AirPods vil snart dø

Den overraskende korte levetiden til nye elektroniske enheter

Tim Cook på scenen på et Apple-arrangement i 2016

Tim Cook på scenen på et Apple-arrangement i 2016(Beck Diefenbach / Reuters)

Oppdatert 22. mars kl. 21:06. ET.



For to år siden hørte Desmond Hughes så mange av favorittpodcasterne hans prise AirPods, Apples bittesmå, futuristiske trådløse hodetelefoner på 170 dollar, at han bestemte seg for at de var verdt pengene. Han ble raskt en konvertitt.

Hughes hører fortsatt på podcastere som snakker om AirPods, men nå klager de. Batteriet kan ikke lenger holde en ladning, sier de, noe som gjør dem funksjonelt ubrukelige. Apple-bloggere er enige: AirPods begynner å vise alderen deres for tidlige brukere, skrev Zac Hall, en redaktør ved 9to5Mac, i en post i januar, og beskriver hvordan han ofte hører en advarsel om lavt batteri i AirPods nå. Tidligere denne måneden, Apple Insider testet et par AirPods kjøpt i 2016 mot et par fra 2018, og fant ut at det eldre paret døde etter to timer og 16 minutter. Det er mindre enn halvparten av den oppgitte batterilevetiden for et nytt par, konkluderte forfatteren William Gallagher.

Hughes, som er 35 og bor i Newport News, Virginia, har lagt merke til en lignende ting ved sitt eget sett: Til å begynne med varte ladingen deres i fem timer, men nå varer de noen ganger bare en halvtime. Han lytter ofte til den ene mens han lader den andre – ikke optimale forhold for dyre hodetelefoner. Han forbereder seg nå for å plyndre ned mer penger på et annet par. Jeg skulle bare ønske de ville øke batterilevetiden, sa han til meg. (På onsdag, Apple annonsert den ville snart gi ut en ny generasjon AirPods, men sa ikke om enhetene ville ha lengre levetid.)

Litium-ion-batteriene som driver AirPods er overalt . En bransjerapport prognose at salget vil vokse til 109,72 milliarder dollar innen 2026, fra 36,2 milliarder dollar i 2018. De lader raskere, varer lenger og pakker mer strøm inn på en liten plass enn andre typer batterier gjør. Men de jo raskere også, ofte etter bare noen få år, fordi hver gang du lader dem, forringes de litt. De kan også ta fyr eller eksplodere hvis de blir skadet, så teknologiselskaper gjør dem vanskelige, om ikke umulige, for forbrukere å erstatte seg selv.

Resultatet: Mange knapt ladbare AirPods og trådløse mus og Bluetooth-høyttalere havner i søpla når forbrukere går gjennom produkter – til og med dyre – raskere enn noen gang.

Hughes fortalte meg at han og kjæresten hans oppgraderer iPhone-ene sine hvert annet år, slik de gjør iPaden. Jeg antar at vi ikke beholder teknologien vår super lenge, fortalte han meg. Og hvorfor skulle han det? Hvert par måneder kommer nye teknologiske produkter ut med betydelige oppdateringer og bedre batterier. Et tysk miljøbyrå funnet at andelen produkter solgt for å erstatte et defekt apparat vokste fra 3,5 prosent i 2004 til 8,3 prosent i 2012.

Kyle Wiens, grunnleggeren av iFixit, en åpen kildekode DIY-reparasjonsguide, mener selskaper bør designe enheter som lar batteriene byttes ut, noe som kan bety å finne forskjellige batteriteknologier. Men litium-ion-batterier vil fortsette å dominere teknologien i minst 10 år til, sier Sofiane Boukhalfa, en prosjektarkitekt ved PreScouter, et teknologiforskningsfirma. Fremskritt innen batteriteknologi er notorisk sakte , spesielt ettersom enheter og batteriene i dem blir mindre.

Dette betyr at verden vil fortsette å generere mye avfall. Av de 3,4 millioner tonn elektronisk avfall som ble generert i Amerika i 2012 — en 80 prosent økning fra 2000 – bare 29 prosent ble resirkulert. Tenk deg at hver eneste ting i verden har samme levetid som et batteri, og ble utslitt etter 12 til 18 måneder, fortalte Wiens. Det ville være katastrofalt for forbrukerne og enda verre for planeten.

