitelig . Pakker forsvinner i distribusjonssentre i dager eller uker, og noen lastebilsjåfører kjøre sine ruter uten post ombord på grunn av nye regler om at de skal reise i tide. Mat blir ødelagt, levende dyr dør , noen pakker forsvinner helt.


Som tilfellet er med USAs større pandemiske feil, hadde forbrukersystemet begynt å råtne lenge før koronaviruset gjorde sin sprøhet tydelig. Amerikanske selskaper har brukt tiår på å presse hver siste dollar ut av markedet, i stor grad på bekostning av fleksibiliteten og motstandskraften. Det verste startet for 30 år siden, sa Rowen, da Walmart knuste lokal konkurranse over hele landet og populariserte just in time inventarmodell . Kostnadene holdes lave ved å ha svært lite for hånden, og hyllene fylles på med nyleverte produkter; det er ingen papirhåndklær eller joggebukser som venter på å bli kalt til tjeneste. I en krise betyr det at butikkhyllene raskt tømmes. Folk får panikk og begynner å hamstre eller jakte på ting på nettet, og tar også opp disse forsyningene. Effektiviteten er stor hvis det ikke er noen avbrudd av noe slag og hvis ting går akkurat som planlagt, sa Rowen. Dessverre, i det minste i overskuelig fremtid, er det egentlig ingen 'i henhold til planen.' Det er ikke bare en pandemi som kan forårsake denne typen logistisk kaos. Orkaner, skogbranner og store sivile uroligheter kan alle bygge opp de best oppsatte planene til ledere som prøver å vri profitt ut av en virksomhet gjennom effektivitet. USA gjennomgår for tiden alle fire krisene samtidig.

Alt dette ville vært mye mindre viktig hvis alle som prøver å bestille ting på nettet var like heldige som de av oss som leter etter søte treningsklær eller nytt sengetøy. Men USAs forbrukersystem er ikke bare et oppbevaringssted for folks disponible inntekt. Overklasse fornøyelsesjockey for plass på en lastebil ved siden av livsviktige medisiner og de grunnleggende nødvendighetene i hverdagen for de hjemmegående eller de i undertjente samfunn. Markedet reagerer på insentiver som ofte ikke tjener interessene til menneskene som det er ment å være en redningsplanke for – tidligere i sommer, noen postarbeidere anklaget USPS av å prioritere Amazon-pakker fremfor andre, mer vitale typer post på grunn av megaforhandlerens lukrative kontrakt med byrået. (Postvesenet verken bekreftet eller avkreftet flyttingen, men sa at de fleksible ressursene daglig, avhengig av etterspørselen.) Arbeidskraft, emballasje og plass på lastebiler blir ikke målt opp etter behov, men etter bedrifters og forbrukeres evner og villighet til å betale. Ønskene til de rikeste amerikanerne kommer alltid først, selv om mangelen vedvarer.

Og mangelen vil bestå. USAs katastrofale koronavirusrespons betyr at forsyningskjeden har liten mulighet til å gjenvinne sin pre-pandemiske stabilitet, enn si å forutse og forberede seg på nye endringer i et forbrukermarked som er unikt over hele verden på grunn av sin enorme skala per innbygger og sin avhengighet av billige priser. utenlandsk arbeidskraft. Det er ingen rask løsning. Forhandlere ønsker ikke å lagre forsyningene forbrukerne trenger, fordi det er dyrt og de ønsker ikke å bli fanget på kroken hvis etterspørselen forsvinner. Å sende mesteparten av USAs produksjonskapasitet til utlandet tok flere tiår, sa Rowen, og å bringe en meningsfull del av den tilbake for å bidra til å forkorte frakttidene og gjøre markedet mer fleksibelt ville ta like lang tid. I mellomtiden, foreslo han, prøv å forestille deg hva du kanskje trenger eller ønsker på forhånd. Få inn disse bestillingene mens du kan.