Ungdomsfotball er en moralsk abdikasjon

Dagens hjernerystelseskrise gir feilinntrykk av at sportens farer først nylig ble oppdaget. Faktisk har de alltid vært tydelige. Så hvorfor lar voksne barn leke?

En far og sønn spiller fotball.

Lisa Pines / Getty

Om forfatteren:Kathleen Bachynski er assisterende professor i folkehelse ved Muhlenberg College. Hun er forfatteren av No Game for Boys to Play: The History of Youth Football and the Origins of a Public Health Crisis.



På 1890-tallet ble Chicago Tribune begynte å slå alarm om en farlig ny sport. I motsetning til i baseball, cricket eller andre populære aktiviteter om dagen, kolliderte lag med unge idrettsutøvere gjentatte ganger med hverandre som en nøkkelkomponent i det nye spillet. Jakten på seier resulterte i hyppige støt for motstanderspillere som ville belaste hoftene, knekke nesen og få hjernerystelse. Skulle fotball gå forbi baseball som USAs nasjonale kamp, Tribune råd, ville det måtte reformeres grundig. Ellers ville sporten fysisk ødelegge tusenvis av unge menn.

Mer enn 120 år og mange tusen hardt skadde unge menn senere, fotball sitter , som sportsøkonomen Michael Leeds en gang sa det, som en koloss over landskapet i amerikansk idrett. Til tross for både etablert medisinsk kunnskap og sunn forståelse av at det å delta i gjentatte kollisjoner utgjør ekstraordinære fysiske farer, promoterte voksne fotball for gutter i alle aldre gjennom det 20. århundre. Fotball overtok ikke bare baseball som USAs mest sette TV-sport, men den ble også den klart mest populær sport spilt av amerikanske ungdomsskolegutter. Matersystemer utviklet seg raskt for sine motstykker på grunnskolen og ungdomsskolen. I dag, barn så ung som 5 kan begynne å takle hverandre. Milliarder av dollar i TV-kontrakter er selve identiteten til store høyskoler og universiteter, og fredagskveldsrytmene til lokalsamfunn over hele USA knyttet til rutenettet.

I løpet av det siste tiåret eller så har de tidlige dødsfallene til NFL-spillere på grunn av selvmord og andre årsaker – for ikke å nevne den voksende mengden av vitenskapelig litteratur om kronisk traumatisk encefalopati, en hjernesykdom assosiert med gjentatte hjernerystelser – trukket ny oppmerksomhet til farene ved takling. Fotball. Dagens hjernerystelseskrise kan gi inntrykk av at disse farene ikke var godt forstått tidligere. Faktisk har de fysiske skadene forbundet med sporten aldri vært i tvil. Å fortsette å utgi seg for uvitenhet om dem – å fortsette å la gutter som ennå ikke er i tenårene spille takle fotball – er ikke bare uklokt, men en fraskrivelse av moralsk ansvar for barns velferd.

Siden fotballens begynnelse på slutten av 1800-tallet har en serie dødsfallsrapporter, medisinske studier og journalistiske kritikker med jevne mellomrom smeltet sammen til en nasjonal samtale om sportens sikkerhet. Spesielt i øyeblikk da andre viktige elementer i amerikansk kultur ble undersøkt – for eksempel under den store depresjonen og midt i de massive sosiale transformasjonene i de tidlige årene i den kalde krigen – boblet understrømmen av bekymring for sporten opp: Var en så risikabel aktivitet etisk sett. akseptabelt for skoler å være vertskap for og for barn å delta på?

Men gang på gang fant fotballens supportere en måte å ignorere legene og lærerne som advarte om hjernerystelse og andre ødeleggende skader. Hver gang sporten sto overfor en alvorlig PR-krise, fant trenere og administratorer måter å finpusse reglene eller justere utstyret på i et forsøk på å redusere de mest katastrofale skadene. Etter hvert som sportens popularitet vokste, ble fansen rett og slett vant til, og til og med heiet på, de ødeleggende slagene som fant sted i umiddelbar syn. Foreldre som forsøkte, på utallige andre måter, å minimere risikoen for sønnene deres, meldte dem ivrig på å spille. Og de ødelagte knærne, brukne nakkene, forstuvede skuldrene og kumulative hjerneskade fortsatte å komme.