Men selvfølgelig designer selskaper for ytelse og salg, ikke levetid. De tjener penger når de selger flere enheter, og de er ikke økonomisk ansvarlige for å kaste produkter når forbrukerne er ferdige med å bruke dem. Nadim Maluf, grunnleggeren av batterikonsulentfirmaet Qnovo, fortalte meg at han for et tiår siden dro til store teknologiselskaper og fortalte dem at han kunne hjelpe dem med å doble levetiden til produktene deres, ved å forlenge levetiden til litiumionbatteriene de startet. å bruke. Ingen brydde seg egentlig, fortalte han. Å forlenge produktets levetid var ikke i samsvar med vekst på den økonomiske siden.

Apple-tjenestemenn nektet å snakke om denne historien. Men i 2017, selskapet annonsert at det arbeidet mot en forsyningskjede med lukket krets, der 100 prosent av materialene vil bli resirkulert eller fornyet. Lisa Jackson, Apples visepresident for miljø, politikk og sosiale initiativer, har sagt selskapet ønsker å beholde produktene i bruk så lenge som mulig. Apple oppfordrer også forbrukere til å bytte inn enhetene sine for å bli resirkulert, for en liten kreditt: Noen som handler i en iPhone 5, for eksempel, kan få $40 i rabatt på $999-prisen på en iPhone XS.

Men selv forbrukere som henger på iPhone-ene sine så lenge som mulig, fikk vite i 2017 at Apple ga ut en programvareoppdatering som sakker ned gamle telefoner for å motvirke aldrende litium-ion-batteriproblemer. Og til syvende og sist er det ikke et stort insentiv for noen selskapet for å lage produkter som varer i årevis. Hvis Apple skulle gjøre produktene sine mer holdbare, ville de sannsynligvis selge færre nye produkter og gi lavere fortjeneste. Allerede analytiker bekymringer om lavere iPhone-salg fikk aksjene til å falle sent i fjor. Apple sa i sin siste resultatrapport at salget av wearables, inkludert AirPods og Apple Watches, vokste 50 prosent fra samme periode året før.

Avfall er en av de iboende egenskapene til en forbruksdrevet økonomi: Selskaper fortsetter å selge ting for å generere fortjeneste, forbrukere fortsetter å kjøpe dem fordi de har disponibel inntekt, og levestandarden vår forbedres. Det er liten åpenbar ulempe når forbrukere kaster ting – søppel forsvinner fra kontorbygg og leilighetsbygg over natten.

Men litium-ion-batterier er forskjellige fra annet avfall. Å kaste dem i søpla kan skape branner ved avfallshåndteringsanlegg. Og uhemmet forbruk har store oppstrømskostnader: Jo flere enheter med litium-ion-batterier som ikke resirkuleres, jo flere selskaper må utvinne de begrensede ressursene som går inn i disse batteriene. De fleste litium-ion-batterier inneholder kobolt, som ofte utvinnes i forferdelige forhold i utviklingsland. (En håndfull stater, inkludert Minnesota og New York, krever batteriprodusenter for å finansiere resirkulerings- og innsamlingsprogrammer, og noen stater forbyr deponering av batterier på søppelfyllinger, men mange flere stater har ingen krav om at forbrukere resirkulerer batteriene sine.)

Apple har fått fans for sitt elegante design. Men en del av designet er å lodde batteriene inne i enheten, noe som betyr at forbrukere ikke enkelt kan erstatte dem selv. Dette var en funksjon som skuffet anmelderne da Apple avduket iPhone i 2007 – Joe Nocera fra De New York Times kalt det er en ekstrem handling av forbrukeruvennlighet - men har siden blitt vanlig i telefoner. Det betyr at batteriene i AirPods og mange andre Apple-enheter i hovedsak er umulige å erstatte eller resirkulere selv.

