Din bestemors førerløse bil

De førerløse kjøretøyene på 1920-tallet ble kalt fantombiler, og de ble fjernstyrt ved å trykke på en telegrafnøkkel.

Library of Congress

Tiår før Google begynte å utstyre Lexus SUV-er med sensorer og selvkjørende programvare, den førerløse bilen dagens var en ellers ordinær Pontiac.



På 1920- og 1930-tallet var en førerløs bil mer kjent som en fantombil, og demonstrasjoner av teknologien trakk tusenvis av tilskuere i byer over hele USA.

Disse bilene var ikke datadrevne, slik de er i dag, men fjernstyrte. Det er ikke klart fra avisarkiver og andre skriftlige beretninger hvor mange som noen gang har eksistert, uansett, selv om vi får en generell følelse av hvordan de fungerte: Personen som betjente bilen fulgte ofte etter i et annet kjøretøy et stykke bak; eller, i minst ett tilfelle, i et lavtflygende fly, iht en konto fra 1932 i Tidsopptaker fra Zanesville, Ohio.

Filmstjernen Helen Twelvetrees med sin Pontiac fra 1935, samme modell som ble fjernstyrt under fantomautodemonstrasjoner. ( Mitchell Library, State Library of New South Wales )

Bilen, som avisen kalte et av de mest fantastiske produktene innen moderne vitenskap, kunne betjenes fra så langt som fem mil unna, sa oppfinneren. Det høres utrolig ut, men det er sant at den førerløse bilen vil reise rundt i byen gjennom den tyngste trafikken – starte, stoppe, gi hornet, svinge til høyre eller venstre, gjøre U-svinger og sirkler og fortsette slik som om det fantes en usynlig sjåfør ved rattet, den Tidsopptaker rapportert. Å få et glimt av fantombilen var å se en av de mest spektakulære gatebegivenhetene som er mulig.

The Greeley Daily-Tribune, 1935 ( Newspapers.com )

Bilene var førerløse, ved at de ikke hadde et menneske bak rattet, men de var ikke selvkjørende i seg selv. Dette stoppet dem ikke fra å fengsle publikum. Fra 1931 til 1949 ga [radioingeniøren J.J.] Lynch demonstrasjoner av det fjernstyrte kjøretøyet i 37 av de 48 amerikanske statene, skrev Fabian Kröger i en omfattende rapport om de tekniske, juridiske og sosiale aspektene ved selvkjørende biler. Han manipulerte bremsene, rattet og hornet på kjøretøyet som kjørte foran ham ved hjelp av en morsenøkkel. En sfærisk antenne mottok koden, selv om det også er rapportert om en ledning mellom kjøretøyene.

Samtidig, påpeker Kröger, ble førerløse kjøretøy sementert i den populære fantasien gjennom deres skildring i fantasy-romaner som Werner Illings utopolis , som har en selvstyrende bil. Det mest fantastiske med den var at bilen ... oppførte seg som om den hadde lært alle mulige trafikkregler utenat, skrev Illing. I 1935 skrev forfatteren David H. Keller om en førerløs bil som var stemmeaktivert i The Living Machine:

Gamle mennesker begynte å krysse kontinentet i sine egne biler. Unge mennesker syntes den førerløse bilen var beundringsverdig for klapping. Blindene for første gang var trygge. Foreldre fant ut at de kunne sende barna sine til skolen på en tryggere måte i den nye bilen enn i de gamle bilene med sjåfør.

Tiår senere, KITT, den sansende bilen fra Knight Rider , ble den mest kjente fiktive bilen du kunne snakke med. Det var forøvrig en Pontiac; akkurat som de faktiske fantombilene på 1930-tallet.

Men da konseptet med en førerløs bil først dukket opp, var det folk fokuserte mest på løftet om forbedret sikkerhet i en tid da kjøretøyer var dødelige – som fortsatt er det store løftet til selvkjørende biler i dag. Faktisk var den førerløse bilens første filmopptreden i en pedagogisk trafikksikkerhetsfilm fra 1935 bestilt av General Motors. Men fjernstyrte kjøretøy så ut til å eksistere for å gjøre et poeng mer enn noe annet: De var en måte å demonstrere hvor trygge biler burde være, men fortsatt bare en nyhet og ikke en prototype for nær fremtid. I filmen, Det tryggeste stedet, den førerløse bilens trafikkrekord er eksemplarisk, sier Kröger:

Kjøretøyet holder seg alltid i kjørefeltet, glemmer aldri å signalisere når det svinger, følger alle stoppskilt og kjører aldri forbi i farlige svinger. Lynch hadde gitt lignende grunner for kampanje for sikkerhet med førerløse kjøretøy. ... På ironisk vis peker filmen her på motsetningen mellom sikkerhet og frihet: Er bilen bare trygg når den er tom?

Slik offentlig utdanning var sårt nødvendig. På 1920- og 1930-tallet var biler ansvarlige for så mange dødsfall at offentlige tjenestemenn begynte å diskutere om biler var iboende onde. Byer over hele landet holdt sikkerhetsparader der vansirede overlevende fra ulykker satt og vinket fra biler – og tusenvis av barn kledd ut som spøkelsene til de avdøde. Og selv om førerløse biler - ofte omtalt i avisene som magiske biler - vakte offentlig oppmerksomhet som et teknologisk vidunder, var offentlige demonstrasjoner mest ment for å understreke behovet for forbedret bilsikkerhet. (Det ville ta flere tiår før Amerikanske holdninger til bilsikkerhet å skifte, og flere tiår før folk begynner å tenke på selvkjørende biler som en teknologi som kan bli tatt i bruk bredt.)

Regelmessige sikkerhetsforelesninger gir en sur smak i alles munn, spesielt når du begynner å fortelle en annen kar om hans mangler som sjåfør, J.J. Lynch, fantombiloperatøren, fortalte The Daily Times-News fra Burlington, North Carolina, i 1937. Men når du gir dem denne typen demonstrasjoner og samtidig snakker om sikkerhet, lytter de til deg og blir interessert.

Førerløse biler kjørte aldri gult lys eller svingte over i feil kjørefelt, la Lynch til, og det er mer enn mange biler med sjåfører i gjør.