Jeg tror på utendørsleker, erklærte president Theodore Roosevelt i 1905, og jeg har ikke det minste noe imot at det er røffe spill, eller at de som deltar i dem av og til blir skadet. En entusiastisk fotballfan, Roosevelt grep inn etter utallige alvorlige skader og mange dødsfall så det ut til å true høyskoleadministratorers vilje til å akseptere sporten. Etter at presidenten inviterte tjenestemenn fra Harvard, Yale og Princeton – skoler som da var fremtredende i sporten – til Det hvite hus for å diskutere fotballens brutalitet, ble noen regler endret for å begrense de mest risikable spillene. I 1906 var en atletisk forening, nå kjent som NCAA etablert å gi tilsyn. Likevel understreket ledende medisinske organisasjoner på den tiden at de fysiske farene ved fotball fortsatt var enorme. En erkjennelse av at de nylige reformene kan resultere i færre dødsulykker, en 1907 Journal of American Medical Association artikkel preget likevel fotballen som en gladiatorsport hvis risiko langt oppveier fordelene. Dette var spesielt tilfelle for barn hvis kropper fortsatt var i utvikling. Fotball er ingen lek for gutter å spille, erklærte journalen.

Med flere korte unntak, som et midlertidig forbud mot fotball i New York City high schools i 1909, ignorerte trenere og administratorer stort sett dette medisinske rådet. I stedet omfavnet amerikanske skoler fotball, og hevdet at sporten ga viktige lederegenskaper til gutter som var forventet å bli fremtidige forretnings- og militærledere. Som en fysisk pedagog sa det i 1922, er atletisk aktivitet den beste erstatningen for krig. I 1927, De New York Times rapporterte at 17 spillere i alderen 15 til 22 hadde dødd i fotball det året. Men avisen minnet også leserne om at spillet spilles i gigantisk skala i alle deler av landet og at dødstallet dermed var mindre alarmerende enn det kan se ut til. Faktisk, i 1928, De Washington Post kalt fotball kongen av interskolastisk idrett, en tittel den fortsatt har i dag.

Leger og lærere fortsatte å se skjevt på kollisjonssportens dominans på skolene. De årlige dødsfallene antydet bare det mye større antallet av det Henry O. Reik, redaktøren av Journal of the Medical Society of New Jersey , beskrevet i 1931 som alvorlige og varige skader. Reik oppfordret til avskaffelse av høyskole- og videregående fotball. Til og med fotballsupportere erkjente at sporten var uvanlig farlig. I 1936 fortalte Mal Stevens, daværende hovedfotballtrener ved NYU, til New York Academy of Medicine at fotball var den desidert mest farlige sporten som tilbys i amerikanske skoler. I følge data utarbeidet av NYU-forskere i samarbeid med forsikringsselskaper, opplevde fotballspillere 88 ulykker per 1000 eksponeringer - en rate åtte ganger høyere enn for polo, den nest mest risikofylte sporten.

Av disse farene var hjerneskader godt kjent for å være til alvorlig bekymring. I 1929 oppfordret Eddie O'Brien, en lege og fotballfunksjonær, at administratorer krever at en lege deltar på alle skolefotballkamper, med henvisning til eksempler på spillere som ble slått bevisstløse eller på beina og som fikk være med i spillet. Han brukte begrepet slagfull å beskrive tilstanden forårsaket av hodeskader og manglende legehjelp. Uttrykket, som refererte til tilstanden av forvirring som følge av mange treff i hodet, var for det meste assosiert med boksing. Men leger forsto tydelig at gjentatte slag i fotball også kunne forårsake betydelig kognitiv skade.

Gitt risikoen, en 1938 Tidsskrift for skolehelse artikkel frarådet fotball for gutter under 16 år, og bemerker at det oppstår flere hjernerystelser i fotball enn det man vanligvis tror. Samme år klaget Augustus Thorndike, en lege som spilte en nøkkelrolle i utviklingen av idrettsmedisin, over at de fleste lekfolk var uvitende om de alvorlige komplikasjonene som kan oppstå fra en enkel hjernerystelse. I tiårene som følger, ville mange andre medisinske eksperter uttrykke lignende frustrasjon med amerikanernes vilje til å se bort fra hjernens sårbarhet for gjentatte påvirkninger. I 1951 beklaget nevrologen Frederic Gibbs at barn ble oppmuntret til å tilføre sin egen hjerne med gjentatte hjernerystelser i slike idretter som fotball og boksing. Skriver i American Journal of Public Health Gibbs oppfordret til at neste generasjon i stedet skulle læres å sette pris på viktigheten av hjernen.