Da AirPods ble utgitt, Wiens tok dem fra hverandre for å se hvor vanskelig det ville være å strippe hodetelefonene for litium-ion-batterier og annet materiale. Han fant ut at fordi Apple limer AirPods sammen, ville den eneste måten å skille batteriet fra dekselet være å bruke en kniv, noe som betyr å risikere en eksplosjon.

Trådløse hodetelefoner trenger ikke å være vanskelige å reparere; iFixit har funnet ut at Samsungs Galaxy Buds, for eksempel, er reparerbare , fordi de holdes sammen med klips og ikke lim. Men enten det er tilsiktet eller ikke, Apples designvalg, sa Wiens, tjener til å motvirke gjenbruk eller resirkulering ved å gjøre det vanskelig for forbrukere å gjøre det selv, og dyrt og farlig selv for profesjonelle.

Dette frustrerer selv noen hardbarkede Apple-fans. Etter at Chris, en Mac-fan som bor i San Francisco, la merke til at AirPods hans ville holde en lading i bare omtrent 20 minutter av gangen, så han på å bytte ut batteriet. (Chris ønsket ikke at etternavnet hans ble brukt fordi han er en produktdesigner som noen ganger frilanser for Apple.) Han fant raskt ut at det ikke var mulig. Hvis jeg kunne fikse ting selv, ville jeg gjort det – det er bare så vanskelig å gjøre det, sa han. Apple lar forbrukere betale for det de kaller en batterierstatning for AirPods, men hver erstattet AirPod er $49 .

Chris skranglet av seg noen andre ting han bruker daglig som har uerstattelige batterier - den trådløse musen hans, også kjøpt fra Apple, og Bluetooth-høyttaleren hans, for eksempel. Det føles som om vi beveger oss i denne retningen av å ha alle disse tingene, og det er ingen måte å fikse dem på, sa han.

Og når de først er ødelagte, vet ikke forbrukerne hva de skal gjøre med dem. Kina sluttet å akseptere mye av USAs resirkulering i fjor fordi så mye av plasten og papiret det mottok var forurenset. * Ofte vet ikke forbrukere hvor de skal plassere produkter som AirPods som ikke lenger fungerer. Går de i gjenvinningen? I søpla? Vil Goodwill til og med godta dem? Vi har ikke gjort det helt åpenbart for forbrukerne hvordan de skal bli kvitt dette på riktig måte, sa Michael Rohwer, direktør for Business for Social Responsibility, som jobber med selskaper som prøver å være mer miljøvennlige. Fordi mange enheter i dag er så små, virker det ikke som en stor sak å kaste de gamle hodetelefonene eller laderene i søpla.

Noen teknologiselskaper har funnet ut hvordan de kan lage mer bærekraftige produkter. De Fairphone , for eksempel lar forbrukere enkelt bytte ut batteriet og andre deler. Andre selskaper har gjort det lettere for forbrukere å resirkulere elektronikken ved slutten av levetiden, sa Rohwer; Dell tilbyr forhåndsbetalte fraktetiketter og har samarbeidet med Goodwill for å skape et praktisk sted for forbrukere å levere elektronikk, og HP gir kundene konvolutter slik at de kan resirkulere blekkpatronene sine.

Men selv selskaper som tenker på bærekraft har to motstridende budskap til forbrukerne: Kjøp mer, og vær mer miljøvennlig. På onsdag, etter Apple annonsert at den lanserte andre generasjon AirPods, fans på Twitter var i ekstase, ta farvel til deres gamle AirPods og takker administrerende direktør, Tim Cook, og selskapet for utgivelsen av det nye produktet.

Apple sa at de nye AirPods inneholder en brikke som lar brukere lengre taletid før batteriet går tomt. Men det spesifiserte ikke om batteriet ville vare mer enn to år. Det plager ikke Desmond Hughes. Jada, AirPods hans varte bare to år, fortalte han meg, men han kan ikke forestille seg å leve uten dem.

I tillegg, folk flest vil sannsynligvis miste dem før batteriet går tomt.


* Dette innlegget karakteriserte opprinnelig Kinas retningslinjer for å akseptere amerikansk resirkulering.