For det formål, i en 1952 New England Journal of Medicine artikkel, anbefalte Thorndike grenser for hvor mange hjerneskader idrettsutøvere kan pådra seg i karrieren. Han rådet til at idrettsutøvere slutter å bli utsatt for kroppskontaktstraumer, for eksempel fotball, etter å ha pådratt seg tre hjernerystelser eller opplevd mer enn kortvarig bevissthetstap til enhver tid. Thorndike la til at helsemyndighetene på høyskolen er bevisste på patologien til den 'slagfylle' bokseren. Hans veiledning var tydelig ment å forhindre slike alvorlige skader, og anbefalingene hans ble like tydelig ignorert. Mange unge spillere fikk flere hjernerystende treff gjennom karrieren. De ble i mange tilfeller sendt tilbake på banen nesten umiddelbart etter å ha fått hjerneskadesymptomer. Hjerneskader ble ofte minimert som å se stjerner eller få ringeklokken.

Etter andre verdenskrig utvidet fotballprogrammene seg til å omfatte enda yngre barn, i barne- og ungdomsskolealder. I 1956, De New York Times anslått det nesten 100 000 barn spilte på tackle-fotballlag; idrettsutøverne varierte fra 60-kilos 7-åringer til 160-pund tenåringer.

Lærere og leger fordømte denne trenden gjennom 1950-tallet. I 1953 stemte deltakere på en National Education Association-konferanse for å forby fotball og andre kontaktidretter for barn i alderen 12 år og yngre. I 1957, American Academy of Pediatrics på samme måte konkluderte at kroppskontaktidretter, spesielt takling av fotball og boksing, anses ikke å ha noen plass i programmer for barn i denne alderen. Mens akademiet kan ha hatt en viss suksess med å begrense boksekamper for små barn, tok administratorer og trenere veldig lite hensyn til denne veiledningen når det kom til fotball. I 1964 estimerte Pop Warner-konferansen, en ungdomsfotballliga, at mer enn en halv million gutter i alderen 7 til 15 år spilte sporten i dens regi.

I andre halvdel av 1900-tallet spilte mange amerikanske gutter ikke lenger bare fire år med fotball på videregående skole. Snarere meldte de seg først inn i sporten i en alder av 7 eller 8 og spilte i minst et tiår. Øving etter trening, kamp etter kamp, ​​og sesong etter sesong, ble de utsatt for gjentatte kollisjoner på hele kroppen under våkent øye fra voksne ledere og til jubel fra voksne tilskuere. Men de grunnleggende prinsippene for fysikk fortsetter å hjemsøke sporten.

Reglene i morgendagens Super Bowl vil avvike fra de som var på plass for mer enn et århundre siden, men påvirkninger på hele kroppen er fortsatt essensen av sporten og hovedkilden til dens farer. Syklusen av bekymring og fornektelse fortsetter: Barack Obama innkalte til et toppmøte i Det hvite hus om fotballrelaterte hjerneskader; hans etterfølger, Donald Trump, er en tidligere franchiseeier i United States Football League som mener NFLs nedbryting av visse treff ødelegger spillet. Men bevisene på fotballens skader er sterkere enn noen gang. Og fordi barn ikke har full kapasitet til å veie de langsiktige risikoene for repeterende hjernetraumer, er det grunnleggende spørsmålet: Er risikoen ved å takle fotball akseptabelt for voksne å pålegge barn?

Hvis dagens debatt om hjernerystelse skal gi et sikrere resultat for barn enn mer enn et århundre med lignende samtaler har, må det innebære en mye dypere anerkjennelse av det forskere – og egentlig alle andre – allerede har visst i flere tiår: Gjentatte kollisjoner er ikke trygge for menneskekropper eller hjerner.